domingo, 8 de enero de 2017

"Pedro Paramo" de Juan Rulfo

“No existe ningún recuerdo por intenso que sea que no se apague...” 
Juan Rulfo, Pedro Páramo 

Llegar a la lectura de "Pedro Paramo" es encontrarse con la frescura del viento en un día por demás soleado.

Una historia en la cual Rulfo recrea un mundo donde lo fantástico se va sumergiendo con lo real de forma cadenciosa y lenta hasta formar un sólido relato que se conduce con su propia voz para plasmar un mundo donde la tragedia que se vive en la miseria se va grabando en la memoria de quien lo lee y lo disfruta.

Rulfo hizo un obra pequeña en su extensión pero grande en su historia con sólidos personajes en el cual la historia se fragmenta en varias líneas narrativas que requieren un poco de atnción para poder completar el relato.

"Pedro Paramo" sento las bases de lo que años después sería el realismo mágico, una inspiración que sirvió a Gabriel Márquez para escribir "Cien años de soledad".

sábado, 31 de diciembre de 2016

2016 en números ¡pleno 2017!

"Hay problemas científicos, de cuyos descubrimientos querría ser testigo -como la exploración de muchos de los mundos de nuestro sistema solar y la búsqueda de vida exterior. Quiero aprender como funcionan las mayores cuestiones en la historia de la humanidad, preocupantes o esperanzadoras: los peligros y promesas de la tecnología; la emancipación de la mujer; el crecimiento y ascendencia económica y tecnológica de china; los vuelos interestelares.

Si hubiera vida tras la muerte, no importaría morir, satisfaría la mayoría de esas profundas curiosidades. Pero si la muerte no es más que el fin, el sueño sin sueños, esto no sería más que un desesperado anhelo. Quizás esta perspectiva me de una pequeña motivación extra para permanecer vivo.

El mundo es tan exquisito, con tanto amor, que no hay razón para engañarnos con bonitas historias para las cuales hay bien pocas evidencias. Es mucho mejor, me parece a mi, que en nuestra vulnerabilidad, miremos a la Muerte a la cara y seamos agradecidos cada día por la breve pero magnífica oportunidad que la vida nos ofrece."

Carl Sagan, "Miles de millones"
Créditos: Gram OM & El Dante


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2016 es también un año de tristezas pero ante todo el panorama tan adverso que existe no dejemos que muera la esperanza, hoy siempre amor en todo lo que hagamos.

viernes, 23 de diciembre de 2016

Science publicó como cada año una perspectiva de los avances y logros en la ciencia.

En su perspectiva los avances incluyen desde nanotecnología hasta el espacio, los cuales se reproducen a continuación:

El exoplaneta cercano


Los astrónomos encontraron un pequeño planeta alrededor de la estrella más cercana, Proxima Centauri. Su descubrimiento plantea la oprtunidad de estudiar con mayor detalle un planeta fuera de nuestro sistema solar.

Los minúsculos cambios en la frecuencia de la luz de Proxima Centauri revelaron el planeta, llamado Proxima b. Los astrónomos que observaban la estrella detectaron un aumento y una disminución periódica en su frecuencia cada 11.2 días, causados ​​por cambios Doppler en la luz. Todavía no sabemos mucho acerca de Proxima b excepto que pose al menos 1.3 veces la masa de la Tierra y su órbita esta a sólo 5% de la distancia entre la Tierra y el Sol. Eso no significa que tenga una elevada temperatura. Debido a que la estrella es una débil enana roja, los astrónomos creen que la superficie del planeta puede incluso estar lo suficientemente fría como para que exista agua líquida. Aunque Proxima Centauri es una estrella rebelde que probablemente bombardee el planeta con un viento solar feroz, rayos X, y la luz ultravioleta.
Concepción artística de Proxima b orbitando alrededor de la enana roja Proxima Centauri. Créditos: ESO/Kornmesser.

Los astrónomos han estado observando para ver si Proxima b pasa delante de su estrella. Si lo hace, la disminución en el brillo de la estrella podría revelar el radio del planeta -que, combinado con la masa, proporcionaría su densidad- y la luz de la estrella que pasa a través de su atmósfera podría decirnos su composición. Pero la geometría explica que esta "órbita" sea improbable -sólo un 1,5% de probabilidad- y las búsquedas hasta ahora ha dado pocos resultados.

Los científicos deben esperar ahora por mejores telescopios espaciales y terrestres planeados para la próxima década. Pero en abril, el proyecto Breakthrough Starshot anunció planes para enviar una flota de minúsculas naves espaciales en un viaje de 20 años a través de los 40 trillones de kilómetros hasta el sistema estrella Alpha Centauri, que incluye Proxima Centauri y otra iniciativa privada llamada Project Blue espera construir un telescopio espacial específicamente para tomar fotografías de planetas en Alpha Centauri.

El desafío hombre vs máquina

Juego de Go. Créditos: Jaro Larnos.
Por décadas científicos consideraron inviable el que una computadora fuera capaz de jugar go, uno de los juegos más demandantes por su forma de juego que tiene una aparente sencillez: simplemente se van colocando piedras de un color en una cuadrícula, capturando el territorio. Pero su apertura da lugar a una gran cantidad de movimientos, muchos más que átomos en el Universo conocido.

Sin embargo este año, Deepmind perteneciente a Google creo AlphaGo, un programa de inteligencia artificial capaz de jugar go, quien este año venció a Lee Se-dol, campeón mundial actual.

AlphaGo, estudió cientos de miles de juegos de Go en línea jugados entre humanos, luego utilizó esas secuencias de movimientos como datos para un algoritmo de aprendizaje automático. Entonces AlphaGo jugó contra sí mismo-o, más bien, versiones ligeramente diferentes de sí mismo- una y otra vez, afinando su estrategia con una técnica llamada aprendizaje de refuerzo profundo. El resultado final es la IA que gana no sólo con el cálculo de la fuerza bruta, sino con algo que parece sorprendentemente como la intuición humana.

La mayoría de las cosas que queremos que AI domine implican un número aparentemente inmanejable de posibles decisiones: un robot caminando con seguridad a través de una sala llena de personas, conducir vehículos sin conductor, hacer pequeñas charlas con los pasajeros. Debido a que las reglas codificadas no funcionan para estas tareas, el triunfo de AlphaGo muestra lo poderoso que puede ser el aprendizaje profundo de refuerzo.

Una purga que alivia

Placas de grasa como las que obstruyen esta arteria fueron más pequeñas en ratones que eliminaron sus células senescentes. Créditos: Nephron.
Varios estudios realizados en 2016  mostraron como la eliminación de células viejas en ratones los hacía menos propensos a enfermedades del corazón y aumentaba su esperanza de vida en al menos 20%.

Las células viejas conocidas como senescentes, llamadas así porque pierden la capacidad de dividirse, tienen relación con ataques cardiacos y enfermedades cerebrovasculares. Estas a pesar de que no se reproducen permanecen en el cuerpo, impidiendo su remplazo. También están relacionadas con la liberación de moléculas que pueden causar problemas como crecimiento anormal e inflamación, además de consumir enzimas.

El primer estudio punlicado en febrero mostró que la eliminación de las células senescentes puede producir beneficios de salud y longevidad, al menos en ratones de mediana edad. El deterioro de los corazones y los riñones de los animales se ralentizó, y no brotaron tumores hasta más adelante en sus vidas. Algunas disminuciones relacionadas con la edad, como la memoria y la coordinación muscular, no disminuyeron. Sin embargo, los roedores sobrevivieron a sus contemporáneos más del 20%.

En octubre, el mismo equipo de investigación apuntó a las células senescentes del sistema inmune que se acumulan en las placas que obstruyen las arterias y pueden impulsar su formación. La eliminación de estas células de los ratones que son propensos a la arterosclerosis redujo la cantidad de acumulación de grasa en las arterias de los animales en un 60%, a pesar de que los roedores ingerían alimentos con exceso de grasa.

Ahora bien la pregunta es: ¿sacar las células senescentes ayudará a los seres humanos a vivir más tiempo? Ambos estudios usaron ratones genéticamente modificados que eliminan sus células senescentes en respuesta a un compuesto particular, una técnica que no es factible en humanos. Pero los investigadores han creado varios fármacos denominados senolíticos que matan células senescentes sin manipulación genética. El próximo año, los científicos lanzarán el primer ensayo clínico de uno de esos fármacos en personas que tienen artritis.

Los grandes simios leen la mente

Los grandes simios demostraron una habilidad que sólo los seres humanos se pensaba poseían plenamente. Conocida como teoría de la mente, es la capacidad de discernir deseos, intenciones y conocimiento de otros. Algunas pruebas habían demostrado que nuestros parientes cercanos tienen suficiente conocimiento para, por ejemplo, engañar a un compañero simio o reconocer los motivos de otros. Pero hasta ahora, siempre habían fracasado en las tareas que requieren la capacidad de determinar cuando otros tienen una creencia falsa.
Chimpancés, bonobos y orangutanes tienen una habilidad que se pensaba es exclusivamente humana. Créditos:  Cyril Ruoso/Minden.

En el clásico experimento de creencias falsas, un niño observa a alguien esconder una barra de chocolate en una caja y salir de la habitación. Entonces alguien entra y se esconde el caramelo en otra parte. ¿Dónde buscará la primera persona? Los niños que adivinan "en la caja original" pasan la prueba: se dan cuenta de que la primera persona tiene una creencia falsa. Esta habilidad se cree que es esencial para engañar, la empatía, enseñanza y tal vez usar el lenguaje.

Este año, los investigadores realizaron una versión de la prueba en chimpancés, bonobos y orangutanes. Los simios vieron una película que mostraba a una figura de tipo King Kong robar una roca de un hombre y ocultarla en una de las dos cajas. El hombre es testigo de esta acción, pero huye cuando la figura de Kong lo amenaza. Mientras él se va, Kong se va con la roca. Cuando el hombre vuelva, ¿dónde lo buscará?

Los investigadores utilizaron tecnología infrarroja de rastreo ocular para ver donde los simios enfocaban su atención. Casi todos miraron la caja donde el hombre cree erróneamente que su roca está oculta. No todos están convencidos de los resultados, pero estudios de seguimiento están en marcha, y no sólo en los grandes simios. El método de seguimiento ocular puede adaptarse a las caras de otros animales.

Proteínas por diseño

Las nuevas proteínas por diseño utilizan programas informáticos para predecir cómo se doblan sus cadenas de aminoácidos y no se parecen a nada producido en la naturaleza.
Las nuevas proteínas usan programas informáticos para predecir su forma y no se parecen en nada a las proteínas creadas por la naturaleza. Créditos: Rish Frishman.
Las proteínas cumplen múltiples funciones: aceleran reacciones químicas vitales, permiten que los músculos actuén, realicen la comunicación dentro y fuera de las células, y son nuestras defensas contra infecciones. Dado el talento de las proteínas, los investigadores han querido crear sus propias versiones. En los últimos años han modificado proteínas existentes haciendo ajustes al código de ADN de un organismo, pero este año, las modificaron a un nivel completamente nuevo: crearon proteínas de diseño diferente a todo lo encontrado en la naturaleza, preparando el escenario para nuevas medicinas y materiales.

El diseño de nuevas proteínas desde cero ha sido una actividad de éxitos y fracasos. Resulta sencillo escribir cualquier código de ADN deseado, pero los investigadores no habían tenido forma de saber cómo las nuevas secuencias de aminoácidos codificados por este ADN resultarían en complejas formas. En si es es un problema, porque para las proteínas, la forma dicta la función. Recientemente, biólogos computacionales han hecho un progreso en el diseño de programas informáticos que predicen con precisión cómo las proteínas de diseño se doblarán. Esos avances hicieron posible el incremento de este año en las proteínas de diseño.

En febrero, un equipo dirigido por investigadores del estado de Washington utilizó un programa de este tipo para diseñar lo que podría convertirse en una vacuna contra la gripe universal, capaz de provocar de forma simultánea defensas inmunitarias contra todas las cepas de la gripe. En julio, un equipo que incluyó a muchos de los mismos investigadores creó proteínas que se autoensamblan dejando huecos, que que algún día podrían ser llenados con medicamentos o fragmentos de ADN para tratar una gama de enfermedades. Otro equipo utilizó un programa similar para producir moléculas de ARN dobladas en 3D, que presentan un problema de plegamiento similar a las proteínas, así como complejas proteínas-ARN, abriendo nuevas posibilidades de investigación.

Ahora, los investigadores quieren utilizar sus habilidades para seguir creando, desde nuevos sensores biológicos hasta nuevas formas de eliminar el dióxido de carbono de la atmósfera. Los diseñadores de proteínas tienen un vasto territorio nuevo para explorar.

Ratones nacidos en laboratorio

Este año se ha obtenido un nuevo significado al término "bebés de probeta", investigadores en Japón produjeron ratones a partir de óvulos crecidos enteramente en un plato de laboratorio. Este tan buscado logro ofrece a los investigadores una nueva forma de estudiar el desarrollo de los embriones  y plantea la perspectiva más distante de hacer células humanos en laboratorio de casi cualquier tipo de célula, incluyendo las alteradas genéticamente. Esa posibilidad ha despertado la esperanza de nuevos tratamientos de infertilidad, pero también ha revivido los temores sobre los bebés de diseño.
Células de ratón cultivadas en un plato de células madre embrionarias. Créditos: Hikabe et al/Nature.

En 2012, los mismos investigadores lograron el primer paso clave: Hicieron óvulos fértiles a partir de células madre. Sin embargo, ese método todavía requiere que los óvulos inmaduros se implantarán de nuevo en un ratón vivo para completar su desarrollo. Este año, los investigadores encontraron una manera de producir óvulos enteramente en el laboratorio. En lugar de implantar los óvulos inmaduros en un ratón, los cultivaron dentro de grupos de células tomadas de ovarios de un ratón fetal. El equipo entonces mezcló los óvulos cultivados en laboratorio con espermatozoides de ratón e implantó los embriones resultantes en madres de crianza temporal. Sólo el 3% completo su desarrollo, pero esos ratones se convirtieron en adultos fértiles, aparentemente sanos.

Si los científicos pudieran realizar una hazaña similar con células madre humanas, podría dar lugar a nuevas opciones para algunos casos de infertilidad femenina. Estas posibilidades están lejos de la realidad, pero la capacidad de estudiar el desarrollo de los óvulos a medida que se desarrolla en laboratorio podría producir ideas que tendrán un impacto en la clínica mucho antes de que cualquier bebé humano nazca de un óvulo cultivado en laboratorio.

Una sola ola de migración de África pobló el mundo

La historia de nuestra especie es impulsada por el deseo de viajar. Nacido en África, el Homo sapiens se expandió a los rincones más lejanos del globo en los últimos 100,000 años, reuniéndose y mezclándose con homínidos más arcaicos que ya vivían. Pero los investigadores han debatido durante mucho tiempo cómo y cuándo los humanos modernos dejaron África: ¿fue en una sola migración o varias de ellas?
Los genomas de 83 aborígenes australianos mostraron que Australia se pobló inicialmente una sóla vez, no dos veces, como algunos habían sugerido. Créditos: Imagebroker/Alamy.
En 2016, un estallido de datos genómicos explicó que sólo ocurrió una gran migración; cualquier migración anterior estaba mayormente sumergida en esta última ola. En tres diferentes estudios, investigadores trabajaron con grupos aborígenes para recolectar y analizar cientos de genomas de personas que vivían en los rincones más lejanos del mundo, incluyendo muestras escasas de Australia, Papua Nueva Guinea y África. Seguían la antigua ramificación de las poblaciones registradas en el ADN.

Un estudio analizó con 83 genomas de Australia, mostró que, en contraste con las sugerencias anteriores, Australia se pobló una sóla vez. Además, los antepasados ​​de los aborígenes y los eurasiáticos se separaron de los africanos alrededor de la misma época, posiblemente hace unos 70,000 años, sugiriendo un solo éxodo de África antes de la división. Un estudio independiente que analizó 300 genomas de 142 poblaciones también informó de una sola ola de África, divergió en todos los no-africanos vivos comenzando quizás hace 50,000 años, aunque las fechas son imprecisas.

El tercer estudio, que analizó 379 genomas de 125 poblaciones, confirmo este mismo patrón, con una diferencia: aproximadamente el 2% del genoma de Papua Nueva Guinea podía provenir de una migración anterior de África, quizás hace 100,000 años. Los fósiles demuestran que algunos seres humanos modernos habían llegado a Oriente Medio por esta época, y un rastro de herramientas de piedra en Arabia y la India insinúa un éxodo temprano. Pero la inundación de nuevos datos genómicos indica que esta migración anterior se extinguió casi completamente, dejando como mucho un rastro en algunas personas vivas.

Ondas gravitacionales

Onda gravitacional. Créditos NASA.
Hace 1,300 millones de años la fusión de dos agujeros negros masivos produjo ondulaciones en el tejido espacio-tiempo, mismas que en 2015 fueron captadas por primera vez en la Tierra, culminando una búsqueda de cuatro décadas y promoviendo nuevas formas de ver el Universo.

La detección de ondas gravitacionales sirvió para validar la teoría de la relatividad de Einstein y su detección servirá para aportar nueva información para la comprensión del Universo.

Secuenciación de bolsillo de ADN

Oxford Nanopore Technologies, ante una demanda de Illumina, reveló que este poro microscópico, CsgG, esta detrás de sus nuevos dispositivos.
También llamados secuenciadores nanoporos de ADN permiten analizar el ADN midiendo los cambios en la corriente eléctrica cuando los nucleotidos pasan a través de poros no más grandes que el propio ADN.

El uso de estos nuevos secuenciadores permite realizar secuencias de ADN casi instantáneas de patógenos como el Zika o Ebola en el campo.

sábado, 17 de diciembre de 2016

Ubuntu 16.10 ‘Yakkety Yak’

La versión más reciente de Ubuntu lleva por nombre clave "Yakkety Yak" e incorpora el kernel Linux 4.8, con soporte para tarjetas gráficas AMD, el driver Nouveau de NVidia, Raspberry3, pantalla gráfica de Microsoft Surface. Además de Gnome 3.20 con las novedades de Nautilus 3.20 en su interfaz y funcionalidades.

Unity se encuentra en su edición 7.5 junto con Compiz. En este sentido Unity agrega Unity Low Graphics Mode útil cuando se emulen sistemas virtuales además de Firefox 45,  Thunderbird 45 y LibreOffice 5.2

En las mejores para entornos empresariales están nuevas versiones de OpenStack, Snapd, componentes de virtualización y gestión. Los snaps con fines empresariales superan ya más de 500.

En los demás sabores: Kubuntu agrega KDE Plasma 5.7.5 y KDE Applications 16.04.03; Xubuntu incorporá actualizaciones en sus aplicaciones, Lubuntu corrige errores mientras sus desarrolladores siguen implementando la incorporación de LXQt y Ubuntu Mate sigue en la implemnetación de GTK3.

Descarga


A continuación, enlaces de descarga directa, aunque recordemos que siempre es recomendable la descarga por torrent:

No esta de más recordar que es una versión con soporte limitado y si se desea actualizar el kernel, es mejor esperar la versión de Ubuntu 16.04.2.

sábado, 10 de diciembre de 2016

La mejor parte de "Animales fantásticos" es la que trata de ciencia

La nueva película de Harry Potter es parte de una tendencia en las historias de fantasía orientadas a la ciencia.

Los animales en "Animales fantásticos y dónde encontrarlos" son tan convincentes y eso se debe en parte al personaje del magizólogo Newt Scamander (Eddie Redmayne), un héroe de la ciencia que de alguna manera se ha encontrado en una película de fantasía. Claro, es un mago que lleva consigo un enorme laboratorio en una astuta maleta. Ambientada en mundo de magia, esta precuela de Harry Potter ofrece algunas de las representaciones más realistas en la decada presente del trabajo de campo de todos aquellos que hacen investigación ambiental.
Newt Scamander busca devolver a un ave en peligro de extinción a su hábitat natural en Arizona. Créditos: "Animales fantásticos y dónde encontrarlos"/Warner.

Ahora bien los siguientes párrafos contienen spoilers, a sabiendas que la película lleva semanas en los cines.

No todo en "Animales fantásticos" funciona, hay debilidades en la política de templanza y el Congreso Mágico de los EE.UU. y la represión a la magia. Pero ello, funciona como un telón de fondo para la verdadera historia de esta película, que trata de la llegada de Newt a los Estados Unidos para que pueda liberar un pájaro mágico de aspecto cretáceo que regresa a su hábitat natural.

Por desgracia, Newt lleva su laboratorio y todos sus animales en una maleta con cerraduras poco fiables. Después de algunos incidentes torpes, algunas de sus "criaturas fantásticas" escapan y él es enviado en una loca búsqueda para recapturar a todas antes de que lastimen a alguien, o lo más probable que un humano las mate.

"Animales fantásticos" se vuelve así en la historia de Newt y sus criaturas fantásticas. No obstante esta no es una cinta de Godzilla o Gremlins, donde los animales mágicos amenazan a una ciudad con sus poderes mortales. En cambio, los malos son los seres humanos (mágicos y no) que no les importa si las criaturas fantásticas se estan extinguiendo. Newt tampoco es el típico cazador de monstruos. No posee jaulas, dardos tóxicos o Pokébolas. En su lugar, el laboratorio de su maleta tiene una enorme aire libre al interior, llena de diferentes hábitats, donde todos los animales pueden vivir en los entornos en que crecieron.

En una de las mejores escenas de la película, Newt trae a sus nuevos amigos Porpentina y Jacob a la maleta para ayudarlo a darle de comer a las criaturas. Tiene una habitación bien surtida de los diferentes tipos de alimentos para cada uno de los animales: serpientes infinitamente expansivas, aves gigantes, whatevers esponjosos, nifflers y docenas de otras criaturas. Los animales están solamente en este lugar porque Newt los está protegiendo de la extinción. Su objetivo es liberarlos de vuelta a sus hábitats nativos cuando estén listos. Al mismo tiempo, está tratando de encontrar animales que estén en peligro de extinción para protegerlos.

Todo lo que se muestra sobre el trabajo de Newt, desde los hábitats que mantiene hasta su meticulosas notas sobre los animales, es sorprendentemente similar a lo que hacen los científicos ambientales todos los días. El que Scamander este trabajando en medio de la bulliciosa ciudad de Nueva York hace que su trabajo sea aún más realista, ya que la perturbación humana es la razón principal por la cual los animales son expulsados ​​de sus hábitats y amenazados de extinción. De alguna manera, la película trata de la magia y metamorfos malignos y sin embargo nos dio un héroe de la ciencia tratando de proteger la diversidad biológica. Como la autora JK Rowling dijo sobre la película en un comunicado, "tuve la idea de que Newt era la única voz que decía: tenemos que preservar a estas criaturas. No deberíamos estar exterminándolos".

Realismo científico mágico


Rowling no es la primera autora de literatura fantástica en incorporar la ciencia ambiental a su trabajo. Tal vez el ejemplo más famoso es la impresionante película de 1997 de Hayao Miyazaki "Princesa Mononoke", acerca de cómo los espíritus de la naturaleza combaten a los industriales que quieren destruir el bosque. Uno fácilmente podría argumentar que también es uno de los temas en "El señor de los anillos".

Pero desde la década de 1990, hemos visto una mayor exposición de la geociencia real y la zoología en cuentos de fantasía. Tal vez el ejemplo más famoso es la serie "Juego de Tronos", basada en la serie de George RR Martin "Canción de hielo y fuego". Las implicaciones geológicas y climatológicas de esta serie son tan ricas en detalles que un grupo de estudiantes de posgrado en Stanford escribió una monografía académica no del todo en broma sobre la geología de Westeros.

El galardonado NJ Jemisin de la trilogía "La Tierra rota" exploró el cambio climático y la tectónica de placas en un mundo extraño lleno de personas que utilizan un poder mágico llamado orogenia para controlar la geofísica con sus mentes. Orogenia es un término científico para el movimiento de la corteza terrestre.

Series de terror clásico como "Buffy la cazavampiros" y "Supernatural" abordan a menudo  sociedades académicas secretas dedicadas a la crónica de monstruos mágicos. Al igual que Newt, cuyo tratado científico también se llama Animales fantásticos y dónde encontrarlos, estos vigilantes u órdenes secretas son esencialmente magizoologistas que rastrean toda la vida salvaje que no puede ser percibida por sus homólogos mundanos.
Portada de uno de los libros "Historia natural de los dragones" de Marie Brenna; donde se compara a un basiliscocon otras ciaturas marinas. Créditos: Todd Lockwood.


Mientras tanto, la heroína de la serie "Una historia natural de los dragones" de Marie Brennan es un naturalista del siglo 19 llamada Trent que escribe un libro de memorias sobre sus estudios de dragones de todo el mundo. A medida que abordamos su trabajo de campo, nos encntramos ante un extenso análisis sobre la filogenia del dragón, estrategias reproductivas y nichos evolutivos. También encontramos naturalistas de dragones entre los personajes de la serie de Naomi Novik "Temeraria", una historia alternativa donde las guerras napoleónicas se libran con dragones. Tanto en las novelas de Brennan como en las novelas de Novik, el tratamiento y la preservación de los dragones es de suma importancia para los personajes. Estas bestias temibles pueden tener armas de aliento mortal, pero están en grave peligro ante los seres humanos.

Tal vez una de las obras cumbres del realismo mágico relacionado con el medio ambiente es la novela de Ekaterina Sedia "La casa de los sueños descartados". En ella, una biología lleva a cabo experimentos donde tiene que drenar la sangre de miles de cangrejos de herradura. Sedia, que es bióloga, describe experimentos científicos reales que se aprovechan de una sustancia química en la sangre cangrejo de herradura sensible a la contaminación bacteriana. La sangre se usa para probar la pureza de los medicamentos y otras sustancias. Cada año, más de medio millón de cangrejos de herradura son sangrados y liberados, la mayoría sobreviven, pero un porcentaje significativo no puede recuperarse. Es esta deuda de sangre que persigue el biólogo en "La casa de los sueños descartados". Un día, ella se despierta para encontrar que su casa se ha movido hacia el mar, y ahora está a merced de los espíritus de cangrejo de herradura que no están contentos con lo que ha hecho.

En estos días, es tan probable encontrar el método científico al acecho en una historia sobre dragones, batallas espaciales o robots. Especialmente cuando se trata de biología y geociencia, los cuentos de fantasía se ocupan de las realidades de la investigación tan a menudo como la ciencia ficción. Y esto es algo para celebrar, porque una buena historia es la manera perfecta de abrir la mente de las personas a las maravillas del descubrimiento y el mundo natural.

Referencia:

miércoles, 30 de noviembre de 2016

Este es el momento más peligroso para la humanidad

Como físico teórico he trabajado en Cambridge, donde he vivido mi vida en una burbuja extraordinariamente privilegiada. Cambridge es un pueblo poco usual, que esta ubicado alrededor de una de las mejores universidades del mundo. Dentro de ese pueblo, la comunidad científica de la que empecé a formar parte desde mis 20 años, está aún más enrarecida.

Y dentro de esa comunidad científica, el pequeño grupo internacional de físicos teóricos con quienes he pasado mi vida laboral, podría a veces sentirse tentado de considerarse a sí mismo como la cima del mundo. Además, con la fama que adquirí a raíz de mis libros, y el asilamiento que mi enfermedad me ha impuesto, siento como si mi torre de marfil se estuviese haciendo más alta.
  Stephen Hawking at Gonville & Caius College, Cambridge. Créditos: Flickr/Lwp Kommunikáció

De modo que el reciente rechazo aparente de las élites que hemos visto tanto en Estados Unidos como en el Reino Unido, seguramente está dirigido a mi, tanto como a cualquiera. Sea lo que sea que pensemos sobre la decisión del electorado británico de rechazar la membresía a la Unión Europea, y del público estadounidense de abrazar a Donald Trump como su próximo presidente; en el pensamiento de aquellos que comentan existe sin duda la certeza de que ambas decisiones son gritos de ira lanzados por personas que se sentían abandonadas por sus líderes.

En lo que parece que todo el mundo parece estar de acuerdo, es que fue el momento en que hablaron los olvidados, en el que encontraron sus voces para rechazar el consejo y la orientación que les daban los expertos y la élite en todas partes. No soy una excepción a esta regla. Antes del voto sobre el Brexit, advertí que dañaría la investigación científica en Gran Bretaña, que un voto de salida sería un retroceso, y el electorado -o al menos una proporción lo suficientemente significativa- no me prestó más atención que a cualquiera de los otros líderes políticos, sindicalistas, artistas, científicos, hombres de negocios y celebridades, que dieron el mismo consejo, al que no se hizo caso, finalmente.

Lo que importa ahora, mucho más que las decisiones tomadas por estos dos electorados, es cómo reaccionaron las élites. ¿Deberíamos, a su vez, rechazar estos votos como manifestaciones de un populismo crudo que no tiene en cuenta los hechos, mientras intentamos evitar o ignorar las decisiones que representan? Yo diría que este sería un terrible error.

Las preocupaciones que hay alrededor de estas votaciones en torno a las consecuencias económicas de la globalización y la aceleración del cambio tecnológico son absolutamente comprensibles. La automatización de las fábricas ya ha diezmado los trabajos en las manufactura tradicional, y es probable que la implantación de la inteligencia artificial extienda esta disminución de trabajo entre las clases medias, conservando solo los necesarios a la asistencia médica, creatividad o de supervisión restantes.

Esto a su vez acelerará la ya creciente desigualdad económica en todo el mundo. Internet y las plataformas que la hacen posible, permitirán que grupos muy pequeños de individuos consigan enormes ganancias, a pesar de generar muy pocos puestos de trabajo. Esto inevitablemente, es progreso, pero también es cierto que es socialmente destructivo.

Tenemos que considerar esto como un fracaso financiero, que trajo a los hogares de las personas la certeza de que unos pocos individuos que trabajan en el sector financiero pueden acumular grandes recompensas, y que al resto de nosotros solo nos queda observar ese éxito y pagar sus errores cuando su codicia nos lleva por mal camino. Así que, juntos, vivimos en un mundo de creciente desigualdad financiera, en el que muchas personas pueden ver desaparecer, no sólo su nivel de vida, sino también su capacidad para ganarse la vida. No es de extrañar entonces que estén buscando un nuevo acuerdo, que aparentemente podría estar representado por Trump y el Brexit.

Es también el caso de que otra consecuencia involuntaria de la propagación mundial de Internet y de los medios de comunicación social, hace que la naturaleza absoluta de estas desigualdades sea mucho más evidente ahora de lo que lo ha sido en el pasado. Para mí, la capacidad de usar la tecnología para comunicarse ha sido una experiencia liberadora y positiva. Sin ella, no habría podido seguir trabajando en todos estos últimos años.

Pero también significa que las vidas de las personas más ricas, en las partes más prósperas del mundo, sea visible de forma vergonzosa para cualquier persona, aunque sea pobre, pero tenga acceso a un teléfono inteligente. Y puesto que ahora hay más gente con un teléfono que con acceso al agua potable en el África subsahariana, esto significará pronto que casi todos en nuestro planeta, cada vez más atestado, no podrán escapar de la desigualdad.

Las consecuencias de esto son claras: los campesinos pobres acuden a las ciudades, a los barrios humildes, impulsados por la esperanza. Y a menudo, al descubrir que el nirvana de Instagram no está disponible allí, lo buscan en el extranjero, uniéndose a un número cada vez mayor de migrantes económicos en busca de una vida mejor. Estos migrantes a su vez, ponen a prueba las infraestructuras y economías de los países a los que llegan, socavando la tolerancia y alimentando aún más el populismo político.

Para mí, el aspecto realmente preocupante de esto es que ahora, más que en ningún otro momento de nuestra historia, la especie humana necesita trabajar unida. Nos enfrentamos a desafíos ambientales impresionantes: el cambio climático, la producción de alimentos, la superpoblación, la desaparición de otras especies, las enfermedades epidémicas, la acidificación de los océanos.

Juntos, son un recordatorio de que estamos en el momento más peligroso en el desarrollo de la humanidad. Ahora contamos con la tecnología para destruir el planeta en el que vivimos, pero aún no hemos desarrollado la capacidad de escapar de él. Tal vez en unos cuantos cientos de años, habremos establecido colonias humanas entre las estrellas, pero en este momento sólo tenemos un planeta, y tenemos que trabajar juntos para protegerlo.

Para hacer eso, necesitamos romper las barreras dentro y entre las naciones, no construir más. Si queremos tener la oportunidad de hacerlo, los líderes del mundo necesitan reconocer que han fracasado, y que siguen haciéndolo la mayoría de las veces. Con recursos cada vez más concentrados en manos de unos pocos, vamos a tener que aprender a compartir mucho más que de lo que lo hacemos en la actualidad.

Desapareciendo no sólo los empleos, sino industrias enteras, debemos ayudar a la gente a capacitarse para un nuevo mundo, y apoyarlos financieramente mientras lo hacen. Si las comunidades y las economías no pueden hacer frente a los niveles actuales de migración, debemos hacer más para fomentar el desarrollo global, ya que es la única manera de persuadir a los millones de migrantes para que busquen su futuro en casa.

Podemos hacerlo, soy tremendamente optimista con mi especie; pero requerirá que las élites, de Londres a Harvard, de Cambridge a Hollywood, aprendan las lecciones de este año. Aprender, sobre todo, una porción de humildad.

— Stephen Hawking

Referencia:

domingo, 27 de noviembre de 2016

Los seres humanos comenzaron a hacer pintura y pegamento en aproximadamente el mismo tiempo con las mismas herramientas


Evidencia descubierta en una cueva en el este de Etiopía ha revelado algo extraordinario sobre los orígenes del pensamiento simbólico entre los seres humanos. Hace cuarenta mil años, la Cueva de Porc-Epic estaba rodeada de exuberantes praderas llenas de lagos y ríos. Era el hogar de una próspera comunidad de personas que dedicaron un tiempo considerable a procesar el ocre, un polvo rojizo usado para una variedad de objetos incluyendo la pintura. Los antropólogos Daniela Eugenia Rosso, África Pitarch Martí, y Francesco d'Errico describen en la revista PLos One cómo trabajaron con el Museo Nacional de Etiopía para analizar las herramientas de color ocre pertenecientes a la edad de piedra. Lo que encontraron fue que los artesanos de este taller produjeron una serie mucho más complicada de sustancias que no se habían descubierto. Algunas fueron utilizados para el arte y la decoración, y otros se utilizaron en ingeniería para producir mejores armas.
Selección de herramientas para procesar el ocre encontrados en en la cueva Porc-Epic.Créditos: PLoS/Rosso.

Los antropólogos a menudo usan el procesamiento de ocre como un indicador de los orígenes del pensamiento simbólico humano. Eso es en parte porque el ocre es relativamente difícil de hacer, requiere seguir varios pasos y al menos dos tipos de herramientas. Como escriben los investigadores, el ocre proviene de "rocas que contienen una alta proporción de óxidos de hierro, a menudo mezclados con silicatos y otras sustancias minerales, que son de color rojo o amarillo, o están rayados con tales matices". El ocre se obtiene por pulverizar la roca con un tipo de herramienta y luego reducirlo a polvo.

Hay muchos usos estéticos para el ocre, incluyendo como tinte de la tela, pintura para las paredes de la cueva, o para marcar rocas y otros materiales. Todos estos usos artísticos o cosméticos implican un pensamiento simbólico. Pero los primeros humanos usaban el ocre también para fines utilitarios. El polvo se mezcla con otros adhesivos para mantener las armas perfectamente unidos a sus mangos. En pocas palabras, el ocre fue un ingrediente clave en el pegamento.

La pregunta que se ha hecho durante mucho tiempo entre los arqueólogos es si las personas empezaron a usar el ocre como una herramienta para la ingeniería o como una sustancia para hacer arte. En otras palabras, ¿empieza el pensamiento simbólico con la ciencia o el arte? Al examinar 23 herramientas de procesamiento del ocre pertenecientes a la Cueva Porc-Epic, los investigadores descubrieron que la respuesta es que ambos surgieron al mismo tiempo, en los mismos talleres.

Ingeniería y arte en la edad de piedra, ¿cómo inició todo?

La cueva Porc-Epic ha sido conocida como un sitio arqueológico único desde 1933, donde numerosas excavaciones han tenido lugar allí a lo largo de los años. Los primeros esfuerzos por fechar los hallazgos fueron poco más que conjeturas, pero los científicos actualmente han empleado un sofisticado análisis de conchas de caracol junto con fragmentos de cráneo y mandíbula humanos que se encontraron en las mismas capas sedimentarias que el taller de ocre. Rosso y su equipo descubrieron que el cráneo proporcionó "una datación de hace unos 50,000 años a través de una espectrometría de rayos gamma de alta resolución y bajo nivel de fondo", una técnica relacionada con la datación por luminiscencia. La datación por radiocarbono en las conchas de caracol sugiere que fueron dejadas en la cueva en un periodo que comprende entre 41,000 y 37,000 años atrás. Basados ​​en la proximidad del ocre a estas conchas, los investigadores especulan que las personas que usaron la cueva comenzaron a procesar el ocre hace unos 45,000 años, pero la actividad más intensa fue hace 40,000 años. En ese periodo es cuando se asocia con miles de bultos de ocre y una amplia variedad de herramientas de molienda.

Tenemos pruebas de que el procesamiento de ocre en África se remonta a hace más de 100,000 años, pero el Porc-Epic es el primer sitio donde los científicos encontraron pruebas definitivas de que el ocre se estaba usando para diferentes propósitos. Rosso y sus colegas analizaron cuidadosamente el desgaste de las rocas, notando que se usaban diferentes tipos de roca para producir muchas granularidades de polvo. Algunas de las rocas más suaves como la piedra arenisca liberan polvo pálido durante el proceso de molienda y producen un tono más claro de ocre. También había una piedra caliza inusual que probablemente se sumergió en un líquido de color ocre para pintar o estampar tela con manchas rojas.

Los investigadores también usaron adhesivos de carbono para eliminar los polvos ocres de la superficie de las herramientas y analizarlos usando "espectroscopía micro-Raman (μ-RS), difracción de rayos X (XRD) y microscopía electrónica de barrido acoplada con espectroscopia de rayos X con dispersión de energía (SEM-EDS)". Al observar el ocre con microscopios de alta potencia revelaron la forma y composición química de lo que a simple vista parecía ser polvo rojo o amarillo fino. El ocre también está hecho de una amplia variedad de minerales, lo que refleja la diversidad de rocas de donde proviene: el equipo catalogó "varios tipos de óxidos, aluminosilicatos (arcillas, micas y feldespatos), silicatos, carbonatos, sulfatos y fosfatos".

Pero lo que más asombro a Rosso y a su equipo fueron las increíbles variaciones tanto en las herramientas utilizadas como en el tipo de ocre producido. Algunas de las piedras que molían provenían de lugares alejados, lo que significa que los artesanos de talleres buscaban o comerciaban con grupos vecinos. Claramente, los fabricantes de ocre buscaban propiedades distintivas en sus herramientas de roca, probablemente porque produjeron resultados tan diferentes.

Y también lo hacían para diferentes usos. "El polvo de ocre fino y arcilloso es más adecuado para actividades cosméticas o simbólicas, como la pintura corporal, mientras que el ocre de grano mixto estaría más adaptado a actividades utilitarias como el pelo", escriben Rosso y sus colegas. Se trataba de un taller dedicado a la producción de ocres que podían ser ser utilizados lo mismo en adhesivos como en pinturas o tintes. Los primeros experimentos de humanidad con el simbolismo se remontan a los nacimientos del arte y la ingeniería. Hace decenas de miles de años, nuestros cerebros obsesionados con las herramientas nos permitieron convertir rocas ricas en hierro en hermosos adornos y mejores herramientas.

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