jueves, 14 de mayo de 2009

¿Podría haber más formas de vida en el Universo?

Nebulosa K 4-55. Créditos: NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA) and R. Sahai and J. Trauger (Jet Propulsion Laboratory).

Saber que no estamos solos el Universo, quizás sea una de las mayores interrogantes que existen. Probablemente no sea así, aunque así lo parezca, bien pudiera ser que haya formas de vida en otros planetas que no sean comunicativas o planetas donde prevalezcan microorganimos, es una de la conclusiones a la que han llegado en una charla en Harvard.

Durante una serie de ponencias se abordó como surgió la vida en la Tierra, y lo que se sabe sobre como se llego a desarrollar una inteligencia. El radioastrónomo Gerrit Verschuur consideró que es probable la existencia de vida, pero a la vez es improbable que sea inteligente y por ello incapaz de comunicarse.

Verschuur durante su ponencia comento la Ecuación de Drake, formulada por el astrónomo Francis Drake en 1960, como una forma para calcular el número de civilizaciones inteligentes que podrían comunicarse con el hombre.

En esta ecuación se considera la relación entre estrellas y la existencia de planetas habitables además de tomar en cuenta variables como son el desarrollo de inteligencia, tecnología y habilidades de comunicación. Por último toma como factor el tiempo de existencia de la civilización.

Mediante la ecuación de Drake, Verschuur calculó que podría existir sola otra civilización con el suficiente desarrollo tecnológico capaz de comunicarse en todas las galaxias en la Vía Láctea, un número ínfimo y menos aún optimista que serviría para comprender porque SETI no ha dado resultados en los últimos 30 años.

Durante el simposio "Crossroads: The future of human life in the Universe (Encrucijada: El futuro de la vida humana en el Universo)", patrocinado por el Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica (CfA), la Institución Smitsoniana, Iniciativa Orígenes de la Vida de Harvard y el Festival de Ciencia de Cambridge.

Tal evento inició con la película "Colossus: The Forbin Project" (Coloso: El proyecto Forbin), que dio inicio a temas tales la búsqueda de planetas habitables, el desarrollo de vida artificial, viajes a Marte. Tuvo como ponentes a Verschuur, J. Craig Venter, Freeman Dyson, Peter Ward, Andy Knoll, Dimitar Sasselov, Maria Zuber, David Charbonneau, Juan Enríquez, and David Aguilar.

Sasselov, profesor de astrofísica en la Universidad de Harvard y director de la Iniciativa Orígenes de la Vida, considera que la vida debe ser común en el Universo, por lo que se puede considerar la existencia de vida en las condiciones adecuadas.

En lo que respecta a la vida inteligente, es difícil pensar en ello, puesto que el Universo es aún joven con sus 14 mil millones años. Los elementos pesados que dan origen a los planetas no fueron creados en los inicios del Universo, tuvieron que ser formados en las estrellas. Tales materiales apenas han estado disponibles en los últimos 7 u 8 mil millones de años. Por ultimo considerar que la vida necesito 4 mil millones de años para desarrollar formas de vida inteligente, da pie a pensar que quizá la inteligencia no sea tan rara.

Las distintas ponencias tuvieron en común reconocer la importancia del telescopio Kepler, dedicado a la búsqueda de planetas extrasolares. Sasselov estima que Kepler podría aumentar rápidamente las cifras de planetas extrasolares, hasta ahora 350, para encontrar docenas de planetas similares a la Tierra que tengan las condiciones para albergar vida.

Andrew Knoil, profesor Fisher de Historia Natural, parte de la historia evolutiva de la Tierra para considerar como se desarrolló la inteligencia.Denota tres grandes grupos de organismos: bacterias, arqueas y eucariontes, de los cuales solo los eucariontes desarrollaron formas complejas. Knoll considera que el surgimiento de la movilidad, niveles de oxígeno y depredación, aunado a sistemas sensoriales, actividad coordinada y un cerebro, proporcionaron el camino hacia una inteligencia.

Pero no debemos de olvidar, recuerda Knol que tan sólo en el último siglo los seres humanos hemos tenido el desarrollo tecnológico para comunicarnos fuera de la Tierra.

§ Harvard

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