viernes, 24 de setiembre de 2010

Estropeando un planeta en 3,000 años

Se suele pensar en la terraformación como lo que se va a hacer en el futuro a otros planetas, luego de miles de años de experiencia se ha cambiado la Tierra de manera profunda.

El término "terraformación", fue inventado por el escritor Jack Williamson en su cuento "1942: Collision Orbit", publicado en Astounding Science Fiction. En las décadas siguientes, su significado literal ("Formar una Tierra") ha cambiado. Comunmente se refiere al acto especulativo de alterar planetas para que sean habitables para los seres humanos. Pero cualquier cosa que cambia drásticamente la geografía para adaptarla a los intereses humanos puede ser llamado terraformación, incluso si sucede aquí en la Tierra, puesto que se tiene el mismo interés.

La destructiva terraformación

Los seres humanos han estado dando forma y cambiando la Tierra durante miles de años, a veces para con una buena intención. Con demasiada frecuencia, nuestros métodos de terraformación han sido destructivos -a veces tan destructiva como la terraformación llevada a cabo por mineros a cielo abierto. El paisaje resultante se parece a un escenario de Marte que a la inversa. Esta serie de imágenes provenientes de la NASA LANDSAT muestran la mina Hobet borrando poco a poco una gran franja de Virginia Occidental a lo largo de unos 25 años.

Mina Hobet en Virginia Occidental
Las presas alteran radicalmente la geografía, desviando ríos, creando lagos artificiales y cambiando los patrones de inundación. Esta práctica se remonta a algunas presas de Oriente Medio con una antiguedad de cuatro o cinco mil años y las presas que datan del Imperio Romano no sólo siguen existiendo, sino siguen funcionando perfectamente. Presas modernas son grandes éxitos en lo que respecta a la transformación del medio. La presa Shasta en California creo el lago Shasta. El lago cubre casi 50 kilómetros cuadrados. Lo que antes era un ecosistema verde valle ahora está completamente bajo el agua. Cambios en esa escala has sucedido en docenas de grandes proyectos de presas en todo el mundo.
Presa Shasta
 Ciudades y poblaciones


Las ciudades, por supuesto, no se construyen en pocos meses, y no suelen cambiar la geografía al instante. Pero cada ciudad cambia el paisaje de mil maneras pequeñas que se suman: el terreno de nivelación para proyectos de construcción; cambiando canales para el drenaje; pavimento sobre grandes áreas; sistemas de túneles para el transporte y la infraestructura; el efecto isla de calor. Si de alguna forma se pudiera retirar la ciudad y ver la tierra por debajo, se vería muy diferente a como se veía antes de que la ciudad estaba allí.

Si hablamos de ciudades y crecimiento de la población como parte de la terraformación, tenemos que hablar de la más generalizada, el proyecto de terraformación a largo plazo jamás realizado - la introducción de grandes cantidades de gases de efecto invernadero a la atmósfera. Esta es en última instancia, sobre como vamos a terraformar Marte, si lo hacemos, que hemos establecido un caso de prueba interesante aquí en la Tierra. El aumento de la temperatura global y la disminución de los niveles de hielo polar sería un primer paso importante en la terraformación de otro planeta. Si seguimos en ello por otros cien años más o menos, tendremos una mejor idea de cómo se llevará a cabo.

Por supuesto, es fácil de ver todas estas "perjudiciales" terraformaciones son males del medio ambiente, pero todo tiene un beneficio que al parecer estamos dispuestos a pagar. La irrigación, control de inundaciones y generación de energía proporcionada por las presas, ha sido útil para los seres humanos. Nuestro deseo de electricidad barata a la carta conduce a la montaña de la desinstalación de minería, y cuántos de nosotros estaríamos dispuestos a renunciar de aire acondicionado para los próximos diez años para salvar a una montaña.

Sólo hay una cosa segura sobre la terraformación: cuando cambia un planeta, hay consecuencias y no siempre las consecuencias son las que esperamos.

Referencia:

io9, "Terraforming Earth: How to Wreck a Planet in 3,000 Years (Part 1)", Wired.

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