viernes, 11 de junio de 2010

¿Son fiables los datos del satélite WMAP?

Mapa del fondo cósmico de microondas obtenido por el satélite WMAP. Créditos: NASA.

Gran parte del conocimiento que tenemos sobre el origen, composición, estructura y evolución del Universo se lo debemos al fondo cósmico de microondas (FCM), el remanente que queda del Big Bang. En los últimos años ha sido estudiado con gran precisión por el satélite WMAP, el cual ha proporcionado información y mapas para saber con precisión, datos como, la cantidad relativa de materia oscura y ordinaria, si hubo inflación o la edad del mismo Universo. Pero que ocurriría ¿Si esos datos estuvieran mal debido a un problema de calibrado? Si así fuera algunas cuestiones del Universo de las que hasta ahora estamos seguros estarían mal.

Tom Shanks, de University of Durham (RU), así lo cree. De acuerdo al Shanks la culpa la tendría el haber tomado al planeta Júpiter como objeto para calibrar los instrumentos.

El fondo cósmico de radiación es la radiación procedente del Universo tal y como era 400.000 años después del Big Bang, cuando se hizo transparente a la misma, pero cuyas longitudes de onda han sido alargadas debido a la expansión cosmológica. Este fondo es muy uniforme, y encaja a la perfección en el espectro de un cuerpo negro a una temperatura de unos pocos grados Kelvin. Pero para poder extraer información relevante los astrofísicos deben estudiar las pequeñas diferencias de temperatura que hay entre los distintos puntos del cielo. El estudio de estas “arrugas” permite extraer conclusiones cosmológicas relevantes. Permite, la aceptación o rechazo de determinadas teorías o hipótesis cosmológicas.

Shanks ha estado vigilando las discrepancias entre las medidas de WMAP y las medidas de rayos X procedentes de los cúmulos estelares, aunque al principio asumiera que ambos tipos de datos estaban bien corregidos.

Para calibrar los datos de WMAP los científicos usaton el planeta Jupiter, asumiendo que es una fuente estable de microondas. Estas medidas permiten a los científicos “corregir” los datos sobre las “arrugas” del FCM “emborronadas” por los instrumentos.

Shanks y Utane Sawangwit han recalibrado los datos usando radiogalaxias observadas por el WMAP en lugar de usar al plantea Júpiter. El resultado es un espectro compatible con algunas de las teorías que habían sido descartadas previamente por el equipo de WMAP. Así por ejemplo, los datos son compatibles con la existencia de cuerdas cósmicas, que son defectos unidimensionales del espacio-tiempo creadas en el Big Bang y que podrían ser las responsables de la agregación de materia para formar galaxias, algo atribuido hasta ahora a la materia oscura en el modelo estándar cosmológico.

El misterio ahora es descubrir porque Jupiter no es una fuente fiable de calibración.


Referencia:

Eugenie Samuel Reich, "Has Jupiter sent cosmology down a false trail?", NewsScientist.

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