lunes, 14 de diciembre de 2009

Cómo descubren los astrónomos agujeros negros

Representación de un agujero negro. Créditos: Astroverada.com

Con el transcurrir de los años el concepto de "agujero negro" ha pasado de la ciencia ficción a la vida cotidiana. Inclusive puede considerarse una expresión común, sin embargo nuestro conocimiento sobre este tipo de objeto es aún muy pobre, se sabe poco sobre cómo surgen, su desarrollo y en términos generales cuál es su función en el Universo. Albert Einstein en su formulación de la Teoría de la Relatividad predijo la existencia de estas estructuras que serían invisibles para el ojo humano. Sin embargo los astrofísicos son capaces de detectarlos. La pregunta es ¿cómo?

Una de las características más sobresalientes de los agujeros negros es que poseen la mayor cantidad de masa por volumen que cualquier otro objeto en el Universo. En consecuencia ejercen una mayor fuerza de gravedad, que no solo afecta a la materia que los rodea sino también curvan el tiempo y el espacio, permitiendo su reconocimiento. A cierta distancia, fuera del agujero negro existe un espacio conocido generalmente como horizonte, donde, incluso la atracción es tan grande, que los fotones, partículas básicas que componen la luz, ni siquiera pueden escapar. Por lo tanto parecen totalmente negros para el ojo humano.

Los expertos dicen, que la mayoría de las veces, solo pueden encontrarse indicios de objetos en el Universo. Por ejemplo, en el caso de la Vía Lactea, la galaxia en la cual estamos, hay un gran número de estrellas en sus regiones centrales que orbitan a una gran velocidad alrededor de una masa indetectable e invisible. Tal comportamiento de las estrellas no puede ser explicado a través de cualquier fenómeno conocido, que no sea la existencia de un agujero negro en el centro de la Vía Láctea.

Otro método de localización de agujeros negros es mediante la búsqueda de discos de acreción. Tales discos se forman cuando la materia alrededor de un agujero negro comienza a ser absorbida, pero no puede pasar por el horizonte, incluso, a causa de la acción del momento angular. Por lo tanto, las partículas comienzan a girar frenéticamente alrededor del agujero negro, que hace que el disco se mantenga una temperatura caliente. En consecuencia, todas las las longitudes de onda del espectro electromagnético tienen una intensa actividad y los agujeros negros se hacen visibles a los telescopios avanzados. El agujero negro en sí mismo permanece oculto, pero los astrónomos saben ahora de que sólo un objeto puede crear este tipo de disco de acreción.

Los astrofísicos también encuentran agujeros negro al observar cómo una estrella es literalmente desmembrada. Si una estrella se acerca demasiado a un agujero negro, la estrella comienza a arrojar masa, que es, naturalmente, absorbida por el agujero negro.

En esencia, los investigadores tratan de encontrar estas estructuras a través de un enfoque como el Sherlock Holmes, en el cual, se estudian los datos, se reúne información y se obtienen conclusiones lógicas basados en conocimientos previos.

§ Softpedia

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