viernes, 27 de febrero de 2009

Corte de una sección del VIH. Créditos: Los Alamos National Laboratory

El virus del SIDA, el VIH evoluciona de forma rápida de tal modo que reconoce y evade el sistema inmunológico, haciendo aún menos probable el desarrollo de una vacuna de lo que ya es. A su vez el virus se adapta al entorno geografico donde habita el huesped desarrollando complejas variaciones.

Las investigaciones habían mostrado que el VIH se adaptaba de una persona a otra, pero no se sabía si tales modificaciones eran heredadas. La secuencia de genes del VIH realizada a partir de 2,800 muestras tomadas en 2008 alrededor del planeta mostraron que los cambios en el virus se han extendido en todo el mundo.

Los resultados demostraron que las diferencias entre las distintas variaciones del virus dependían de la evolución del patógena en respuesta al perfil genético que predominaba en la región.

Las adaptaciones implican genes responsables de la codificación de proteínas que son reconocidas por los glóbulos blancos. La rápida evolución de los genes del VIH impide que el sistema inmunológico pueda detectarlos con facilidad.

Los resultados publicados en Nature, son los últimos avances en el desarrollo de una vacuna contra el SIDA. La inversión de millones de dólares en el desarrollo de una vacuna promovida por Merck y el Instituto Nacional de la Salud de EE.UU. parece que no pueden disminuir el riesgo de una infección.

Sin embargo, a pesar de la rápida adaptación del VIH aún es posible desarrollar una vacuna dirigida a desarrollar una respuesta inmune.

§ Nature

lunes, 23 de febrero de 2009

Documental: La historia de los videojuegos

El presente documental trata sobre la historia de los videojuegos. A través de los 47 minutos que dura se hace un repaso a empresas pioneras como Codemaster, Activision, Atari, los primeros juegos como Pong, Tetris, Donkey Kong, Mario, Zelda y reseña las primeras consolas y el ascenso de Nintendo en la industria del entretenimiento. Que lo disfruten :)





§ Games History de SoyGik .com en Vimeo.

sábado, 21 de febrero de 2009

Los pies: hechos para correr

Pie humano. Créditos Laurel.

Ante la duda del porqué los dedos de los pies pies no son demasiado largos o son prensiles como las manos la respuesta esta en que fueron personalizados para correr.

El análisis biomecánico demuestra que los dedos de los pies largos requieren más energía y generan más tiempo de choque que los dedos cortos de pie, por lo que los dedos de pies cortos fue una de las muchas adaptaciones que permitieron a nuestros antepasados que habitaron la sabana cazar.

Los músculos de dedos largos requieren más trabajo y una mayor cantidad de fuerza para mantener la estabilidad, en comparación de los dedos de pies más cortos. En un ambiente donde era esencial correr, la selección natural favoreció a las personas con dedos cortos.

La mayoría de los primates, incluyendo al chimpancé, nuestro pariente más cercano, tienen dedos de los pies más largos. Al comparar nuestras extremidades con la de primates, los dedos de los pies de seres humanos son diminutos y con solo dos capacidades: flexión y extensión. Capacidades que la mayoría de los animales que corren tienen, a igual que dedos cortos. Especies como perros y gatos tienen también los dedos cortos. Lo que ha llevado a considerar que la anatomía del pie podría explicar que podamos correr.

La importancia de correr en los inicios de la especie Homo se puede conjeturar y mantiene una lógica. Algunos animales pueden recorrer grandes distancias y no pueden hacerlo bajo un sol abrasador (por ejemplo, lobos y hienas, requieren de un clima frío como el nocturno). La resistencia para correr debió haber sido un criterio de selección para apartarse de la manada en los primeros seres humanos.

El antropólogo Daniel Lieberman, de la Universidad de Harvard, mantiene que muchas características anatómicas modernas tienen sentido en el contexto de la sabana. Los tendones de Aquiles actúan como resortes almacenando energía, a la vez que los miembros posteriores tienen grandes articulaciones. Los músculos de las nalgas permiten la estabilización y regiones del cerebro son sensibles a la física generada por el movimiento de la carrera. Dentro de estas adaptaciones, los dedos de los pies también pueden ser consideradas.

Los seres humanos están adaptados para la resistencia en la carrera. Actualmente la especie se considera velocista, pero es también la mejor corredora de largas distancias.

No obstante la hipótesis de corredores no es aceptada de forma universal. Tanto caminar como correr emplea las mismas partes del cuerpo, dice el paleoantropólogo Jhon Hawks, de la Universidad de Wisconsin, quien no participa en el estudio. Es difícil argumentar si los pies están adaptados específicamente a la carrera y más aún para su funcionamiento en largas distancias.

No obstante Campbell Rolian quien también participa en el estudio que publica Journal of Experimental Biology, considera fiable la importancia de dedos cortos en los pies para correr. En un momento de propulsión, un pie esta en el aire y otro en el suelo, entre la mitad y tres partes del peso del cuerpo recaen sobre la parte delantera.

Al caminar, antes de dar el siguiente paso un pie debe estar en el suelo. Que es donde se transfiere parte del peso corporal. De este modo los dedos de los pies deben realizar un trabajo, para lograr un empuje.

Cuando el equipo de investigación analizó la fuerza ejercida por cinco sujetos corriendo y caminando sobre una superficie sensible a la presión, se encontró que el aumento de la longitud en un pie de tan solo 20 por ciento, producía una duplicación en la fuerza requerida. Que puede ser explicado en terminos de una máquina simple: cuanta mayor la distancia entre el punto de apoyo y la presión en una palanca es mayor la fuerza empleada.

También se observó que los dedos de los pies con mayor tamaño requerían una mayor inversión de energía en el frenado o para orientar el movimiento tanto para correr como para caminar.

El trabajo adicional requerido por dedos de pies largos y el consecuente aumento de la tensión muscular y daños, probablemente fue un factor decisisvo en la selección natural. El registro fósil, aunque irregular, ofrece evidencia, los dedos de los pies de los grandes simios son más largos que los del Australophitecus -primer homínido bipedo- que tiene los dedos de los pies más largos que los pies del Homo, genero que agrupa al hombre moderno.

Lieberman señala que los primeros Homo y sus descendientes debían tener una alimentación basada en grandes presas, pero ¿cómo cazaban nuestros diminutos antepasados antes de que crearan los primeras armas? la respuesta es que los grandes animales los perseguían.

Desde luego, en el mundo moderno perfilado a una vida sedentaria, las carrera de largas distancias son una actividad recreativa en tanto que el calzado deportivo absorbe gran parte del impacto que solía recibir un pie desnudo. Liberados de una antigua presión evolutiva ¿Qué pasará con nuestros pies?

Aunque es demasiado temprano para decirlo, es una pregunta que involucra muchos aspectos de la anatomía humana y que perfila a que por ejemplo, dado el dedo meñique no realiza un empuje, podría con el tiempo desaparecer.

§ Journal of Experimental Biology

jueves, 19 de febrero de 2009

¿Agua líquida en Marte?

Evidencia fotográfica sobre la presencia de agua líquida en una de las patas de la Sonsa Phoenix. Créditos: NASA.

El aterrizador de la Sonda Phoenix pudo haber captado las primeras imágenes de agua líquida en Marte, gotas que salpicaron las patas durante el aterrizaje, comentan miembros de la misión Phoenix.

Tal observación podría explicarse por el descubrimiento anterior de sales de perclorato en el suelo, ya que tales sales pueden mantener el agua en estado líquido incluso por temperaturas por debajo de los cero grados. Al respecto investigadores explican que este efecto anticongelante hace posible la existencia de abundante agua líquida debajo de la superficie de Marte, pero si en verdad existiera debería ser muy salada, hecho que dificultaría la existencia de vida.

Días después del aterrizaje de la Sonda Phoenix el 25 de mayo de 2008, comenzó a mandar las primeras imágenes, una de las cuales mostraba unas salpicaduras en una de sus patas. De forma extraña tales salpicaduras aumentaron su tamaño en los días siguiente, hecho que llevo a una discusión entre el equipo de científicos que trabaja en la misión para deducir cual era la causa de tales salpicaduras.

Una de las posibilidades era que se tratara de gotas de agua salada que crecieron absorbiendo el vapor de agua en la atmósfera, sustentado en estudios del equipo de Phoenix Nilton Renno de la Universidad de Michigan en Ann Arbor, y que tiene como co-autores a otros 21 investigadores, incluyendo al científico jefe de la misión, Peter Smith de la Universidad de Arizona en Tucson. El estudio se presentará en el mes de marzo en la Conferencia de Ciencia Lunar y Planetaria en Houston, Texas.

Agua en Marte

Los cañones y canales similares a ríos son pruebas de un pasado remoto en el que fluía grandes cantidades de agua en Marte. Tal superficie ahora seca, pese a cambios observados en barrancos demuestran la existencia de mantos acuíferos subterráneos que en forma esporádica liberan agua a la superficie.

El lugar del aterrizaje de la Sonda fue en el Ártico de Marte, un lugar demasiado frío para que existiera agua en forma líquida, donde la temperatura nunca subió más de -20° C en los cinco meses que duró la misión.

Sin embargo el agua salada puede permanecer líquida a temperaturas bajas. Las sales de perclorato descubiertas durante la misión de Phoenix lograrían el efecto de anticongelante. Una mezcla entre agua salda y perclorato de sodio mantendría líquida el agua en temperaturas de hasta -70° C.

Si el perclorato estuviera sobre la superficie de Marte disperso y en altas concentraciones, haría posible, existiría la posibilidad de mantos de agua debajo de la superficie de Marte. Y la Sonda Phoenix pudo haber captado imágenes que sustenten tal hipótesis.

Hielo derretido

Los cúmulos observados pudieron haber sido causados por los impulsores del aterrizados que fundieron el hielo. Los impulsores de Phoenix limpiaron la zona de aterrizaje exponiendo así la capa de hielo del subsuelo.

Experimentos realizados en la Tierra han demostrado que los impulsores pudieron haber derretido el hielo de la superficie de un milímetro de la capa superior y haber salpicado con agua fundida la pata del aterrizador. De haber el suficiente perclorato de sales el agua podŕia haber permanecido líquida durante varios días.

Tal hipótesis esta sustentada en el hecho de que la sal es hidroscópica, tiene la capacidad de atraer el agua. En consecuencia, las gotas de fluido salado en Marte tenderían a absorber el vapor de agua procedente de la atmósfera, con lo que la explicación del origen de los cúmulos estaría resuelta. Los datos de la temperatura y humedad reportados por la sonda, correponden al desarrollo de las gotas observadas.

Lo más inquietante son una serie de imágenes que muestran como una gota crece tras absorber el líquido de su vecina, comportamiento típico del agua líquida.

Argumentos que convencen

Mark Mullock responsable del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado, que ha experimentado con agua salada en condiciones similares a las de la superficie marciana, considera convincente las suposiciones realizadas.

No obstante Michael Hecht del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California considera que los cúmulos son simplemente trozos de hielo que se formaron y crecieron a partir de la congelación del agua en la pata.

¿Condiciones para la vida?

La vida de la misión de Phoenix duro cinco meses, con nulas posibilidades de que vuelva a funcionar, lo que impide que se realicen más investigaciones sobre las salpicaduras en sus patas. Aún así investigaciones en la Tierra que simulan condiciones de agua salada con perclorato continúan en la búsqueda de resultados convincentes. Tales pruebas se completarán en meses.

Pese a los resultados de las investigaciones, el descubrimiento de sal ha abierto la posibilidad de que en mantos subterráneos de Marte hayan formas de vida, de forma similar a las observadas en la Tierra donde microorganismos pueden sobrevivir en condiciones extremas como es el agua demasiada salada.

Aún así resulta difícil. Las concentraciones de sal se miden en una escala donde 1 es agua pura y conforme disminuye son soluciones más saladas. En la Tierra el organismo más adaptado a tales condiciones es un hongo que vive en agua con salinidad de 0.61.

Ahora bien, la presencia de perclorato en agua salada a -70° C, haría que el agua tuviera una concentración de 0.5 en salinidad. Condiciones propicias para formas de vida en la Tierra.

§ New scientist

martes, 17 de febrero de 2009

El fondo cósmico de radiación: tras los ecos del Big Bang

South Pole Telescope (SPT) ubicado en la Antartida. Créditos: SPT.

El conocimiento que poseemos sobre los orígenes de la galaxia es aún diminuto, sin embargo es posible saber como eran las galaxias hace millones de años, basta observar una. Su luz que ha viajado desde entonces estará debilitada. La observación no siempre resulta sencilla, requiere telescopios potentes. Algún día, con los recursos necesarios, podría ser posible construir un telescopio tan grande que podría observarse en directo como se crearon las galaxias.

De forma asombrosa, desde hace años es posible observar un objeto más antiguo: el fondo cósmico de radiación, restos de cuando el Universo contaba con apenas 40,000 años de edad.

Parte de la interferencia que se observa y escucha en el televisor cuando no esta ningún canal sintonizado es resultado del fondo cósmico de radiación. Tal radiación es límite del Universo observable, más allá no es posible ver nada. Equivale en el horizonte de sucesos a un momento entre la hipotética singularidad inicial y unos 400, 000 años cuando el gas ionizado impedía que la radiación electromagnética cruzara libremente.

Después de haber ocurrido la recombinación, al descender la temperatura 3,000 grados Kelvín, fue posible que se formaran los primeros átomos neutros, fue cuando el Universo pudo hacerse transparente y la luz pudo la pudo atravesar. Producto de tal suceso es posible observar el fondo cósmico de radiación, la luz que atravesó por primera vez el Universo y cuya longitud ha sido ampliada hasta la gama de microondas debido a la expansión. Mediante tal radiación es posible conocer la textura del Universo en esa época fue capaz de formar galaxias, estrellas y planetas.

Sin embargo aún no es posible saber con exactitud lo que ocurrió antes. La proporción de elementos generados durante la nucleosíntesis primordial permite saber las condiciones en los primeros minutos después del Big Bang y la labor del LHC permitirá conocer lo que ocurrió antes. Pero aún así no es posible observarlo directamente. Si se pudiera detectar los neutrinos, podrían observarse los neutrinos primordiales y reconstruir la historia del Universo, justo cuando se hizo transparente a tales partículas. Por desgracia aún no es posible y quizás no lo vaya a ser.

También podría detectarse las ondas gravitatorias. Las cuales son oscilaciones del espacio-tiempo que la Teoría de la Relatividad General predice se deben de generar mediante poderosos procesos gravitatorios. Tal suceso solo puede tener la magnitud del Big-Bang, pero las ondas gravitatoria son muy débiles y la expansión del Universo las ha debilitado aún más. Existe la esperanza de que los detectores de ondas gravitatorias sean más eficientes como para que se pueda percibir una señal, algo que en la práctica aún no es posible. Algo que quizá sea posible pero basado en la observación indirecta. Es decir remontarse a la época de la gran inflación.

Con un Universo muy isótropo , sobre todo en cuanto al fondo cósmico de radiación, existen sitios en el Universo que no tuvieron la posiblidad causal de termalizar, pero que es posible observarse como si lo hubieran hecho. Además de esto el Universo parece que es plano. Tales interrogantes fueron resueltas medinate la introducción del concepto de inflación por Alan Guth en 1979. De acuerdo a su teoría propone un campo estelar vacío (de naturaleza y origen desconocidos) que se habría expandido en el Universo en una breve fracción de segundo. Esto ocurriría a los 10-35 segundos después del Big Bang, cuando la temperatura era de 1027K.

En esta inflación un volumen de cualquier objeto del Universo se habría se habría multiplicado por un factor 1050. De este modo el Universo procedería de una pequeña región a una misma temperatura y con una geometría plana. Resolviendo tales cuestiones tendría que aceptarse la idea de Universos paralelos de los cuales no tendríamos ni acceso ni evidencia y que estarían más allá del horizonte causal.

Las pruebas de este fenómeno es la propia radiación cósmica de fondo. Las fluctuaciones que se observan son las propias fluctuaciones del vacío que ha sido ampliadas por la propia inflación.

En la Tierra y en específico en la Antártida, se explora el Universo mediante el South Pole Telescope (SPT) en uno de los cielos más limpios de la Tierra. Empleando el STP se estudia la naturaleza de la energía oscura. Quiźa algún día sea posible conocer completamente tal energía.

A la vez en este telescopio, un grupo de científicos labora en el polarímetro. Un instrumento que trabajaría con ondas submilimétricas, un conjunto de ondas situadas en el espectro entre las microondas y el infrarrojo.

De confirmarse la hipótesis de la inflación, tendrá que observarse la amplificación de las ondas gravitatorias hasta hacer visible su efecto en el fondo cósmico de radiación. De ser así, en esa gama de frecuencias debió de haber ocurrido un patrón detrás del que se observa que sea un reflejo de las ondas gravitatorias y de la inflación. Si se logra cruzar más allá de la recombinación, entonces podrá verse en los cielos un reflejo de lo que ocurrió antes del Big Bang y así poder recrear los ecos de la génesis del espacio-tiempo.

§ University of Chicago

domingo, 15 de febrero de 2009

El Gran Colisionador de Hadrones (LHC) vuelve en otoño

Gran Colisionador de Hadrones (LHC) recreado en un grabado al estilo de Leornado Da Vinci
El Gran Colisionador de Hadrones (LHC) recreado en un grabado al estilo de Leornado Da Vinci. Créditos: CERN.

Científicos en el CERN han confirmado esa semana que el Colisionador de Hadrones volverá a ser puesto en marcha en otoño.

La llamada maquina más compleja del mundo sera puesta de nuevo en marcha en septiembre próximo, antes de haber pasado toda una serie de pruebas que incluye una mayor protección el sistema eléctrico del LHC, válvulas para reducir el daño en caso de ocurra un fallo como esté o similar y mejorar en general las condiciones de seguridad. Todo con el fin de que pueda ahora si proporcionar información que confirme o refute la existencia de materia obscura y comprender los primeros sucesos ocurridos luego del Big-Bang.

Una fuga de helio en septiembre de 2008 causo un cortocircuito que hizo detener las operaciones en el colisionador, apenas días después de haberse puesto a funcionar y una semana antes de que la primera colisión ocurriera. En un inicio se considero que bastarían dos meses para que volviera a ponerse en funcionamiento.

Sera así que las primeras inyecciones de haces ocurrirán en septiembre, habiendo para octubre las primeras colisiones, luego se realizará una pausa de mantenimiento en el invierno, pudiendo publicarse los primeros resultados en 2010.

sábado, 14 de febrero de 2009

Publicado Debian 5.0 Lenny

Debian 5.0 Lenny
La versión 5.0 de Debian esta disponible desde el día de hoy. Entre las novedades se encuentra:

  • Kernel 2.6.26
  • GNOME 2.22
  • X.org 7.3
  • LXDE (Lightweight X11 Desktop Environment)
  • OpenOffice.org 2.4 con soporte para .docx
  • Iceweasel/Firefox 3
  • OpenOffice.org 2.4
  • MySQL 5.1
  • Nagios3
  • Nuevo tema MoreBlue Orbit.
  • Gnome 2.22
  • gParted 0.36
En tanto que el instalador de Debian tiene soporte para multiples CD/DVDs durante la instalación, añadidos más idiomas, actualización del reloj del sistema mediante NTP y permite instalar de Debian desde MS Windows.


Descarga

Primer borrador del Genoma Neandertal

Restos fósiles de un Neandertal a la izquierda comparados con el de un ser humano a la derecha.Restos fósiles de un Neandertal a la izquierda comparados con el de un ser humano a la derecha. Créditos: Genetic Archaeology.

Se ha dado a conocer el primer borrador del Neandertal durante la conferencia anual de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia (AASA), en Chicago.

Para tales efectos el proyecto ha sido dirigido por la Sociedad Max Planck, en Alemania, quienes han secuenciado 3,000 millones de fragmentos de ADN provenientes de tres especímenes de Neandertal descubiertos en Vindija, en Croacia. A la vez han empleado también muestras hallados en una cueva de El Sidrón, en Asturias, un yacimiento en Mezmaiskaya, en el sur de Rusia, así como el esqueleto de 40.000 años de antigüedad, hallado en el propio valle de Neandertal, en Alemania.

El director del proyecto Svante Pääbo ha comentado que una vez completado el 60% del Genoma Neandertal se ha descartado el cruce entre seres humanos y neandertales.

El Genoma permitiría comprender las causas que impidieron que el Neandertal no pudiera tener un éxito en su propagación hace 100,000 años. A la vez han permitido conocer que la especie tenía variaciones en el gen FOXP2, gen vinculado con el habla lo que ha hecho considerar que los neandertales tenían una capacidad para articular sonidos, pero lo cual no significaría que tuvieran un lenguaje, el cual es un proceso que no solamente esta vinculado con un solo gen.

Este primer borrador incluye 3.000 millones de bases, obtenidos mediante una técnica desarrollada por la compañía 454 Life Sciences, la cual en 2007 secuenció el genoma de James Watson, uno de los descubridores del ADN.

Se espera que se logre obtener el Genoma completo a finales de 2009.

jueves, 12 de febrero de 2009

200 años del nacimiento de Carlos Darwin

Luego de 200 años del nacimiento de Carlos Darwin y 150 de la publicación del "Origen de la especies" la teoría de la evolución sigue vigente. En la actualidad se ha ampliado el concepto a nivel poblaciones e incluso a ecosistemas enteros.

Darwin describió como los cambios en el organismo que sucedían de una generación a otra contribuían a la evolución. Años más tardes con el redescubrimiento de los trabajos de Mendel fue posible entender con mayor detalle tales mecanismos.

Producto de tales descubrimientos, tanto en biología como en genética, permitieron concebir una teoría sintética de la evolución o neodarwinismo que describe la evolución como la conocemos hoy en día. Las mutaciones genéticas pueden ser parte de los cambios que sufre una especie y en ciertas circunstancias producir nuevas especies.

Sin embargo aún hay aspectos por descubrir, donde la adaptación, evolución y selección natural tienen que ser estudiadas para comprender completamente tales mecanismos.

Por ejemplo, la transferencia horizontal de genes que sucede en bacterias sin necesidad de reproducción, parece oponerse a la idea de que la evolución es favorecida por adaptaciones benéficas. La selección natural sigue funcionando en los resultados, pero no en la conducción del proceso.

Los científicos también están estudiando la evolución en los niveles más allá del organismo. Algunas colonias de insectos - hormigas y las abejas entre los ejemplos más conocidos - se pueden considerar en conjunto como individuos, conocidos como superorganismos.

Otro ejemplo lo representa el salto de organismos unicelulares a pluricelulares, un hecho que aún plantea interrogantes.

De este modo en este día que se celebra un hito en la biología, aún es posible poder conjeturar nuevas cuestiones que posibiliten seguir estudiando la evolución.

La ignorancia genera confianza más frecuentemente que el conocimiento. Son los que saben poco, y no los que saben más, quienes afirman tan positivamente que éste o áquel problema nunca serán resueltos por la Ciencia.


§ Microsiervos

miércoles, 11 de febrero de 2009

Lucy: la famosa hominida se vuelve digital

Restos fósiles de Lucy, un Australopithecus afarensisRestos fósiles de Lucy, un Australopithecus afarensis. Créditos: Wired.

Lucy fue descubierta en 1974 en Etiopía, representa uno de la más completos esqueletos de hominidos. Actualmente se encuentra en exhibición en el Centro de Ciencias del Pacífico en Seattle, Washington.

Lucy ahora se ha digitalizado en formato 3D. Mediante tomografía computarizada los restos de 3,2 millones podrán ahora ofrecer mayor información a los científicos para así comprender mejor la evolución humana.

Mediante esta técnica han surgido nuevos detalles sobre la estructura interna de los huesos y la dentadura ofreciendo pistas para comprender como vivió Lucy.

Uno de los propósitos por los cuales se emprendió esta tarea es poder proporcionar a cada aula del mundo un medio para estudiar la evolución humana, resultado de ello han surgido distintas versiones que serán puestas a disposición del público. Una de ellos es un sitio web que mediante una versión básica permitirá analizar y comparar la estructura osea de Lucy con primates y seres humanos, en tanto los investigadores podrán tener acceso a la versión de alta resolución.

Previo a la tomografía Lucy había aclarado cuestiones claves en el estudio de la evolución humana. Exámenes anteriores habían revelado que nuestros antepasados se habían lanzado a caminar mucho antes de que desarrollaran grandes cerebros. La forma de la pelvis, pies, rodillas, cadera y las articulaciones son indicadores que Lucy caminaba en posición vertical a pesar de tener un cerebro del tamaño de un chimpancé.

Aunque no hay duda de que la especies de Lucy, Australopithecus afarensis, caminaba sobre dos pies, pero es menos claro si ella y su familia también pasaron mucho tiempo en los árboles. Ciertas características de su esqueleto - como dedos curvos de manos y pies, la orientación de la articulación del hombro- sugieren al menos que una parte de su estilo de vida era arbórea. Sin embargo, otros expertos sostienen que estas características son la evolución arborícola de nuestros antepasados.

La cuestión de si la especie de Lucy realmente subió árboles o simplemente heredó los rasgos asociados a los escaladores de árboles es un debate muy extenso entre paleontologos que la tomografía computarizada puede ayudar a resolver.

Dado que los huesos se refuerza cuando se utilizan ampliamente (un diestro jugador de tenis tendrá huesos más gruesos en el brazo derecho de la izquierda), los investigadores pueden comparar las extremidades superiores de Lucy frente a las extremidades inferiores para ver cuales utiliza más a menudo.

Al comparar el grosor y la distribución de hueso esponjoso en los brazos de Lucy respecto al de las piernas, los investigadores esperan determinar si finalmente pasó mucho tiempo en los árboles. Dado que el esqueleto de Lucy es tan completo - casi el 40 por ciento de sus restos fueron descubiertos - es el único fósil de su especie util para esta prueba, porque la comparación de los huesos del brazo de una persona con la pierna de otro hueso puede ser engañoso.

Ahora que el delicado trabajo de realizar la tomografía computarizada esta completo, el tedioso trabajo de analizar la enorme cantidad de datos va a comenzar. El equipo de investigadores pasará los próximos meses tratando de extraer tanta información como sea posible a partir de la virtual Lucy.



§ Wired

lunes, 9 de febrero de 2009

Tigre de TazmaniaTigre de Tazmania. Créditos: Genoma Research.

En noviembre del año pasado fue publicado el genoma del mamut, hecho que despertó la especulación sobre si era posible clonar especies extinguidas, como si de Parque Jurásico se tratara.

Ahora bien el equipo que logro tal hito, ha podido hasta la fecha lograr con éxito obtener los primeras secuencias genéticas del tilacino o tigre de Tasmania, marsupial extinguido desde 1936.

El equipo de investigación dirigido por Webb Miller y Stephan Schuster, en colaboración con científicos europeos han vuelto a emplear el método usado en el mamut: que consiste en aislar el ADN que esta encapsulado en el pelo. La diferencia reside en que las muestras de pelo se han obtenido de dos ejemplares, no de ellos disecado y el otro conservado en alcohol, hecho que demuestra que tal técnica no puede limitarse a animales conservados en hielo y ale vez asegura que es posible obtener genomas de colecciones almacenadas a lo largo del mundo.

El trabajo que esta el momento se basa en genes mitocondriales, siendo la antesala para la publicación del genoma completo.

§ Genoma Research

sábado, 7 de febrero de 2009

Las ballenas parían en la tierra hace 47 millones de años


Fósil de la hembra Maiacetus inuus, destacando el feto en color azul. Créditos: PLOS.

En un inicio las ballenas cazaban en el mar, pero pasaban el resto del tiempo en la tierra, es lo que sugieren dos restos de fósiles de ballenas. Uno de los restos es el de una ballena embarazada, el otro es de un macho que se consideran representan la transición entre la vida en el mar y la tierra firme.

Hace 47,5 millones de años, en el Eoceno inferior-medio las ballenas tenían los dientes adaptados para el consumo de pescado además de que las aletas les servían para apoyar su peso en tierra, aunque fuera de forma torpe. La evidencia del feto demuestra que estaba colocado cabeza abajo, algo común en los mamíferos terrestres. Las ballenas en la actualidad tienen el feto cabeza arriba.

Tales hechos demuestra que las ballenas estaban vinculadas a la vida marina y sin embargo salían a la tierra a descansar, aparearse y parir. Es el resultado de la investigación que se publica en un estudio del co-autor Philip Gingerich, un paleontólogo del Museo de Paleontología de la Universidad de Michigan.

Reconstrucción de Maiacetus inuus. Créditos: PLOS.

Gingerich dirigió el equipo que estudio los fósiles de las ballenas Maiacetus inuus. Maicetus significa "madre de ballena" e Inuus era el Dios romano de fertilidad.

De este modo es posible comprender la transición que tuvieron los mamíferos en su regreso al medio acuático, ocurrida entre 80 a 60 millones de años, que hasta ahora es un hecho con muchas lagunas en la información.

§ PLOS

jueves, 5 de febrero de 2009

Descubierto el fósil de un serpiente gigantesca

Serpiente Titanoba cerrejoensisRepresentación artística de la serpiente Titanoba cerrejoensis. Créditos: Nature.

Nature publica en su reciente edición el descubrimiento del fósil de una serpiente gigantesca del periodo Paleoceno en Colombia. Denominada como Titanoba cerrejoensis que se considera debió haber tenido una longitud de más de trece metros y más de 1,25 toneladas, que la vuelve la serpiente más grande descubierta hasta el momento incluso de mayor tamaño que las anacondas.

Los restos encontrados en una mina de carbón en Cerrejón, Colombia fueron encontrados hace unos años, los cuales datan de hace 60 millones de años, cinco millones de años después de la extinción de los dinosaurios. Hasta el momento se han recuperado vértebras y costillas de 28 individuos de la especie- La estructura de la serpiente sugiere que esta relativamente emparentada a la boa constrictor.

Su tamaño reconstruido mediante las vertebras encontradas sugiere debió haber sido más largo que un autobús.

La investigación sugiere que debido al tamaño de Titanoba necesitaba una temperatura del ambiente entre 30 y los 34 grados centigrados para poder vivir, una temperatura seis grados superiores a los actuales de la región de Cartagena, Colombia. Estos datos aporta información sobre los bosques tropicales que existieron a comienzo del Terciario. Durante el Paleoceno los niveles de dióxido de carbono eran el doble de los actuales y las selvas tenían una temperatura de 32 ° C, cinco grados más que los actuales de las selvas, por lo que la serpiente Titanoba es una evidencia fósil de una de las épocas más calidas en la Tierra.

martes, 3 de febrero de 2009

El Exoplaneta más similar a la Tierra hasta ahora

Exoplaneta Corot-exo-7Exoplaneta Corot-exo-7b delante de su estrella Corot-exo-7. Créditos CNES.

El exoplaneta más pequeño detectado hasta ahora tiene un diámetro de aproximadamente dos veces el de la Tierra y posee una órbita similar alrededor de la estrella Corot-exo-7 que se encuentra a 400 años luz de distancia del Sol y tiene una masa de 0,87 soles. Fue detectado mediante el satélite CoRoT (Convección, Rotación y Tránsito).

El planeta del cual aún no se determina su densidad, pudiera ser posiblemente un planeta rocoso siendo el más similar a la Tierra hasta ahora. Sin embargo esta muy lejos de ser un planeta habitable. Por un lado esta su temperatura (la cual debería estar entre 1,000 y 1,500°C), la cual podría ser resultado de una actividad volcánica y por otro resultado de su órbita que esta demasiado cerca de su estrella ya que tarda 20 horas en .

El planeta, nombrado recientemente Corot-Exo-7b se distingue de los 330 planetas extrasolares detectados hasta ahora, en no ser un planeta de gas gigante.

Su descubrimiento no fue una sorpresa, debido a que se tenía la certeza de su existencia predicha tiempo atrás, objetivo en el cual trabajo COROT.

La búsqueda de planetas rocosos resulta difícil debido a que son pequeños y la masa que contienen hace que sea ardua la detección de sus fuerzas gravitatorias. En el caso de Corot-Exo-7b se detecto mediante la búsqueda de cambios en el brillo de la estrella causado por el planeta cuando pasa delante de ella. Esta técnica es particularmente exitosa con planetas que orbitan cerca de sus estrellas, aunque sean pequeñas.

§ IAC

domingo, 1 de febrero de 2009

La acidicación de los Océanos podría desorientar a los peces

Pez payaso. Créditos: Flickr / Samuel Chow

De continuar el aumento en el nivel de acidez en los Océanos los peces podrían tener dificultades en su orientación y por lo tanto serían incapaces de encontrar su hogar.

El aumento en la acidez produciría un deterioro en la capacidad sensorial de los peces con profundas consecuencias en la biodiversidad marina.

En un estudio que se recoge en la Acta de la Academia de Ciencias, narra el aumento de la acidez en los Océanos junto a problemas tales como el aumento en la temperatura, contaminación causada por nitrógeno y el aumento de zonas muertas.

El agua de mar absorbe dióxido de carbono, propiciando que los iones de hidrógeno se reduzcan: lo que ha hecho que el pH del Océano disminuya 0.1 en la época preindustrial y probablemente un descenso de 0.3 a 0.4 en el próximo siglo. Aunque tal reducción pareciera insignificante, en la realidad representa un cambio sin precedentes en un pH que se ha mantenido durante 650,000 años y del cual se desconoce las consecuencias en la vida marina.

La mayoría de las investigaciones sobre el impacto en el aumento de acidez se ha centrado en crustáceos y corales cuyos depósitos se debilitan y disuelven por el agua ácida, pero los últimos descubrimientos demuestran que también los peces se ven afectados.

En un estudio con peces payasos fueron colocados en agua con un pH de 8.15 similar a la de los Océanos actuales. Se colocaron a los peces en una pecera dividida en dos canales, cada uno conectado por un tubo.

Los investigadores colocaron distintas fragancias en los tubos, las cuales iban desde aromas que evitaban como secreciones de sus padres hasta aromas que los atraían tales como las secreciones de anémonas.

En condiciones con pH normales lo peces actuaban de acuerdo a lo esperado, pero al reducir el pH a 7.8 comenzaban a sufrir desorientaciones y al reducir a 7.6 perdían completamente el olfato.

Aún no es claro si los resultados en los peces payasos puedan extrapolarse a otros peces, pero para muchas especies de peces el empleo de señales olfativas es esencial en su comportamiento.

Ante la posibilidad de adaptación en los peces frente a nuevos escenarios con niveles bajos de pH, los científicos no son optimistas.

Los niveles de pH en los Océanos se han mantenido así durante 650,000 años es poco probable que la adaptación marina tenga lugar ante este vertiginoso ritmo.

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NAS

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