viernes, 31 de julio de 2015

Un apunte sobre Nikolas Tesla

Nacido un 10 de julio de 1856, en Smiljan (hoy Croacia), Nikolas Tesla fue un inventor serbio-americano, ingeniero y físico. Tesla es conocido por sus contribuciones al diseño del sistema eléctrico de corriente alterna moderna.
Nikolas Tesla. Créditos: Wikimedia Commons.

Aunque murió pobre en 1943, su reputación e invenciones han causado un reciente resurgimiento de la cultura popular, donde se ha ganado un lugar en medio de películas, novelas gráficas, música y vídeojuegos.

A manera de homenaje en 1960, la Conferencia General de Pesas y Medidas introdujo el término "tesla" como unidad de medida para la intensidad del campo magnético en el Sistema Internacional de Unidades.

A continuación algunos de los hechos inusuales sobre la vida de Tesla:

Tesla fue un ecologista


El inventor estaba preocupado por el consumo excesivo y rápido de los recursos de la Tierra, por lo que fue un defensor de los combustibles renovables, investigando métodos para utilizar la energía natural de la tierra y el cielo para minimizar el impacto humano del consumo de combustibles fósiles.

Nació durante una tormenta eléctrica


De manera fortuita, Tesla nació durante una tormenta eléctrica particularmente violenta. La partera considerando que esta era un mal presagio, dijo que era un "hijo de las tinieblas", pero la madre de Tesla, probablemente, ofendida por la afirmación de esta mujer, de inmediato respondió: "No, él será un hijo de la luz."

Tesla fue un humanista


Como humanista, Tesla creía en la mejora de la calidad de la vida humana, pero no desde un enfoque de ganancias financieras. Y es por eso, que pese a sus muchas invenciones y contribuciones a la sociedad, murió pobre.

Tesla concibió un internet inalámbrico...en 1901


Tesla poseía una excelente imaginación, pero no puso todas sus ideas a la práctica. Durante el desarrollo de la radio transatlántica, previó un sistema para recoger, codificar y difundir la información a un dispositivo de mano -lo que hoy conocemos como Internet móvil en nuestros teléfonos-. Tesla también imaginaba, pero nunca desarrolló, tecnología para radioastronomía, un "rayo de la muerte", un radar de haces de partículas y máquinas de rayos-X.

Tesla poseía una gran memoria


La memoria de Tesla era eidética, lo que significa que podía recordar libros e imágenes con gran detalle. Él supuestamente utilizó su potente imaginación para atemperar las vívidas pesadillas que tenía cuando era niño.

El Gobierno de Estados Unidos ha clasificado el material de Tesla


Cuando Tesla murió, la Oficina de Bienes Extranjeros asumió todas sus posesiones. Con el tiempo ha liberado la mayor parte de sus bienes a su familia y algunos artículos fueron donados al Museo de Tesla en Belgrado. Curiosamente, Tesla murió en 1943, sin embargo, algunos de sus documentos personales siguen siendo clasificados hasta este día por el Gobierno de Estados Unidos.

Tesla pudo haber tenido un comportamiento obsesivo compulsivo y el insomnio


Tesla afirmó que necesitaba sólo dos horas de sueño cada noche. Pero no está claro si esto se debía a que así lo quería o porque realmente no podía dormir más que eso.

Tesla también estaba obsesionado con el número 3, y utiliza 18 servilletas (un número divisible por 3) para limpiar su comedor antes de sus comidas de la tarde. Detestaba objetos redondos, joyas y cabello conmovedor.

Edison y Tesla no eran su eterno némesis

A pesar de que resulta agradable imaginar Edison y Tesla como enemigos acérrimos, acechandose constantemente con sus últimos inventos. Sin embargo, en realidad, colaboraron en el diseño de generadores de corriente continua antes de que Tesla renunciara para dedicarse a su sueño del motor de inducción de corriente alterna. Tal vez, una descripción más exacta de su relación sea "rivales en el negocio."

Tesla ayudó a aliviar a Mark Twain de algunos... problemas


En su búsqueda para crear electricidad más eficiente, Tesla creía que había creado una máquina de terremotos, que sacudió la construcción y su barrio en Manhattan cuando llevó a cabo sus experimentos. Más tarde se enteró de lo que había creado realmente era un oscilador de alta frecuencia, donde un pistón bajo una plataforma construida en su laboratorio fluctuaba rápidamente con el movimiento.

Amigos con la Twain, sabedores de sus problemas digestivo, lo desafiaron a permanecer en la plataforma, mientras que el oscilador de Tesla permanecía encendido. Después de 90 segundos, Twain rápidamente salió corriendo sintiéndose un poco mejor.

Podemos tener Wi-Fi de Tesla


Una campaña de Indiegogo fue lanzado por el creador de The Oatmeal, Mateo Inman para recaudar fondos para el Centro de Ciencias de Tesla. Logró recaudar 1,370,000 dólares, acompañado por una subvención del Estado de Nueva York, por lo que el Centro de Ciencias Tesla fue desarrollado en mayo de 2013.

De manera paralea se hizo una campaña de recaudación para crear una estatua de Tesla en Palo Alto, California, en mayo de 2013. Recaudó 127,000 dólares, por lo que la estatua fue erigida en diciembre 2013 con una cápsula del tiempo y un punto de acceso Wi-Fi libre para que cualquiera lo use.

Referencia:

lunes, 27 de julio de 2015

XXIX

Tabacaria

Fernando Pessoa


No soy nada.
Nunca seré nada.
No puedo querer ser nada.
A parte de eso, tengo en mi todos los sueños del mundo.
Ventanas de mi cuarto,
De mi cuarto entre los millones del mundo que nadie sabe cual es.
(Y si supiese cual es ¿Qué sabrían?)
De ahí hacia el misterio de una calle cruzada constantemente por gente,
Hacia una calle inaccesible a todos los pensamientos,
Real, imposiblemente real, cierta, desconocidamente cierta,
Con el misterio de las cosas por debajo de las piedras y de los seres,
Con la muerte poniendo la humedad en las paredes y cabellos blancos en los hombres,
Con el Destino conduciendo la carroza de todo por la carretera de nada.
Estoy hoy vencido, como si supiese la verdad.
Estoy hoy lúcido, como si estuviese moribundo,
Y no tuviese mas hermandad con las cosas
Si no una despedida, tornándose esta casa y este lado de la calle
La hilera de carruajes de un comboy. Y una partida estridente
Desde dentro de mi cabeza,
Y un temblor de mis nervios y un rechinar de huesos en la ida.
Estoy hoy perplejo como quien pensó y encontró y olvidó.
Estoy hoy dividido entre la lealtad que debo
Al Estanco del otro lado de la calle, como cosa real por fuera,
Y a la sensación de que todo es sueño, como cosa real por dentro.
Erré en todo.
Y como no hice ningún intento, tal vez todo fuese nada.
El aprendizaje que me dieran,
Descendí de él por la ventana trasera de la casa.
Fui hasta el campo con grandes propósitos.
Mas allá encontré sólo hiervas y árboles,
Y cuando había gente era igual a la otra.
Salgo de la ventana, me siento en una silla. ¿Qué pensar?
¿Qué sé yo lo que será de mí, yo que no sé lo que soy?
¿Ser lo que pienso? ¡Pero pienso ser tantas cosas!
¡Y hay tantos que piensan ser la misma cosa que no puede haber tantos!
¿Genio? En este momento
Cien mil cerebros se piensan en sueños genios como yo,
Y la historia no señalará ¿Quién sabe? , ni uno,
Ni habrá sino ensueño de tantas conquistas futuras.
No, no creo en mí.
¡En todos los manicomios hay quejosos locos con tantas certezas!
Yo, que no tengo ninguna certeza ¿Estoy más cierto o menos cierto?
No, no creo en mí...
¿En cuantas buhardillas y no buhardillas del mundo
No están en esta hora genios-para-si mismos soñando?
Cuantas aspiraciones altas y nobles y lúcidas
Sí, verdaderamente altas y nobles y lúcidas -,
¿Y quien sabe si realizables,
Nunca verán la luz del sol real ni encontrarán oídos de gente?
El mundo es para quién nace para conquistarlo
Y no para quién sueña que puede conquistarlo, aunque tenga razón.
Tengo soñado más que lo que Napoleón hizo.
Tengo apretado contra el hipotético pecho más humanidades que Cristo,
Tengo hecho filosofías en secreto que ningún Kant escribió.
Mas soy, y tal vez seré siempre, el de la buhardilla,
Aunque no viva en ella;
Seré siempre el que no nació para eso;
Seré siempre sólo el que tenía cualidades;
Seré siempre el que esperó a que le abriesen la puerta al pie de una pared sin puerta
Y cantó la canción del Infinito en un gallinero,
Y oyó la voz de Dios en un pozo tapado.
¿Creer en mí? No, ni en nada.
Me derramé la Naturaleza sobre la cabeza ardiente
Su sol, su lluvia, el viento que me encuentra el cabello,
Y el resto que venga si viene, o tuviera que venir, o no venga.
Esclavos cardíacos de las estrellas,
Conquistamos el mundo entero antes de levantarnos de la cama;
Pero despertamos y él es opaco,
Nos levantamos y él es ajeno,
Salimos de casa y él es la tierra entera,
Más el sistema solar y la Vía Láctea y lo Indefinido.
(Come chocolate, pequeña;
¡Come chocolates!
Mira que no hay más metafísica en el mundo sino los chocolates.
Mira que todas las religiones no enseñan mas que confitería.
¡Come, pequeña sucia, come!
¡Si pudiese yo comer chocolates con la misma verdad con que comes!
Mas yo pienso y, al tirar el papel de plata, que es de hojas de estaño,
Tiro todo al suelo, como tengo tirado la vida)
Pero al menos queda la amargura de lo que nunca seré
La caligrafía rápida de estos versos,
Pórtico partido para el Imposible.
Mas al menos consagro a mí mismo un desprecio sin lágrimas.
Noble al menos en el gesto largo con que arrojo
La ropa sucia que soy, sin rol, para el decurso de las cosas,
Y me quedo en casa sin camisa.
(Tú, que consuelas, que no existes y por eso consuelas,
O diosa griega, concebida como estatua que estuviese viva,
O patricia romana imposiblemente noble y nefasta,
O princesa de trovadores gentilísima y ruborosa,
O marquesa del siglo dieciocho, escotada y estilizada,
O cocot célebre del tiempo de nuestros padres,
O no sé que moderno no concibo bien el qué
¡Todo eso, sea lo que fuere, que seas, si puede inspirar que inspire!
Todo mi corazón es un vacío despejado.
Como los que invocan espíritus invocan espíritus me invoco
A mí mismo y no encuentro nada.
Llego a la ventana y veo la calle con una nitidez absoluta.
Veo las tiendas, veo las aceras, veo los carros que pasan,
Veo los entes vivos vestidos que se cruzan,
Veo los perros que también existen,
Y todo esto me pesa como una condenación al destierro,
Y todo esto es extranjero, como todo.)
Viví, estudié, amé, y hasta creí,
Y hoy no hay mendigo que yo no envidie solamente por no ser yo.
Miro a cada uno los andrajos y las llagas y la mentira,
Y pienso; tal vez nunca vivieses ni estudiases ni amases ni creyeses
Porque es posible hacer una realidad de todo eso si hacer nada de eso;
Tal vez hayas existido apenas, como un lagarto a quien cortan el rabo
Y que es rabo para este lado del lagarto cuando revueltos.
Hice de mí lo que no supe,
Y lo que podía hacer de mi no lo hice.
El dominó que vestí era errado.
Me conocieron luego por quien no era y no desmentí, y me perdí.
Cuando quise tirar la máscara,
Estaba pegada a la cara.
Cuando la tiré y me vi en el espejo,
Ya había envejecido.
Estaba borracho, ya no sabía vestir el dominó que no había tirado.
Tiré fuera la máscara y dormí en el ropero
Como un perro tolerado por la gerencia
Por ser inofensivo
Y voy a escribir esta historia para probar que soy sublime.
Esencia musical de mis versos inútiles,
Quien me diera encontrarte como cosa que yo hiciera,
Y no me quedase siempre enfrente del estanco de enfrente,
Imprimiendo a los pies una consciencia de estar existiendo,
Como una alfombra en que un borracho tropieza
O un ruedo que los gitanos robaron y no valía nada.
Mas el Dueño del Estanco llegó a la puerta y se quedó a la puerta.
Ojo con el desaliento de la cabeza mal vuelta
Y con el desconsuelo del alma mal-entendiendo.
Él morirá y yo moriré.
Él dejará el letrero, y yo dejaré versos.
En cierto momento morirá el letrero también, y los versos también.
Después de cierto tiempo morirá la calle donde estuvo el letrero,
Y la lengua en que habían sido escritos los versos.
Morirá después el planeta giróvago en que todo esto se dio.
En otros satélites de otros sistemas cualquier cosa como gente
Continuará haciendo cosas como versos y viviendo por debajo de cosas como letreros,
Siempre una cosa enfrente de otra,
Siempre una cosa tan inútil como la otra,
Siempre lo imposible tan estúpido como lo real,
Siempre el misterio del fondo tan cierto como el sueño de misterio de la superficie,
Siempre esto o siempre otra cosa o ni una cosa ni otra.
Pero un hombre entró en el Estanco (¿Para comprar tabaco?),
Y la realidad plausible cae de repente encima de mí.
Me semilevanto enérgico, convencido, humano,
Y voy a intentar escribir estos versos en que digo lo contrario.
Enciendo un cigarro al pensar en escribirlos
Y saboreo en el cigarro la liberación de todos los pensamientos.
Sigo el humo como una ruta propia,
Y gozo, en un momento sensitivo y competente,
La liberación de todas las especulaciones
Y la consciencia de que la metafísica es una consecuencia de estar mal dispuesto.
Después me hecho para atrás en la silla
Y continuo fumando.
En cuanto el Destino me lo conceda, continuaré fumando.

(Si yo me casase con la hija de mi lavandera
Tal vez fuese feliz.)
Visto esto, me levanto de la silla. Voy a la ventana.
El hombre salió del Estanco (metiendo el cambio el bolsillo de los pantalones)
Ah, lo conozco: es el Esteves sin metafísica.
(El Dueño del Estanco llegó a la puerta.)
Como por un instinto divino el Esteves se volvió y me vio.
¡Me gesticuló un adiós le grité Adiós al Esteves!, y el universo
Se me reconstruyó sin ideal ni esperanza, y el Dueño del Estanco sonrió.

 10,592 días

domingo, 19 de julio de 2015

Intensamente: la importancia de la tristeza

Pixar ha logrado a base de perseverancia y tenacidad colocarse como la mejor casa de animación digital en la actualidad, sus películas saben conjugar lecciones y entretenimiento para niños con sutiles mensajes para adultos.
Intensamente. Créditos: Pixar.

Su último largometraje Intensamente relata la vida de Riley, abordando los mecanismos emocionales, y antes de continuar es importante advertir que se hablará de la trama de la película, por lo que se recomienda leerla después de haber visto la película.

En la cabeza de Riley conviven las cinco emociones primarias -Alegría, Tristeza, Ira, Miedo y Desagrado-, cada una jugando un papel fundamental en su comportamiento. Es así que Alegría hace que sus recuerdos son gratos; Ira busca un trato justo; Miedo evita que sea herida; Desagrado sirve para que no sufra molestias sociales y Tristeza... pareciera que no tiene una función y precisamente la película jugará con esa idea, hacernos ver cuan importante es la tristeza. Junto a las emociones conviven los recuerdos a corto, mediano y largo plazo, el inconsciente, el pensamiento abstracto y la personalidad.


La pieza fundamental de la historia radica en Pixar mostrando la importancia de la tristeza, en un momento donde esta está es percibida con prejuicios y hasta se podría afirmar que es estigmatizada, basta pensar qué sucede cuando vemos a alguien llorar, se busca por todo medio evitar que siga llorando.

Pero ante esta lógica, Intensamente viene a recordarnos que no todo es grato en la vida, que no se debe ocultar lo que se siente bajo un sonrisa fingida, o que un "todo estará mejor" arreglará las cosas sino lo mejor será en muchas ocasiones escuchar a la otra persona y comprenderla.

martes, 14 de julio de 2015

New Horizons logra su máxima aproximación a Plutón

"Exploramos porque somos humanos, y ansiamos saber. Espero que Plutón nos ayude en ese viaje."
Stephen Hawking 

La imagen que acompaña a la entrada fue tomada a 766,000 kílometros de Plutón. Créditos: NASA.

La sonda especial New Horizons ha hecho su máximo acercamiento a Plutón, en los próximos días comenzarán a llegar las primeras imágenes cercanas.

Durante 2 horas y 15 minutos la sonda exploró y estudio Plutón, su luna Caronte y el sistema circundante. Pese a la distancia de Plutón a la Tierra y las complicadas maniobras previstas, los datos obtenidos llegarán en estos días.

La nave ya ha hecho importantes descubrimientos, el tamaño de Plutón esta siendo re-calculado con base a los datos de su aproximación final el día de hoy. La nueva cifra suma unos 50 kilómetros de ancho a Plutón, dándole un diámetro de 2,370 kilómetros.

Esto es significativo, ya que significa que es más grande que otro planeta enano llamado Eris por 45 kilómetros. Anteriormente, se pensaba que Eris era más grande que Plutón y su descubrimiento en 2005 dio lugar a la degradación de Plutón del noveno planeta del sistema.

Determinar el verdadero tamaño de Plutón había sido difícil previamente debido a factores tales como su atmósfera, pero la estrecha proximidad de New Horizons ha resuelto el misterio. Desde su descubrimiento en 1930 su tamaño ha sido objeto de debate.

Si bien este nuevo descubrimiento no hará que Plutón sea reclasificado, sí confirma que es el objeto más grande conocido en el Sistema Solar más allá de Neptuno.

Ahora, los científicos iniciarán el análisis de datos. La primera señal de la nave espacial, que confirma que el sobrevuelo tuvo éxito, se espera llegué esta noche a las 20:53 EDT. Las imágenes y datos provisionales llegarán después.

La historia completa del sobrevuelo, y los datos obtenidos, se desentrañarán en 16 meses, debido a la baja tasa de bits de la nave espacial y las grandes distancias involucradas -4,800,000,000 kilometros y añadiendo.

Al conocer el tamaño real de Plutón se sabe que es menos denso de lo previsto, lo que podría significar que tiene más hielo en su interior lo que se creía. La capa más baja de la atmósfera, conocida como troposfera, se sabe ahora también que es menos profunda. New horizons ha estudiado las atmósferas de Plutón y su luna Caronte al analizar la luz del Sol que atraviesa.

Después de Plutón, la nave espacial será enviada a sobrevolar más allá de uno o varios objetos del Cinturón de Kuiper que aún no han sido elegidos. New Horizons tiene el poder suficiente para recabar datos hasta 2030.

Por ahora, sin embargo, los científicos y el público en la Tierra deben esperar a ver las maravillas de Plutón que devuelva la sonda espacial, a partir de esta noche.

Referencia:

martes, 30 de junio de 2015


O usted puede iniciar una secuencia de la fatalidad. Los físicos todavía están debatiendo esta. 

Recreación artística de un agujero negro. Créditos: NASA / JPL-Caltech.

En la película Interestelar, el personaje principal Cooper escapa de un agujero negro en el tiempo para ver a su hija Murph en sus últimos días. Algunos han argumentado que la película es tan científica que debería enseñarse en las escuelas. En realidad, muchos científicos creen que cualquier cosa enviada en un agujero negro, probablemente sería destruida . Pero un nuevo estudio sugiere que esto podría no ser el caso, después de todo.

La investigación dice que, en lugar de ser devorado, una persona que cae en un agujero negro sería realmente ser absorbido en un holograma -sin siquiera darse cuenta-. El documento cuestiona una teoría rival afirmando que caer en un agujero negro es la destrucción inmediata.

Los agujeros negros de Hawking


Hace cuarenta años, Stephen Hawking conmocionó a la comunidad científica con el descubrimiento de que los agujeros negros no son realmente negros. La física clásica implica que todo lo que cae a través del horizonte de un agujero negro nunca puede escapar. Pero Hawking demostró que los agujeros negros emiten radiación continuamente, una vez que se tienen en cuenta los efectos cuánticos. Desafortunadamente, para los astrofísicos, la temperatura de esta radiación es mucho menor que la del fondo cósmico de microondas, lo que significa que está más allá de la detección con la tecnología actual.

Los cálculos de Hawking son desconcertantes. Si un agujero negro emite continuamente radiación, continuamente pierde masa, puesto que esta eventualmente se evapora. Hawking dio cuenta de que esto implicaba una paradoja: si un agujero negro se evapora, la información sobre él se perderá para siempre. Esto significa que incluso si pudiéramos medir la radiación de un agujero negro nunca podríamos averiguar en que momento fue formado originalmente. Esto viola una regla importante de la mecánica cuántica que indica la información no se puede perder o crear.

Otra forma de ver esto es que la radiación de Hawking plantea un problema con el determinismo de los agujeros negros. El determinismo implica que el estado del universo en un momento dado se determina de forma única en su estado independiente de cualquier otro momento. Así es como podemos rastrear su evolución tanto astronómicamente y matemáticamente, pese a la mecánica cuántica.

Esto significa que la pérdida del determinismo tendría que surgir de la conciliación de la mecánica cuántica con la teoría de Einstein de la gravedad -un problema notoriamente difícil y la meta final para muchos físicos-. La física de los agujeros negros ofrece una prueba para cualquier posible teoría de la gravedad cuántica. Sea cual sea su teoría, debe explicar lo que sucede con la información histórica de un agujero negro.

Fue así cómo en dos décadas se llegó a una solución. Sugirieron que la información almacenada en un agujero negro es proporcional a su área superficial (en dos dimensiones) en lugar de su volumen (en tres dimensiones). Esto podría explicarse por la gravedad cuántica, donde las tres dimensiones del espacio podrían ser reconstruidos a partir de un mundo de dos dimensiones sin gravedad - como un holograma-. Poco después, la teoría de cuerdas, la teoría más estudiada de la gravedad cuántica, apoyo esta idea.

Con el uso de la holografía podemos describir la evaporación del agujero negro en el mundo de dos dimensiones sin gravedad, por el que se aplican las normas habituales de la mecánica cuántica. Este proceso es determinista, con pequeñas imperfecciones en la radiación que codifica la historia del agujero negro. Así que la holografía nos dice que la información no se pierde en los agujeros negros, pero rastreando la falla en los argumentos originales de Hawking ha sido sorprendentemente difícil.

Bolas de pelusa frente cortafuegos


Pero exactamente los agujeros negros descritos por la teoría cuántica parecen más difíciles de resolver. En 2003, Samir Mathur propuso que los agujeros negros son como bolas de pelusa, en las que no hay horizonte de sucesos. Las fluctuaciones cuánticas de la región horizonte registra la información sobre la historia del agujero y por lo tanto la propuesta de Mathur resuelve la paradoja de la pérdida de información. Sin embargo, la idea ha sido criticada, ya que implica que alguien cae en este tiene una experiencia muy diferente a alguien que cae en un agujero negro divisado por la teoría de la relatividad general de Einstein.

La descripción general de la relatividad de los agujeros negros sugiere que una vez que se pasa del horizonte de sucesos, la superficie de un agujero negro, se puede ir más y más hacia una profundidad sin fin. Mientras lo hace, el espacio y el tiempo se deforman hasta que llegan a un punto llamado la "singularidad" momento en el que las leyes de la física dejan de existir. (Aunque en realidad, la persona muere muy pronto en este viaje a medida que se separa por intensas fuerzas).

En el universo de Mathur, sin embargo, no hay nada más allá del horizonte de sucesos difusos. En la actualidad, una teoría rival en la gravedad cuántica es quien cae en un agujero negro atraviesa un cortafuegos y se destruye inmediatamente. La propuesta cortafuegos ha sido criticada ya que (como las bolas de pelusa) puesto que los cortafuegos tienen un comportamiento radicalmente diferente en el horizonte de la relatividad general de los agujeros negros.

Pero Mathur sostiene que para un observador externo, alguien que cae en una bola de pelusa ve casi lo mismo que alguien que cae en un agujero negro de Einstein, a pesar de que los comprendidos tienen experiencias muy diferentes. Otros trabajan entre ambos dilemas y consideran que estos argumentos se basan en propiedades del ejemplo que han utilizado. Mathur utiliza una descripción explícita de un tipo muy especial de bolas de pelusa para hacer sus argumentos, percibiendo que quien cae se encontrará frente a una superficie tan suave.

El debate acerca de lo que realmente sucede cuando uno cae en un agujero negro probablemente continuará durante algún tiempo. La pregunta clave es entender en que momento del horizonte de sucesos el sujeto se reconstruye como un holograma, pero radicalmente comprender cómo sucede esto.

Marika Taylo, "Falling into a black hole may convert you into a hologram", The Conversation.

viernes, 26 de junio de 2015

La sonda New Horizons se enfrenta a su tarea más difícil: la búsqueda de Plutón

New Horizons se acerca a planeta enano cuya órbita completa nunca ha sido definida.

A 4,700,000,000 kilómetros de la Tierra, la nave espacial New Horizons se dirige a una cita histórica con Plutón. Para lograrlo, tendrá que pasar por un objetivo muy pequeño: un rectángulo imaginario en el espacio que mide tan sólo 100 por 150 kilómetros.

Los encargados de la misión necesitan calibrar la trayectoria de New Horizons precisamente en esa área para asegurar que la nave puede hacer todas las observaciones científicas planeadas durante su recorrido del 14 de julio a través de Plutón -la primera a ese planeta enano distante-.

Si todo va bien, la sonda espacial New Horizons recorrerá Plutón y su luna Caronte, el 14 de julio. Créditos: NASA/JHUAPL/SwRI/Steve Gribben.

Plutón y Ceres


Por ahora, la nave espacial está a la deriva. Pero llegar a Plutón es una de las tareas más difíciles en la navegación interplanetaria, y las decisiones cruciales se harán en la próxima semana y media. La última oportunidad para cambiar la trayectoria de vuelo de la nave espacial será el 4 de julio.

Los astrónomos descubrieron el planetoide en 1930, desde entonces se ha observado un sola parte de su trayectoria de órbita que dura 248 años alrededor del Sol, y hasta el momento no se sabe perfectamente cuál es. Y New Horizons está tan lejos de la Tierra que tarda 9 horas enviar y recibir una señal, por lo que dirigir la nave en tiempo real es por demás difícil.

Una aguja en una hebra

New Horizons debe viajar a sólo 12,500 kilómetros por encima de Plutón, a una velocidad de cerca de 14 kilómetros por segundo, a esta velocidad debe girar sus instrumentos para observar la superficie de abajo. Después de ese acercamiento, New Horizons debe continuar una trayectoria precisa entre Plutón y Caronte, en su única oportunidad de explorar tales atmósferas.

Para encontrar su objetivo, New Horizons obtiene imágenes diarias de Plutón con su cámara de larga distancia. A medida que el planeta enano se hace más notorio en el campo de visión, la misión puede calcular con más precisión su posición frente a las estrellas de fondo. Sin saber a qué distancia de Plutón se encuentra.

Dedos cruzados

Sólo días antes de que la sonda este lo suficientemente cerca de Plutón se podrá detectar con precisión su movimiento sobre el fondo de estrellas, revelando su distancia. Y en ese momento, los ingenieros de la misión no podrán hacer ajustes del curso.

Si New Horizons resulta estar cerca o más lejos de Plutón de lo que ingenieros habían pensado, ordenarán a la sonda iniciar sus observaciones científicas un poco antes o después. De esa manera pueden estar seguro de obtener información de Plutón y no sólo información de espacio vacío.

La situación es tan compleja que New Horizons tiene dos equipos de navegación. KinetX Aerospace es el equipo principal y responsable de llevar a la nave a donde necesita estar. Sin embargo, hace varios años, la NASA añadió un equipo de navegación independiente, proveniente de JPL.

Peligros ocultos

Otro dilema de navegación surgirá si los científicos de la misión descubren polvo o anillos en el sistema de Plutón que podría golpear la nave y dejarlo fuera de servicio. Hasta ahora no han encontrado algo. Pero si ven algo ominoso, la sonda puede tener que desviarse a una de varias trayectorias alternas. Hay sólo dos oportunidades antes de consumir más combustible: una el 30 de junio y otra el 4 de julio.

La tensión aumenta conforme se acercan los últimos días. Cuando Voyager 1 pasó sobre Saturno en 1980, la nave parecía bien hasta aproximadamente una semana y media antes. Los encargados de la misión no se dieron cuenta en ese momento, pero Voyager había realizado una maniobra de balanceo que había agregado empuje extra en direcciones que no se habían contabilizado.

Los cálculos sobre dónde se dirigía Voyager se hacían cada día sobre un papel cuadriculado en la pared de JPL. Pronto los puntos abandonaron el centro del papel y comenzaron a vagar en la pared y luego por encima.

Referencia:

domingo, 21 de junio de 2015

Tal parece que estamos estamos presenciando el inicio de un evento de extinción masiva como no ha ocurrido en la Tierra durante al menos 65 millones de años. Es la conclusión de un nuevo estudio, cuya investigación fue dirigida por Gerardo Ceballos, de la Universidad Nacional Autónoma de México y publicado en la revista Science Advances.

La investigación fue realizada con el propósito de determinar cómo las acciones humanas en los últimos 500 años han afectado a las tasas de extinción de vertebrados: mamíferos, peces, aves, reptiles y anfibios. Se encontró una clara señal de la pérdida de especies elevada que se ha acelerado notablemente en los últimos doscientos años, de modo que la vida en la Tierra se está embarcando en su sexta mayor extinción en su 3,5 mil millones años de vida.

Realizar una medición de las tasas de extinción es notoriamente difícil, pese a ello estos estudios están produciendo resultados profundamente preocupantes.Sin embargo, siempre existe el riesgo de que este tipo de trabajo sobreestime las tasas de extinción modernas porque tienen que hacer una serie de suposiciones dadas la escasez de datos disponibles. Ceballos y su equipo querían poner un limite a estos números, para establecer las tasas de extinción de especies que eran muy conservadores, con el entendimiento de que todo lo que la tasa de especies perdidas ha sido en realidad, no podría ser inferior.

Esto hace que sus resultados sean aún más significativo porque incluso con esas estimaciones conservadoras encuentran que las tasas de extinción son mucho, mucho más altas que la tasa de extinción de fondo -la tasa de pérdida de especies en ausencia de cualquier impacto humano-.

Un número de estudios han intentado estimar la tasa de extinción de fondo. Estos han producido valores superiores que predicen aproximadamente una de cada millón de especies que se pierden cada año. El reciente trabajo por el coautor Anthony Barnosky, doblan con eficacia este tipo de fondo y así asumen que dos de cada millón de especies desaparecen por causas naturales cada año. Esto debe significar que las diferencias entre el fondo y las tasas de extinción causadas por humanos serán más pequeñas. Pero se encuentran con que la magnitud de las extinciones más recientes es tan grande como para relacionarla con procesos naturales.

Registro de especies de vertebrados registradas como extintas o extintas en la naturaleza por la UICN (2012). La línea de color negro representa la tasa de fondo. Esta es la "estimación conservadora". Ceballos et al.

La "estimación muy conservadora" de la pérdida de especies utiliza datos de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN). Este contiene ejemplos documentados de especies en vías de extinción. Ellos usan la misma fuente de datos para producir la "estimación conservadora", que incluye especies extintas conocidas y aquellas especies que se consideran extintas en la naturaleza.

El documento ha sido publicado en una revista de acceso abierto, recomendado para su lectura y consulta sobre todo los materiales complementarios que acompañan. Los cuales incluyen una lista de las especies de vertebrados que se sabe han desaparecido desde el año 1500. Los nombres latinos para estas especies estarían familiarizados sólo para especialistas, pero incluso los nombres comunes son exóticos y extraños, por citar un ejemplo: conejo de Cuba.

Estas ramas exteriores particulares del gran árbol de la vida ahora se detienen. Algunos de sus restos se conservan, ya sea como fósiles en las capas de rocas o exhibiciones en gabinetes de museos. Pero nunca más habitarán la Tierra.

Ahora bien la pregunta que surge: ¿en qué medida es asunto propio? ¿Por qué debemos preocuparnos si el proceso natural de extinción es amplificado por los seres humanos y nuestra expansión civilización industrializada?

Una respuesta a esta pregunta apunta esencialmente a cabo lo que es el mundo natural para nosotros. Ya se trate de la polinización de nuestros cultivos, purificación del agua, proporcionando pescado para comer o fibras para tejer, somos dependientes de la biodiversidad . Ecosistemas sólo pueden continuar cubriendo nuestras necesidades si continúan funcionando en aproximadamente la misma manera.

La relación entre la diversidad de especies y la función del ecosistema es muy compleja y aún no se entiende bien. Puede haber disminuciones graduales y reversibles en su función pese a que la biodiversidad disminuya. Es posible que no haya efectivamente ningún cambio hasta que se produzca un punto de inflexión. La analogía aquí es imaginar la pérdida de remaches en las alas de un avión. El avión vuela intacta si unos remaches se pierden aquí o allá, pero de continuar desapareciendo los remaches es acercarse a una falla catastrófica.

Esta última investigación nos dice lo que ya sabíamos. Los seres humanos en el espacio de unos pocos siglos abrieron un boquete como una bola de demolición a través de la biosfera de la Tierra. La liquidación de la biodiversidad para producir productos y servicios tiene un punto final. La ciencia está empezando a esbozar lo que el punto final podría ser similar pero no puede decirnos por qué y cómo parar antes de llegar a ese punto.

Si consideramos la Tierra nada más como una fuente de recursos y un lavabo para nuestra contaminación, si valoramos otras especies sólo en términos de lo que pueden ofrecer a nosotros, entonces nosotros vamos a seguir deshaciendo el tejido de la vida. Es seguir sacando más remaches de la Tierra. Esto no sólo aumenta el riesgo de que dejará de funcionar de la manera que nosotros y las generaciones futuras dependerán, pero sólo puede reducir la complejidad y la belleza de nuestro hogar en el cosmos.

Referencia:
James Dike, "Earth’s sixth mass extinction has begun, new study confirms", The Conversation.

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