sábado, 6 de diciembre de 2014

Curiosity detecta muestras de metano en la atmósfera de Marte

En la Tierra, la mayoría del metano detectado es producido por la vida microbiana. Una vez en la atmósfera, el gas se descompone por una serie de procesos, por lo que su continua presencia allí es un testimonio de la actividad de la Tierra, tanto biológica y geológica.
Crater Gale en Marte visto desde el sur, el área destacada es donde se encuentra Curiosity. Créditos: JPL/NASA.

En la atmósfera de Marte hay metano que descompone, aunque en bajos niveles. Aunque este metano podría provenir de fuentes que no implican actividad biológica o geológica, algunas observaciones desde la Tierra han sugerido que Marte posee fuentes que crean nubes de metano en su atmósfera. Aunque son difíciles de explicar, las observaciones han sido difíciles de replicar.

Ahora, el rover Curiosity ha resuelto la cuestión, observando los picos de concentración de metano de la atmósfera que parecen indicar una fuente esporádica, local.

Diversas mediciones de la atmósfera de Marte han colocado las concentraciones de metano en aproximadamente entre cinco y 15 partes por mil millones. Hay un número de fuentes potenciales de este metano procedente de la descomposición de productos químicos orgánicos procedentes de pequeños cometas y asteroides a la reacción entre algunos minerales y agua. Pero estos procesos no explican realmente las aparentes observaciones de concentraciones en nubes de metano en la atmósfera, que alcanzan niveles de más de tres veces la normal antes de ingresar a la atmósfera.

Curiosity cuenta con el instrumento SAM (Sample Analysis at Mars) y el espectrometro TLS (Tunable Laser Spectrometer) diseñados para medir la cantidad de metano presente. En sus exploraciones iniciales, los niveles de metano eran extremadamente bajos, por debajo de cinco partes por mil millones. Pero, múltiples mediciones realizadas en diferentes sitios encontraron que los niveles no eran constantes.

En algún lugar alrededor de sol 306 (un sol es un día en Marte), los niveles se dispararon a cerca de cinco partes por mil millones. Una semana más tarde en Marte, habían descendido a cerca de dos partes por mil millones, mucho más cerca de los niveles de fondo. Las siguientes mediciones, ocurridas en sol 466, los niveles de metano eran más de cinco partes por mil millones más, y se quedaron allí o fueron superiores durante el sol 526. Por sol 573, los niveles habían vuelto a los niveles de base, y que han estado allí a través de las últimas medidas incluidas durante el sol 684.

El metano debería mezclarse rápidamente con el resto de la atmósfera de Marte, por lo que los aumentos repentinos sugieren el origen de este metano es a la vez local y centrado. Sobre la base de la dirección del viento, el sitio más probable para la fuente de metano se encuentra al norte de la localización del rover. No hay correlación entre la presencia de altos niveles de metano y cualquiera de los siguientes: humedad relativa, presión atmosférica, la temperatura o niveles de radiación.

Los bajos niveles de fondo de metano se relacionan más o menos con las predicciones de la cantidad de gas que debía ser generado por la reacción de rayos UV con el material orgánico emitido por impactos. Las estimaciones indican que Marte posee el material suficiente para producir una concentración constante de 2,2 partes por mil millones, a pesar de que es probable que sea un límite superior. Pero los impactos son poco probables que produzcan los picos de concentración analizadas por Curiosity; el desglose es demasiado lento, y la cantidad de material requerido debería haber producido un cráter de impacto cerca del rover. (Los autores estiman que el cráter sería de decenas de metros de ancho.)

Así, mientras que el fondo se puede explicar por los impactos, las sobrecargas en la concentración de metano no pueden, lo que sugiere que algún otro proceso debe estar produciendo localmente. Algunas de las observaciones previas se asociaron con terreno volcánico. Mientras que el cráter Gale, hogar de Curiosity, no es de origen volcánico, no está claro a qué distancia debe haberse originado el metano. Además, hay un pequeño problema: todo indica que Marte ya no es geológicamente activo.

Otras opciones incluyen la liberación de formaciones previas de clatratos de metano, una mezcla sólida similar al hielo formado por metano y agua. Esta posibilidad, sin embargo, no explica cómo los clatratos llegaron allí en primer lugar, o qué evento esta causando su desestabilización. Los mismos problemas se aplican a la posibilidad de minerales que reaccionen con el agua; aunque no esta claro por qué el agua esta reaccionando ahora y como ha entrado en contacto con los minerales que no había sucedido previamente.

La posibilidad más intrigante es que Marte tiene alguna actividad microbiana propia. Esto podría haber sido en el pasado distante. O podría estar en el presente.

Estamos de vuelta a la incertidumbre que prevalecía cuando las nubes de metano fueron observadas por primera vez por el telescopio. Pero esta vez, es limitada a la incertidumbre acerca de la fuente, no la incertidumbre sobre si las observaciones iniciales eran correctas. En la ciencia, eso es progreso.

sábado, 29 de noviembre de 2014

Los perros entiende nuestro lenguaje o al menos una parte

Los seres humanos amamos a nuestros perros, pero ¿los perros nos aman también? ¿O es su aparente entusiasmo simplemente una forma evolucionada de la actuación? Dos equipos han utilizado máquinas de resonancia magnética para proporcionar respuestas.
Las máquinas de resonancia magnética no pueden revelar el pensamiento pero si mostrarnos que áreas del cerebro se activan al realizar una actividad. Créditos: Borbala Ferenzi.

No podemos, por supuesto, saber lo que los perros piensan. Pero podemos ver las partes del cerebro que están utilizando en diferentes situaciones, y esto puede ser muy revelador. Cuando investigadores muestran fotografías o videos a las personas analizan las respuestas que provocan. Pero Gregory Berns, de la Universidad de Emory, Atlanta, señala que es posible que el olfato sea el sentido más poderoso y quizás más importante en los perros. En consecuencia el estudio tuvo una muestra de doce perros de diez diferentes razas para percibir olores de extraños y de personas que conocían y de otros perros mientras está acostado en una máquina de resonancia magnética.

El estudio, publicado en Marzo en Behavioral Processes, sólo uso perros que pudieron ser persuadidos para permanecer inmóvil en la máquina, motivo por el cual la muestra puede ser un poco sesgada. Sin embargo, estos perros respondieron más intensamente con el olor de los humanos conocidos que con cualquier otra aroma, las exploraciones mostraron como la región del cerebro conocida como núcleo caudado fue más activo para este olor. El caudado tiene múltiples funciones, en los seres humanos suele reaccionar a la belleza visual. Se sabe que es intensamente activo en las primeras etapas de amor romántico.

En el mismo mes, Attila Andics de la Universidad Eötvös Loránd de Budapest informó en la revista Current Biology que los cerebros de los perros responden al tono emocional en nuestras voces muy parecida a como lo hacen los humanos. Andics relata como este es el primer estudio de neuroimagen comparativo de una especie no primate y los humanos no primates. Al respecto narra como se han encontrado analogías funcionales entre el perro y la corteza auditiva no primaria humana,lo cual muestra un conjunto de herramientas que ayuda a la comunicación vocal exitosa entre las dos especies.

El estudio relata como algunas partes del habla humana son comprendidas por los perros. A igual que en los humanos cada hemisferio en los perros se ha especializado para comprender diferentes partes de la comunicación; ya sea de forma directa en su forma del lenguaje o las partes más sutiles como son gestos o entonaciones

El trabajo de resonancia magnética emprendido por Andics confirma lo que personas que han convivido con caninos sabían desde hace tiempo: los canes pueden percibir diversos componentes de la comunicación.

En humanos, el hemisferio izquierdo se ha especializado por procesar información inteligible, la que proporcionan las palabras y frases; en cambio el derecho se inclina a reconocer la información que proporcionan los gestos y la entonación. Algo similar ocurre con los perros.

Otro de los datos que se confirman es que conforme el acercamiento entre perros y humanos ha crecido, hay una mayor tendencia de los canes por mirar a las personas a los ojos. Lobos que también fueron estudiados e incluso criados desde cachorros no estaban inclinados a hacer contacto visual. Los únicos animales que suelen también hacerlo son los primates; pero en perros es más importante que en otros animales, mostrando la vinculación con sus respectivos dueños.

Todo estas similitudes se pueden entender como resultado de la convergencia evolutiva, iniciada desde que el ser humano domesticó a los perros.

Los escáneres no obstante no se han extendido a los gatos. Posiblemente porque todo el mundo tiene miedo de lo que los resultados puedan revelar.

miércoles, 26 de noviembre de 2014

La buena ciencia de Interestelar

Interestelar (2014) no sólo es un gratificante espectáculo visual que estimula de forma amena los sentidos es también una buena ración de cine en tiempos en que el cine atraviesa una crisis creativa.
Descubriendo un nuevo planeta. Créditos: Legendary Pictures/Allstar.

Abordando de forma sublime aspectos diversos de la ciencia, la cinta es dirigida por Christopher Nolan con el respaldo del físico Kip Thorne, del Instituto Tecnológico de California (Caltech).

Viajes espaciales 


El principal vehículo, Resistencia, es una agradable idea. La idea de girar como generador de gravedad necesaria para un largo viaje se agradece, sólo se echa de menos los depósitos de combustible, imprescindibles para un viaje interplanetario. Finalmente el tiempo necesario para desplazarse a Saturno es infimo, en condiciones de uso eficiente de combustible se requieren al menos 4.7 años, pequeños detalles pero que no menosprecian el mensaje final.

Matemáticas 

En el fondo del filme se dibujan matemáticas, las ecuaciones que aparecen en el libro de texto hacen referencia a las ecuaciones de la relatividad general. A su vez la trama señala como la ciencia aún no entiende cómo la gravedad y la mecánica cuántica actúan de forma junta.

Agujero de gusano

La representación del agujero de gusano esta lograda, es notable el patrón distorsionado de luz. Como se muestra al experimentar una fuerte concentración de masa, ocurre una deformación de objetos distantes.

Relatividad 

Uno de los puntos más importantes de la trama gira en torno al primer planeta que visitan, el planeta del agua, donde una hora en su superficie corresponde a siete años en la tierra. Ciertamente, esto está muy bien; es bien sabido que el tiempo fluye más lentamente en presencia de un campo gravitatorio - pero la pregunta es: ¿es correcta la afirmación? En un momento dado, se nos dice que la gravedad de este planeta es el 130% la de la Tierra -y vemos a los actores sufriendo sus efectos. Pero, ¿es suficiente para esta dilatación del tiempo? Ni siquiera cerca. Si visitará la superficie del Sol, que no es un cuerpo súper masivo, pero todavía es mucho más masivo que la Tierra, ganaría unos 66 segundos por año. Para llegar a una dilatación extrema, donde una hora corresponde a siete años, se necesitaría un fuerte campo gravitatorio como el del llamado radio de Schwarzschild del horizonte de sucesos de un agujero negro. Simplemente no hay planeta que puede tener este tipo de gravedad y si se trata de aterrizar en la superficie, sería tan fuerte que aplastaría al astronauta. Los números simplemente no funcionan.
Créditos: Legendary Pictures/Allstar.

Agujeros negros 

Si bien encontrar un planeta estable tan cercano a un agujero negro es una extensión de la imaginación, la representación visual del agujero negro -un disco de materia girando alrededor de esta mientras son absorbidas por la fuerza gravitacional- es por demás plausible.

Aunque encontrarse en una región así, supone un riesgo mayor a morir a causa de la radiación del disco que debido a la fuerza de gravedad. En un espacio así, la gravedad sería mayor en los pies que en la cabeza con todo lo que ello significa.

Aprendizajes

Películas como Interestelar se agradecen sobre todo en este momento que algunos bien aprecian de llamar genocidio cultural; los detalles a la ciencia hacen que más de uno se ilusione y porqué no, bien puede ser inspiración para las nuevas generaciones que pueden mirar a la ciencia con mayor fascinación con la que ya muchos hemos observado.

domingo, 16 de noviembre de 2014

Por primera vez la Humanidad ha logrado aterrizar en un cometa.

Descenso

Misión Rosetta y Sonda Philae
Durante 10 años, 5 meses y 4 días la Misión Rosetta y el cometa Churyumov-Gerasimenko se acompañaron. Apenas hace unos días cuando la Sonda Philae  empleando difíciles maniobras verticales pudo posarse sobre el cometa, no fue fácil; viajaban a 40,000 km/hr.

Su descenso como se ha documentado en otros sitios fue por demás accidentado: el cometa aunque minúsculo si lo comparamos con otros cuerpos celestes, posee también un campo gravitatorio. El equipo de Philae lo había previsto y lo había dotado de tres sistemas de anclas para sujetarse al cometa y no quedará a la deriva en el espacio.
Sistema de anclaje de la Sonda Philae

Por desgracias los tres sistemas fallaron, sin que hasta el momento se conozca la causa, si esto no fuera lo peor, se tenía la idea de que la superficie del cometa fuera más suave para amortiguar el descenso: tampoco fue así.

Fueron tres intentos: el primero a las 15:33 (UTC) la sonda rebotó y ascendió un kilómetro. Luego a las 17:26 cuando volvió a subir 20 metros, finalmente pudo descender a las 17:33.

Durante su primer intento la sonda logro posarse en el área planeada, un lugar donde podría recibir luz solar, necesaria para sus baterías que funcionan con energía solar No obstante en su último descenso lo hizo en un área muy lejana a la ideal.

Lo anterior es un grave problema, la sonda requiere para su correcto funcionamiento de siete horas de luz solar, en el lugar donde se encuentra apenas recibe 1.5 horas de luz solar al día. Si esto no fuera poco, los científicos también se cuestionan si la sonda se pudo anclar a la superficie o sólo se ha posado.

Philae

Es importante destacar que la Sonda Philae es sólo una parte de la misión Rosetta, la cual seguirá activa hasta Diciembre de 2015.

Si esto no fuera poco la Sonda es un completo y moderno laboratorio con diez avanzados instrumentos científicos que van desde cámaras pasando por taladros junto con sensores de temperatura hasta espectrometros de masa.

Su importancia radica en ser la primera misión  que ha logrado aterrizar en un cometa sin contar con un equipo de propulsión para poder orientar y frenar. Su propósito es a la vez tan fascinaste como ambicioso: orbitar un cometa  y estudiar el incremento de la actividad del núcleo a medida que se acerca al Sol, prop´soitos que ha.

sábado, 1 de noviembre de 2014

Mictlantecuhtli: Señor del Inframundo

De acuerdo a la cosmovisión azteca Mictlantecuhtli es el Señor del Inframundoo o Mictlán, donde habita junto a su esposa  Mictecacíhuatl, Señora quien rige el Día de los Muertos, el día en que los muertos regresan a sus hogares para estar con sus familias. Gobierna sobre los nueve ríos subterráneos y las almas de los muertos.

A Mictlantecuhtli se le suele representar como un esqueleto, con manchas amarillas que representan la putrefacción de la carne con que los aztecas le ofrecían la piel de los esclavos sacrificados, tiene una calavera con muchos dientes y a su vez es asociado con arañas, murcielagos, buhos, cienpies y alacranes.

Cada año se le ofrecía un sacrificio durante el mes de tititl, en el templo de Tlaxicco, un lugar cercano a Malinalco donde se creía había una conexión directa con Mictlán.

Pese a esto era un dios que tenía apenas influencia sobre los seres humanos, motivo por el cual salvo las representaciones en códices apenas tenía sacrificios y ofrendas a diferencia de otros dioses.

Basta recordar que había cuatro lugares a donde los muertos acudían: Mictlán,  Tlaloclan, Tonatiuhihuícac o Chichihuacuauhco. Todos los muertos pasaban por Mictlán y sólo aquellos que no lograban superar las pruebas se quedaban toda la eternidad en este lugar.

Rivalidad con Quetzalcoatl

La leyenda cuenta como Quetzalcoatl junto a su hermano Xolotl descendieron al inframundo para conseguir huesos de aquellos que habían muerto durante el cuarto Sol.

Cuando Mictlantecuhtli se entera de tal osadía y ofensa envía codornices a perseguirlos, en su huída Quetzalcoatl deja caer los huesos al suelo y estos se quiebran en mil pedazos. Enseguida Quetzalcoatl recoje el polvo de los huesos y los tritura en un molcajete de jade junto con su sangre creando de este forma a los primeros seres humanos.

jueves, 23 de octubre de 2014

Ubuntu 14.10 Utopic Unicorn

Ubuntu 14.10 también llamado "Utopic Unicorn", esta entre nosotros. Es una versión estándar de Ubuntu, no como la versión a largo plazo que fue Ubuntu 14.04 "Trusty Tahir" y a primera vista pareciera que no es una actualización importante; habrá quien diga que no tiene siquiera un nuevo fondo de pantalla pero bastará ver con un poco más de detalle para saber que hay mucho que decir.

Como si fuera una tormenta con la calma que la antecede; los cambios que se avecinan para Ubuntu comienzan a mostrarse.

Novedades

Como de costumbre, hay una serie de actualizaciones de software de Ubuntu. Ubuntu 14.10 utiliza la versión 3.16 del kernel Linux, por lo que trae consigo mayor soporte de hardware. También hay nuevas versiones de LibreOffice, nuevos componentes de GNOME, y todo lo que se ha actualizado en los últimos seis meses transcurridos desde Ubuntu 14.04 ha sido renovado.

Utopic comienza a mostrarse, con mucho menos funciones de lo que se había hablado. Muchas de las nuevas características son para las ediciones de servidor o la nube de Ubuntu. Hay mejoras para LXC (Linux Containers), un servicio de virtualización basada en contenedores y la plataforma de computación en la nube OpenStack.

Cambios a la distancia

El escritorio de Linux es estable y listo para ser utilizado realmente, bastan pequeños ajustes y en el fondo, augura cambios profundos.

Las versiones alpha usan ahora systemd, un nuevo demonio de administración de sistema que está siendo adoptado por las distribuciones de Linux incluyendo la distribución de los padres de Ubuntu, Debian. También utilizan el servidor de pantalla Mir, retirándo el antiguo servidor Xorg X y sistema de visualización de las ventanas.
Junto con Mir viene la próxima versión de escritorio de Unity de Ubuntu: Unity 8. Mir y la última versión de la Unity ya se utilizan en Ubuntu Phone, así que esto es clave para la convergencia entre el teléfono y el escritorio de Ubuntu que utilizarán la misma pantalla y escritorio. Ubuntu Phone es ahora estable y teléfonos de Ubuntu están llegando este año, por lo que los cambios ya vienen.

El camino por delante se ve lleno de baches sin embargo. Ubuntu tiene que conseguir los controladores de gráficos para Mir correctamente. La tarea se complica si tenemos en cuenta que otras distribuciones de Linux como Fedora se están cambiando a un servidor de visualización Wayland en lugar de Mir.

Cuando el escritorio de Ubuntu se convierta en un entorno de escritorio estándar, los cambios serán masivos. Pero por hoy, esta actualización tiene que ver con mejoras sutiles y lentas.

Descarga

Disponible para su descarga desde el 23 de Octubre:

miércoles, 15 de octubre de 2014

Blog Action Day 2014: Desigualdad y justicia, lo que falta por hacer


Se nos ha pedido hablar este año de la desigualdad y lo primero que ha cruzado por el pensamiento es Ayotzinapa. Allá en Iguala, Guerrero siguen hasta el día de hoy 43 estudiantes desaparecidos. Es un momento de dolor y tristeza, ante lo cual una vez más, la pregunta es ¿qué hacer? ¿cómo actuar?

Estamos nuevamente ante una crisis social, donde el Estado que debe volar por la seguridad de sus ciudadanos ha abandonado esta función, perdido su carácter de legitimidad y se ha vuelto un participe más en la violencia que asola a México. Llamesé Atotzinapa, Tlatlaya, Atenco, Cherán o pueblos indígenas; el panorama es desolador y sombrío: no hay justicia o esta es ajena a la mayoría.

El problema no se reduce a hablar de la falta de un Estado de derecho, cuando la ley sea vuelto ajena al bienestar común y se pone en entredicho cuando se abusa o viola de forma impune. Múltiples movimientos sociales han afirmado lo evidente: los gobiernos favorecen al 1 por ciento de la población; la mayoría es ignorada en el mejor de los casos.

La justicia se ha puesto al servicio de quien tiene el capital, reduciendo y acentuando la desigualdad social, volviendose un instrumento de dominación y control, donde la ilegalidad esta a la orden del día.

En este panorama las demandas no han cambiado, lo que si ha cambiado es la forma en que se emprenden acciones para solucionarlo, desde abajo se ha comenzado a reconstruir, algo que muchos no visualizan o no quieren comprender pero que sucede ahí se crea un nuevo mundo, uno donde caben muchos mundos y en el cual la democracia, justicia y libertad son palpables.

¡Que no nos alcance el olvido!

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