viernes, 21 de agosto de 2009

Los peligros de la descomposición de plásticos en los oceános

Créditos: http://www.flickr.com/photos/85941395@N00/2191292080/
Aunque se sabe que los plásticos tienen una lenta degradación, algunos científicos dicen que los productos químicos tóxicos procedentes de la descomposición de los plásticos pueden filtrarse en el mar y dañar los ecosistemas marinos.

Contrario a la creencia común de que el plástico tarda entre 500 y 1,000 años en descomponerse, los investigadores informan ahora que algunos tipos de plástico comienzan a descomponerse en el mar dentro de un año, liberando el potencialmente tóxico bisfenol A (BPA) y otros productos químicos en el agua.

"Los plásticos de uso cotidiano por lo general se supone son bastante estables", dice Katsuhiko Saido químico de la Universidad Nihon de Japón en un comunicado de prensa. "Encontramos que en el mar el plástico se descompone cuando se expone ante la lluvia, el sol y otras condiciones ambientales, dando lugar a una fuente de contaminación global que continuará en el futuro". Saido presentó su trabajo el miércoles en la reunión de la Sociedad American Chemical en Washington, DC.

Varios derivados de plástico nocivos, incluidas las BPA y una sustancia llamada trímero estireno, se han detectado en pequeñas cantidades en el océano, pero Saido dice que es la primera vez que se ha demostrado una relación directa entre la descomposición de plástico y los productos químicos peligrosos. Ambos BPA y componentes de trímero estireno se ha demostrado que alteran la función hormonal y causan problemas en la reproducción de los animales.

Los investigadores japoneses diseñaron un método para simular la descomposición de un plástico duro, el poliestireno a 30 grados Celsius en el laboratorio, luego se compararon los subproductos químicos de su experimento con los que se habían encontrado en el agua y en la arena del Océano Pacífico . Basándose en la velocidad de descomposición del plástico y la cantidad de esté que se encuentran a lo largo de las costas de Japón, los científicos concluyeron que las sustancias químicas nocivas en el agua son probablemente procedente de la descomposición de poliestireno, que se utiliza para fabricar espuma de poliestireno.

Pero no todos los investigadores están convencidos de la experiencia de laboratorio refleja con exactitud lo que está pasando en el océano. "El poliestireno es en realidad más pesado que el agua de mar, por lo que antes de se descomponga o degrade, puede hundirse hasta el fondo", dijó el investigador Charles Moore océanografo de la Algalita Marine Research Foundation, que no participó en el estudio. Las temperaturas son mucho más bajas en el fondo del océano además de que hay poca luz para producir tal degradación, Moore añade que es poco probable que el plástico se descomponga, una vez que se ha hundidó.

"El plástico no es biodegradable ni siquiera en el fondo del océano", comenta. "Hay muy poca actividad allá abajo." Además, Moore comentó que la temperatura del mar en casi todo el mundo es inferior a los 30 grados centígrados que los investigadores utilizaron en su laboratorio durante la simulación.

Incluso si el poliestireno se descompone en algunas regiones del océano, añade el experto en contaminación Joel Baker de la Universidad de Washington, cuestiona si la cantidad de sustancias químicas emitidas sería significativa en comparación con el tamaño del propio océano. "No hay duda de que hay mucho plástico en el océano y debemos de reducir su cantidad. Pero no se tiene claro si es una fuente importante de productos químicos en el océano", dijó Baker.

Pero, independientemente de los productos químicos que están en el agua, el volumen del plástico que flota en el mar lo convierten en un gran contaminante, comenta Moore. Basura de desechos elaborados con plástico desembocan en el mar procedentes de ríos y arroyos, donde se quedan atrapados por las corrientes y crean vastas regiones de la sopa de plástico. En un viaje de regreso de Hawaii en 1997, Moore descubrió una isla flotante de basura más grande que el estado de Texas, que ha sido llamada "La Gran Mancha de Basura".

Es tal el problema que el plástico plantea la mayor amenaza para los animales marinos que confunden la basura con comida e ingieren una gran cantidad de poliestireno. Incluso si el poliestireno no se descompone en el agua, Moore dijo que el plástico se podría almacenar en el tracto digestivo de los peces y mamíferos marinos ocasionándoles daños irreversibles.

§ Discovery News

lunes, 17 de agosto de 2009

Limones exprimidos y un vaso vacío de promesas rotas


Después de cuatro copas de vodka, uno bien podría sentirse decidido a vencer el miedo y, finalmente, arriesgarse a declarar un amor profundo que se ha gestado desde hace años. Pero no a la mañana siguiente.

Aunque puede parecer obvio para la mayoría de nosotros que las promesas de borracho no significan mucho, al parecer dos investigadores alemanes no estaban tan seguros. Utilizando a 60 voluntarios, se diseñó un ensayo de control aleatorio para probar los efectos del alcohol en el compromiso de una persona con metas poco realistas.

"La personas parecen estar decididas a alcanzar sus metas después de haber consumido alcohol", escribieron los investigadores en la edición de agosto de la revista Journal of Abnormal Psychology, "pero una vez que se esta sobrio, no practicamos lo que predicamos".

Después de solicitar a los participantes que relataran sus más importantes metas personales, los investigadores dieron a la mitad de los voluntarios vodka y a la otra mitad sólo agua tónica normal con cal. Para separar los verdaderos efectos de alcohol de los efectos psicológicos de pensar que se está borracho, los investigadores se esforzaron para convencer a todo el grupo que estaba tomando bebidas alcohólicas.

Al parecer se logro tal propósito, ya que sólo dos personas del grupo placebo se dio cuenta de que habían sido engañados (y un bebedor de tolerancia en el grupo de vodka pensó que lo habían engañado, también).

Después de cuatro copas, ambos grupos se les pidió que calificaran su nivel de compromiso con una meta específica. No es de extrañar que los estudiantes que habían ingerido alcohol expresaban un firme compromiso a sus deseos más profundos, ya fuera para conocer un nuevo amigo o volar a Francia para visitar a un familiar. Pero a diferencia de los participantes sobrios, el grupo de consumo no bajó su nivel de compromiso sólo porque la meta no era realista.

"Ante bajas expectativas, los participantes que habían ingerido alcohol se sentían más comprometidos con sus metas que los participantes que estaban en la condición placebo, mientras que ante altas altas expectativas, el compromiso no era diferente entre ambas condiciones".

En otras palabras, la gente borracha parece ignorar la realidad y piensan que pueden hacer casi cualquier cosa, una condición que los científicos han acertadamente llamándola "la miopía de alcohol". Esta condición hace que las personas se centren en los aspectos más sobresalientes de la situación y hagan caso omiso de la información periférica. Lo que hace que se comprometan con sus metas sin tener en cuenta la probabilidad de conseguirlas.

Desafortunadamente, la voluntad de la condición ebria no se traduce en el compromiso sobrio. En un segundo estudio, de forma similar, los investigadores realizaron un seguimiento a los participantes durante tres semanas después del experimento. Entre las personas sobrias, la fuerza del compromiso de una persona predice el esfuerzo que pondrá para lograr su meta en las semanas siguientes. Sin embargo, entre los que había estado bebiendo, el compromiso no se correlaciona con sus acciones futuras.

Los investigadores dicen que sus resultados pueden ayudar a explicar por qué las personas que no tienen grandes esperanzas de éxito son más propensas al abuso de alcohol.

§ Mind Hacks | Journal of Abnormal Psychology

viernes, 14 de agosto de 2009

Desde hace 70 mil años se usaba el fuego


Evidencia de herramientas empleadas por los primeros seres humanos. A la izquierda silcrete sin tratamiento y a la derecha con cambios en su calor además de la textura debido al tratamiento de calor. Créditos: Arizona Board of Regents.

El reciente descubrimiento del uso del fuego por los seres humanos desde hace 72,000 años, y tal vez antes, sitúa nuevas fechas para el desarrollo de una cognición compleja.

Seres humanos que vivían en costas al sur de África emplearon la pirotecnología -uso controlado del fuego-, como hace meses lo confirmaba también otro descubrimiento en mayo de 2009, para incrementar la calidad y eficiencia en la fabricación de herramientas de piedra, como recoge un artículo que se publica en el número del 14 de agosto de Science.

Un equipo de investigadores que incluyó tres del Instituto de Orígenes Humanos de la Universidad Estatal de Arizona (ASU), subrayan que ""esta tecnología requirió una asociación entre el fuego, el calor y el cambio en la estructura de las piedras", tal hallazgo abre nuevas líneas de investigación en el desarrollo de una cognición compleja en nuestros antepasados.

"La idea del procesamiento de calor demuestra que los primeros seres humanos emplearon el fuego de forma detallada y sofisticada", narra Kyle Brown, autor principal de la Universidad de Ciudad del Cabo, director también da campo y laboratorio en la Bahía den Mossel, Sudáfrica, para el Instituto de Orígenes Humanos de la ASU.

"De este modo se demuestra que los primeros seres humanos modernos datan de hace 72,000 años y tal vez 164,000 años en las costas de Sudáfrica, que usaban procesos complejos y controlados para calentar piedras además de modificarlas, en un procesos conocido como tratamiento por calor", añade Brown.

"La tecnología del tratamiento de calor comienza con un momento -en el cual alguien descubre que al calentar las piedras es más fácil modificarlas-", dijó Curtis Marean, director del proyecto y coautor del artículo. Marean es paleoantropólogo en el Instituto de Orígenes Humanos y profesor en la Escuela de Evolución Humana y Cambio Social en la Facultad de Artes Liberales y Ciencias en la Universidad Estatal de Arizona.

"Este conocimiento se comparte, y de una forma única en los humanos la tecnología lentamente aumenta en complejidad conforme se mejoran las técnicas de calentado, enfriado y descamado", añade Marean.

Tal proceso tecnológico requirió una larga investigación que requería una cognición compleja, además de posiblemente un lenguaje, para que pudiera compartirse y más aún mejorarse.

El calor que transformó una piedra llamada silcrete, bastante mala en un inicio para fabricar herramientas, pero que se volvió una maleable materia prima que permitió a los primeros fabricantes elaborar herramientas dañadas.

¡Eureka!

El Centro de Investigación de Brown busca replicar las herramientas y desechos encontrados en excavaciones arqueológicas para entender cómo y porqué se fabricaron y usaron tales herramientas.

"En estudios de campo con el coautor David Roberts, experto mundial en formación del silcrete, no fue posible hallar afloramientos de piedra con material que encajase en la textura de grano fino y con frecuencia color rojizo de los artefactos en Pinnacle Point" comentó Brown. "El silcrete que se había recopilado no era el adecuado para producir herramientas".

La mayor parte del silcrete que se encontró estaba descamado. Fue poco usual encontrar piezas con un tamaño mayor a unos centímetros. Sin embargo en el 2007, mientras Brown y Marean estaban en una excavación 5-6 de Pinnacle Point (PP5-6) encontraron una escama de silcrete que estaba incrustada e la ceniza, la mayor hasta ese momento encontrada en un lugar arqueológico, de casi 10 centímetros.

"Parecía que había caído de forma accidental en la hoguera", añade Brown. Al examinar las herramientas comenzó a encontrar coincidencias sobre el lustre o brillo que también tenían las herramientas que se habían encontrado en las colecciones de Norteamérica cuando se trataban con calor.

"Fue así como se comenzó a desarrollar la idea del tratamiento por calor", dijo Marean. "La co-asociación de la ceniza cementada con el silcrete, el color rojo del silcrete y su tamaño generaron el momento eureka".

Para poder comprobar su teoría, Brown colocó un poco de piedra de silcrete bajo la hoguera toda una noche, de modo que la piedra estuviera rodeado por el fuego.

"Cuando volví a sacar la piedra al día siguiente, los resultados fueron sorprendentes. Tras estar expuesta al calor, el silcrete adquirió un color profundamente rojo y se descamaba con facilidad. Empleando la replica del silcrete fue posible obtener copias realistas de las herramientas descubiertas y más importante aún tenía el aspecto del silcrete del lugar PP5-6", añade Brown.

Rocas al fuego lento

"Aquí estaban los inicios del fuego y más aún de la ingeniería, los orígenes de la pirotecnología, además del puente de los descubrimientos de la cerámica y del metal".

De acuerdo a Marean, ambas caras del silcrete eran herramientas reusables y con funciones potenciales, desde armas efectivas, excelentes cuchillos y elementos para el trueque.

"Esto explica por qué los primeros seres humanos invertían un esfuerzo en la recolección de madera y el tratamiento de calor para su producción", narra Marean.

Añade que los hogares usados para probar su teoría "fueron diseñados para imitar lo que habían hecho las personas en el pasado: por lo que, no sólo se hizo silcrete calentado, sino también filetes y costillas para medir los perfiles de temperatura con termoacopalción", de acuerdo a Marean.

Comportamiento simbólico y orígenes del humano moderno

"Nuestro descubrimiento demuestra que los primeros seres humanos modernos empleaban la cognición compleja", dijó Brown. "Estas expresión de complejidad cognitiva en la tecnología por los primeros seres humanos de la costa sur de Sudáfrica aporta pruebas de que esta localidad pudo haber sido el origen de un linaje que lleva a todos los seres humanos, que aparecieron hace 100,000 y 200,000 años en África", comenta Marean.

"No hay un consenso sobre en que momento surgió el comportamiento humano moderno, pero hay evidencia de hace 70,000 años que sustenta tal comportamiento simbólico", comenta. "Investigadores buscan evidencias tecnológicas de la cognición compleja, donde el tratamiento por calor puede ser uno de ellos".

"Anteriormente a nuestro trabajo, el tratamiento por calor se considera era originario de Europa hace 25,000 años", comentó Marean. "Hemos modificado tal límite al menos 45,000 años, y, tal vez 139,000 años además de cambiar el lugar geográfico a la punta sur de África en Pinnacle Point".

Tal lugar en África es también prueba del inicio de la explotación de recursos marinos y la modificación de pigmentos -basado en la información del 17 de octubre 2007-, de la revista Nature.

"Con esta combinación de elementos se ha logrado un avance en el conocimiento de los orígenes de los seres humanos modernos, y se demuestra que la cognición humana tuvo un detonante en la línea costera de Sudáfrica durante la fase final clave en los orígenes humanos", dice Marean.

Y fue así que hace 60,000 a 50,000 años "los seres humanos dejaron sus cálidos confines en África y se internaron en los entornos glaciares de Europa y Asia, encontrándose con los Neandertales".

"Hace 35,000 años las poblaciones de Neandertales estaban casi extintas y los sapiens dominaban desde España a China", comenta Marean.

"El dominio del fuego, que lo corrobora el estudio por tratamiento de calor aporta un explicación que permite explicar la migración de a través de la glacial Eurasia -siendo maestros del fuego y la piedra-, que aportaba una ventaja crucial para gente tropical que se internaba en tierras más frías".

ASU News

lunes, 10 de agosto de 2009

La prueba de que los cuervos son tan inteligentes como dice la ficción

Ilustración de "El cuervo sediento". Créditos: Gutenberg.

Las fábulas de Esopo están llenas de animales, desde los que hablan hasta los que tienen un aspecto humano que transmiten lecciones morales, pero resulta que al menos una de sus fábulas clásicas es científicamente cierta.

Investigadores presentaron a cuatro cuervos el reto que narra Esopo en la fábula "El cuervo sediento" donde un contenedor de agua no tiene la altura suficiente para que el ave pueda beber con su pico. A igual que en la fábula de Esopo, los cuatro cuervos descubrieron la manera de elevar el nivel de agua dejando caer piedras en el envase. De igual forma las aves seleccionaron aquellas piedras que eran más grandes sobre las más pequeñas y se dieron cuenta que dejar caer rocas en un contenedor de aserrín no tenía el mismo efecto.

"Los resultados de estos experimentos ofrecen la primera evidencia empírica de que una especie tiene una notable capacidad de resolución de problemas, misma que pudo ser descrita por Esopo hace más de dos mil años", redactaron investigadores en estudio que recoge Current Biology, "Lo que una vez se pensó era un cuento de ficción por la forma en que un pájaro podía solucionar un problema paree esta basado en una realidad cognitiva".

Los investigadores que estudiaron a cuervos adultos les plantearon la situación en la cual un gusano estaba en la parte superior de un vaso con agua que no podían alcanzar. Posteriormente se les colocó un montón de piedras a lado de las aves. Después de evaluar la situación, los cuervos comenzaron a dejar caer piedras en el vaso hasta que el nivel del agua era lo suficientemente alta para obtener su premio.

Una vez que había capturado el gusano, las aves dejaban de colocar piedras en el vaso y no trataban de capturar el gusano hasta haber depositado cierta cantidad de rocas. "El número de rocas esta fuertemente relacionado con el cálculo necesario para elevar el agua a la altura correcta", lo que sugiere de acuerdo a los investigadores, "que las aves realizaban una estimación del número de piedras necesario".

Antes del experimento, las aves no habían sido expuestas a un vaso con agua y comida además de que no habían usado piedras como herramientas. De acuerdo a los investigadores, se tenía conocimiento de que el orangután podía realizar una tarea semejante, puesto que se había registrado como escupían en un tubo para obtener un cacahuate.

"Los cuervos son inteligentes y en muchas formas rivales de los simios por su capacidad para resolver problemas", dijo el biólogo Christopher Bird de la Universidad de Cambridge.

A continuación Monroe, uno de los cuatro cuervos (Cook, Fry, Monroe y Connelly), escoge selectivamente las piedras más grandes.



§ Wired

viernes, 7 de agosto de 2009

El origen del "zumbido" de la Tierra

Planeta Tierra. Créditos: NASA.

La Tierra como cualquier otro cuerpo dentro del Universo esta llena de maravillas si uno esta dispuesto a descubrirlas. Tal parece que la atmósfera terrestre produce un infrasonido de fondo cuya frecuencia esta debajo del umbral del oído del ser humano. Tales infrasonidos que están entre los 0.01 y 10 Hz se han detectado a lo largo y ancho de todo el planeta. Sin embargo el descubrimiento no termina ahí, hace diez años se detecto otro infrasonido de fondo de entre 3 y 7 mHz. Y fue cuando se comprobó que procedían de la Tierra. Desde entonces científicos han buscado comprender este mecanismo que fue llamado el "zumbido" de la Tierra.

Físicos de la Universidad de California como Peter Bromirski y Peter Gerstoft, usando datos que proceden de una red amplia de sismógrafos, han encontrado pruebas del origen y localización del infrasonido. La costa del Pacífico de América Central es la fuente principal del "zumbido" de fondo y la costa oeste de Europa es la fuente secundaria.

El sonido del silencio

Fue a finales de la década de los noventa cuando diversos estudios sugirieron que el sonido era resultado de las fluctuaciones de la presión atmosférica sobre la superficie de la Tierra. En trabajos más recientes se sugería, que la causa era la energía que se transfería de los vientos a la corteza terrestre mediante las olas de los océanos.

La reciente explicación comenta que las olas de gran tamaño actúan como mediador entre el cielo y el mar. Cuando las olas alcanzan aguas someras, una parte de su energía se transforma mediante un proceso no lineal en ondas infragravedad u ondas IG, las cuales poseen longitudes de onda aún más largas. Parte de la energía que poseen las ondas IG se puede acoplar a la Tierra y ser registradas por los sismográfos que están instalados en el planeta.

El artículo que se pública en Geophysical Research Letters, Bromirski y Gerstoft comentan cómo se estudio el fenómeno mediante el registro de las ondas IG como de la actividad sísmica que se asocia al sonido de fondo. Tales datos obtenidos de la red USArray EarthScope, que monitorea la actividad sísmica de EE.UU. y las aguas que la rodean.

Producto del estudio se encontró una relación entre el "zumbido", las olas oceánicas y las ondas IG, con las líneas de costa dominantes como la fuente primordial de este ruido de fondo, siendo las costa del Pacífico Americana y la costa occidental Europea las que mayor contribuyen. La amplitud de las sondas IG es mayor a lo largo de la costa continental, donde las aguas son relativamente someras, ya que la presión olas decae exponencialmente con la profundidad. Dado que las tormentas se propagan de Oeste a Este generalmente resulta más sencilla que las ondas IG de mayor energía se produzcan a lo largo de las costas occidentales y en consecuencia sean estas las regiones más dominantes de este fenómeno.

En búsqueda de una explicación

Los autores explican que es la primera vez que toman en cuenta las ondas IG para explicar este fenómeno. Ahora los investigadores han intentado desarrollar su investigación examinando este sonido a lo largo de todo el mundo.

No obstante los expertos en el campo no tienen una explicación unánime y definitiva al fenómeno, pero parece ser está la que más se adecúa hasta el momento.

Pero ante todo resulta inadmisible considerar que sólo la Tierra tiene un sonido que ningún otro planeta posee, pero eso es cuestión que se resolverá escuchando con detenimiento.

§ Physics World

lunes, 3 de agosto de 2009

Parálisis del sueño: despertar en medio de una pesadilla

"The Nighmare" (La pesadilla) de John Henry Fuseli. Clásica representación de la parálisis del sueño.

Imagine la terrible escena: usted ha despertado, pero no puede mover un sólo musculo. Esta en la cama y a pesar de estar plenamente consciente, de pronto lo invade el miedo y siente un aplastante peso sobre el pecho.

Ha despertado en el mundo de ensueño. A pesar de que podría resultar un apasionante argumento de una película de horror, en realidad es el estándar de la descripción de una experiencia de una verdadera condición médica: parálisis del sueño. Es un extraño suceso que parece suceder a aproximadamente la mitad de la población al menos una vez en su vida.

Las personas que viven esta experiencia despiertan en un mundo de ensueño con una duración que va de los pocos segundos a los diez minutos, a menudo sufriendo alucinaciones. Culturas de todo el mundo han creado explicaciones mágico-espirituales para dicha condición médica. Actualmente, un nuevo artículo en The Psychologist por investigadores del sueño relata que se ha encontrado la base neurológica de la enfermedad.

"Esta investigación sugiere que la parálisis del sueño esta relacionada con las fase del sueño REM, en particular cuando inicia está" escriben los investigadores Julia Santomauro y Christopher C. de Anomalistic Psychology Research Unit, Goldsmiths, en la Universidad de Londrés. "El trabajo que estudio jet lag, hábitos irregulares del sueño, privación del sueño concluyo que son factores que pueden predisponer para la parálisis del sueño, ya que tales eventos pertuban el ciclo sueño-vigilia y que puede afectar el inicio del sueño REM". En otras palabras, la persona solo tiene un fragmento de sueño REM.

David McCary, investigador del sueño, del Programa de Medicina del Sueño en el Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad Estatal de Luisiana, explicó, que se tiende a pensar que las fases del sueño están perfectamente ensambladas, cuando en ocasiones no sucede así. En la fase del sueño REM, cuando el sujeto esta inconsciente, experimenta una gran variedad de experiencias sensoriales y casi todos los músculos estan paralizados (conocido como atonía).

En la parálisis del sueño, dos de los principales componentes del sueño REM están presentes: experiencias sensoriales y atonia pero no así la inconsciencia.

Establecida la condición desde 1876 por el psicólogo Weir Mitchell, explicaba que en este padecimiento la persona despierta pero es incapaz de mover un musculo. Sin embargo por las múltiple explicaciones mágico-religiosas en ese momento se realizó un estudio riguroso.

Tal condición que ha gozado de multiples explicaciones ha fascinado a algunos investigadores, lo que hizó que en 2007 se publicara un libro titulado "Tall Tales About the Mind and Brain". Donde relata por ejemplo que en Japón se le llama kanashibar, en Terranova se le conoce como la vieja bruja y en China el fantasma de la opresión, uno de los términos preferidos.

En un estudio realizado a inicios de 2009, reveló que más de un 90% de adolescentes mexicanos reconocían la frase "se me subió el muerto" para describir el trastorno. Más de un 25% habían sufrido el mismo.

McCarty agrega que la experiencia rara vez persiste o tiene consecuencias en la vida de quien lo sufre. "Es más común de lo que la gente piensa, pero generalmente no vuelve a ocurrir". "No es frecuente que vuelva a suceder para que las personas vayan y busquen ayuda con el médico".

§ Mind Hacks | The Psychologist

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