lunes, 19 de julio de 2010

El aumento del nivel del mar es alarmante pero aún no sabemos para quien


Isla de Seychelles. Créditos: Earth Sciences and Image Analysis Laboratory, NASA Johnson Space Center

Las Islas Seychelles podrían experimentar una subida de hasta el 10 por ciento más de aumento del nivel del mar más que la media mundial. O el nivel del mar alrededor de las islas podría descender. Depende de a quién le pregunte.

El hecho de que los océanos se elevarán producto del calentamiento está bien establecido, pero dependiendo de cómo cambien los patrones de viento, el cambio climático podría significar la inundación rápida o más espacio para las costas de playa. Los patrones del viento mantienen las diferencias de altura entre las diferentes regiones del océano, y si es alterado o se intensifica, pueden modificar  las corrientes de agua de una parte del océano a otro.

Los cambios resultantes del aumento del nivel del mar podría ser de hasta 30 por ciento más, o menos, que la media mundial en algunas regiones, dice el oceanógrafo Axel Timmermann.

El problema es que los científicos apenas están empezando a entender lo que ocurrirá con el clima a escalas más pequeñas que continentes enteros o cuencas oceánicas.

El 5 º Informe del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático , programado para el 2011, tendrá un capítulo entero dedicado al tema de las diferencias regionales en el cambio climático y el nivel del mar. Pero hasta ahora, las estimaciones de la subida del nivel del mar regionales son preliminares a lo sumo, y en algunos casos completamente contradictorias entre sí.

Dos estudios publicados este año sobre los patrones de la subida del nivel del mar en el Océano Índico son un ejemplo de ello. Uno, publicado 11 de julio en la revista Nature Geoscience predice futuras pautas de aumento del nivel del mar, utilizando una combinación de cambios registrados y modelos climáticos para simular los últimos 50 años de cambio.

El otro, publicado en The Journal of Climate, utiliza el océano y un modelo climático para ver cómo los patrones del viento han influido en el pasado y el futuro aumento del nivel del mar.

Los científicos están de acuerdo en una cosa: El Océano Índico ha elevado su temperatura en los últimos 50 años, en parte debido a los gases de efecto invernadero generados por el hombre (también reportado por el informe del IPCC de 2007). Sin embargo, en sus estimaciones de cómo los patrones de viento va a cambiar debido al cambio climático, llegan a conclusiones opuestas casi por completo.

"Yo estaba sorprendido cuando Han autor principal (del documento en) Nature Geoscience, indico que las Seychelles no resultaran afectadas por la elevación del nivel del mar", añade Timmermann, autor principal del The Journal of Climate, de la Universidad de Hawai.

"Estamos diciendo que deberían estar realmente preocupados".

La causa del desacuerdo es una discrepancia entre el viento que cambia de patrón en la mayoría de los modelos climáticos, incluyendo el de Timmermann y los otros 22 diversos modelos utilizados en el informe del IPCC, las cuales han predicho los últimos 50 años en el Océano Índico, y los cambios reales observados. Los modelos muestran un mayor calentamiento cerca del ecuador y en el lado occidental de la cuenca del océano. Pero el calentamiento observado ha estado en el lado oriental.

Hay dos posibles razones de los modelos predicciones no coinciden con la realidad. Timmermann sospecha que los cambios reales en la temperatura superficial del mar se deben a la variabilidad natural en el océano que anula los cambios causados por el hombre predicha por los modelos.

La otra posibilidad es que los modelos climáticos no hacen un buen trabajo para esta parte del océano, y que debemos esperar que el futuro sea más acorde con los cambios reales que hemos visto hasta ahora, según el oceanógrafo Weiqing Han de la Universidad de Colorado.

"Ha sido realmente difícil de simular el cambio de patrón de viento atmosférico sobre el Océano Índico, porque el sistema es complicado debido a la Tierra", comenta Han.

Ambos Timmermann y Han estan de acuerdo en que la clave para resolver las diferencias serán la comprensión de la variabilidad natural en el océano a escalas más reducidas, que incorpore como causa al hombre y los cambios naturales pueden ser separados unos de otros. Para ello, los investigadores necesitan más información para continuar la reconstrucción de las temperaturas del pasado con los arrecifes de coral del océano y los sedimentos oceánicos en diferentes partes del océano para ayudar a que los modelos resulten más eficientes.

Hasta que eso suceda, los habitantes de las islas de baja altitud no deben contar con el viento para mantenerlos secos.


Referencia:

Jess McNally, "Sea-Level Rise Will Be Worse for Some, We Just Don’t Know Who", Wired.

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