lunes, 30 de agosto de 2010

Origen: La interminable Escalera Penrose

En "Inception" (Origen) película de Christopher Nolan se hace uso de una ilusión óptica clásica llamada la Escalera de Penrose, que se repliega sobre sí misma en el espacio.

Ascenso por siempre

Origen ofrece a los espectadores interesantes giros tanto en la narrativa como en el aspecto visual. Desde sueños dentro de sueños inducidos, que incluyen efectos espejo de Droste sobre laberintos pasando por paisajes urbanos que se pliegan sobre sí mismos, la película mantiene al público inmerso en la trama y con el anhelo de obtener algo más. Dado la trama, es comprensible que algunos detalles puedan pasar inadvertidos por el espectador.

Un detalle de los mencionados es la ilusión óptica que es llevada a la pantalla en forma de una escalera siempre ascendente. Durante la escena Arthur (Joseph Gordon-Levitt) le pide a Ariadna (Ellen Page) que diseñe un paisaje de ensueño sin fin dentro de un mundo finito. La escena se desarrolla en forma rápida, y, como en muchas escenas del director Christopher Nolan, se supone que el público estará a la expectativa. Partamos de esta escena para continuar.

La ilusión la Escalera de Penrose toma su nombre de dos hijos de matemáticos, Lionel y Roger Penrose, quienes presentaron el objeto imposible en un documento de 1958. La escalera no se puede construir en tres dimensiones debido a su propiedad que al subir una persona por esta, pareciera que entra en un bucle de ascenso continuo. Al recorrerla, por increíble que parezca, después de la primera vez (o segunda, o tercera ...) uno termina volviendo al principio, y todo el recorrido se inicia de nuevo. Se puede dar vuelta atrás y bajar, también, con el mismo efecto continuamente pisando los mismos escalones una y otra vez.

Aunque es imposible construir en la realidad, no ha dejado de ser para matemáticos y artistas una oportunidad para representar la Escalera de Penrose como una ilusión óptica. El ejemplo más famoso es MC Escher en su obra "Ascendiendo y descendiendo" que muestra numerosos monjes laboriosamente subiendo y bajando los mismos escalones. Al distorsionar la perspectiva en el dibujo de dos dimensiones, la imposibilidad de la Escalera se elimina, y a menudo lleva a los espectadores con un poco de tiempo darse cuenta de que algo no está del todo bien.

La misma ilusión puede ser hallado al fotografiar una escultura hábilmente construida. Desde la mayoría de los ángulos de esta estructura se verá como una tontería, pero si se ve desde la posición correcta, las fallas están ocultas y lo imposible parecía haberse creado.

Un ejemplo extraordinario de esto es proporcionado por Andrew Lipson, un matemático y programador de computadoras, que, junto con Daniel Shiu, construyó una versión de "Ascendiendo y descendiendo" con los populares ladrillos LEGO. Lipson ofrece una explicación en su página web que debe satisfacer a todos. Las descripciones de algunas de las piezas utilizadas para construir el modelo, así como numerosas fotografías del trabajo en curso que se proporcionan ayudan a explicar cómo Lipson y Shiu han logrado la ilusión.

Al mismo tiempo otras personas han construido y fotografiado sus propias escaleras imposibles, y, al mismo tiempo una verdadera Escalera Penrose no puede funcionar en el mundo real, comprobando que las representaciones en tres dimensiones logran crear una ilusión.

Por supuesto, a través del trabajo de camarografos Christopher Nolan es capaz de lograr una escalera de Penrose en la pantalla grande. La ilusión aparece dos veces en la película, pero la segunda vez probablemente se pase por alto dado que se explico previamente. Cerca del final de la película, cuando Arthur esta en la escalera, un cambio rápido de los puntos del ángulo de la cámara obtiene una toma vertical hacia abajo. Nuestro héroe se supone que esta escalones más abajo que su perseguidor, pero de pronto desciende otro tramo de escaleras y esta a solo una diminuta distancia de su perseguidor. El villano sorprendido es arrojado de la parte frontal de la escalera, terminando la persecución de forma brusca. La imposibilidad de todo lo anterior es prueba de que sólo puede ser realizada en el mundo paradójico de los sueños en la película. Y es esta manipulación de la realidad que se complemente con un guión inteligente que alienta a los espectadores para ver la película una y otra vez, viendo si hay algo que han perdido en la primera (o segunda, o tercera ...ocasión).

Referencia:

Mike Selinker,"The Never-Ending Stories: Inception’s Penrose Staircase", Wired.

viernes, 27 de agosto de 2010

Descubierto el mayor sistema solar de exoplanetas

Recreación artística del  Sistema HD 10180. Créditos: ESO.

Científicos del Observatorio Europeo Austral (ESO) han descubierto un Sistema Solar que podría estar compuesto, al menos, por siete planetas que orbitan alrededor de una estrella similar al Sol.

Se ha confirmado que el sistema planetario contiene, al menos, cinco planetas que orbitan a la estrella 'HD 10180', una estrella 'tipo Sol', y que existe evidencia de otros dos planetas, uno de los cuales tendría la menor masa hasta el momento descubierta.

El equipo dirigido por Christophe Lovis considera que la distancia de los planetas a la estrella mantiene un patrón regular, similar a lo que se observa en el Sistema Solar. "Hemos hallado lo que probablemente sea el sistema con el mayor número de planetas descubierto hasta ahora", señala el autor principal del artículo que informa de este resultado.

También se ha comprobado que, con al menos cinco planetas similares a Neptuno ubicados dentro de una distancia equivalente a la órbita de Marte, este sistema es más poblado que el Sistema Solar en su región interior, y tiene muchos planetas más masivos ahí.

Este sistema solar por otra parte, no tiene un gigante de gas similar a Júpiter. Asimismo, todos los planetas parecen tener órbitas casi circulares. Hasta el momento, los astrónomos conocen al menos quince sistemas con al menos tres planetas.

"Los sistemas de planetas de masas bajas como el que rodea a HD 10180 parecen ser muy comunes, pero la historia de su formación sigue siendo un rompecabezas", dice Lovis.

Búsqueda de exoplanetas

Para el descubrimiento, el equipo de astrónomos empleó el espectrógrafo 'HARPS', el más exitoso buscador de exoplanetas del mundo, instalado en el telescopio de 3,6 metros de ESO en La Silla, Chile, para un estudio de seis años de duración de la estrella similar al Sol 'HD 10180', ubicada a 127 años luz de distancia en la constelación austral de 'Hydrus' o 'Serpiente Marina'.

Así, gracias a las 190 mediciones individuales de 'HARPS', los astrónomos detectaron movimientos hacia adelante y hacia atrás de la estrella, provocados por las complejas atracciones gravitacionales provenientes de cinco o más planetas.

Las cinco señales más fuertes corresponden a planetas con masas similares a la de Neptuno -- entre 13 y 25 masas terrestres -- que orbitan a la estrella con períodos que van desde unos seis a 600 días. Estos planetas están ubicados entre 0,06 y 1,4 veces la distancia existente entre la Tierra y el Sol de su estrella central.

"También tenemos buenas razones para creer que hay otros dos planetas presentes", añede Lovis. De hecho, uno sería un planeta similar a Saturno --con una masa mínima de 65 masas terrestres-- orbitando en 2.200 días. El otro sería el exoplaneta menos masivo jamás descubierto, con una masa de unas 1,4 veces la de la Tierra, que además está muy cerca de su estrella anfitriona, a sólo 2 por ciento de la distancia Tierra-Sol, y un 'año' del mismo duraría en torno a 1,18 días terrestres.

"Este objeto causa un temblor de su estrella de sólo unos tres kilómetros por hora, una velocidad inferior a la que emplea una persona para caminar, y además, en opinión del miembro del equipo, Damien Ségransan, "un movimiento es muy difícil de medir". Si se confirmara, este objeto sería otro ejemplo de planeta rocoso cálido, similar a 'Corot-7b', la primera evidencia de un exoplaneta rocoso.

El descubrimiento se anuncia este martes en el coloquio internacional 'Detección y dinámicas de exoplanetas en tránsito', en el Observatorio de Haute-Provence, en Francia.

Referencias:

lunes, 23 de agosto de 2010

El origen del esperma

Espermatozoides de distintas especies.

Se considera que los genes ligados al sexo evolucionan de forma rápida, sin embargo existe un gen de este grupo que ha permanecido sin variación a lo largo de casi toda la evolución animal. Aparece en casi todos los animales actuales. A ese gen se le denomina Boule, es responsable de la producción de esperma. Científicos de Northwestern University han descubierto además que Boule es, aparentemente, el único gen conocido que exclusivamente se necesita para la producción de esperma de insectos a mamíferos, humanos incluidos.

De acuerdo a Eugene Xu, tal resultado es la prueba más clara de que la habilidad de producir esperma es antigua, con un probable origen de hace 600 millones de años. A la vez el estudio sugiere que la producción de espera en las diferentes especies del reino animal proviene de un prototipo común.

Eel descubrimiento del papel principal del gen Boule en la perpetuación de las especies animales ofrece una mejor comprensión de la infertilidad masculina, y proporciona blancos potenciales para fármacos anticonceptivos, así como nuevas ideas para el diseño de pesticidas, control de parásitos infecciosos y vectores de microorganismos que provocan enfermedades.

Xu comenta que el hallazgo muestra que los humanos, a pesar de nuestra complejidad, todavía compartimos con las moscas características fundamentales, pese a las largas líneas evolutivas que nos separan.

Según el investigador, los resultados sorprenden puesto que la producción de esperma está sometida a una fuerte selección natural. Esta en constante cambio debido la presión de selección sobre genes específicos del esperma. Aunado a ello el macho debe competir para que tenga éxito reproductor. Este elemento específico no ha cambiado entre las distintas especies a lo largo de 600 millones de años, por lo que debe ser muy importante que no cambie.

Boule dice que es probablemente el gen más antiguo hasta ahora descubierto este relacionado con la producción de esperma. Fue encontrado por primera vez en 2001 durante la secuenciación del genoma humano por este investigador.

Antes de este nuevo hallazgo no se sabía si la producción de esperma en las diferentes especies animales provenía de un ancestro en común. Aunque, por ejemplo, las moscas y los pájaros vuelan, la capacidad para el vuelo de ambos grupos de especies evolucionó por separado en diferentes épocas de la historia de la evolución biológica.

Durante el estudio Xu buscó y encontró la presencia del gen Boule en diferentes linajes de animales: mamíferos, insectos, peces, gusanos e invertebrados marinos. Dentro de cada linaje analizó diversas especies que iban de la mosca al erizo marino pasando por los humanos.

El análisis de los peces resultó el más difícil. Solicitó una trucha arco iris en el mercado de pescado de Chicago y resultó que no tenía testículos. Como esta parte de la anatomía era importante (para posible sorpresa del pescadero) en la investigación, Xu decidió pescar sus propias truchas.

El descubrimiento de que este gen común puede tener usos prácticos sobre la salud humana, incluyendo la anticoncepción masculina. Cuando el grupo de Xu bloqueó el gen Boule en ratones éstos no produjeron esperma, pero aparentemente no presentaban otros problemas de salud. Boule podría ser un blanco ideal para un fármaco anticonceptivo, según Xu.

Además podría ser utilizado para reducir enfermedades causadas por mosquitos y parásitos del estilo de los gusanos. El bloqueo de Boule en animales interrumpe su reproducción y así se podrían controlar a los parásitos o a los gérmenes productores de enfermedades a través del control de sus vectores (como los mosquitos).

Xu sugiere que también se podría utilizar Boule como blanco a la hora de diseñar nuevos pesticidas, aunque no dice nada sobre las posibles consecuencias medioambientales de esta idea.

Para dar más peso a sus resultados Xu examinó a la anémona marina, encontrado también en ella el gen Boule, confirmándose así la antigüedad de este gen.

Fuentes y referencias:

viernes, 20 de agosto de 2010

El derrame de petróleo aún permanece en las profundidas del Golfo



Mapa topográfico de la ubicación del derrame. Créditos: R. Camilli, WHOI.

El petróleo derramado en aguas profundas durante el desastre de Deepwater Horizon y suspendido bajo el agua parece estar desapareciendo más lentamente de lo esperado, sugiere un nuevo estudio. El mayor daño en última instancia, puede estar en las profundidades del mar en lugar de las costas, una catástrofe en un cuadro negro.

Durante las dos últimas semanas de junio, los investigadores del Instituto Oceanográfico Woods Hole realizaron un seguimiento en una area de 1.609344 kilómetros, empleando una pluma estudiaron la fuga de petróleo a diversas profundidades. Mediante la pluma, podía preveerse su comportamiento e indicar lo que está ocurriendo en el fondo marino, para comprender como el petróleo continúa suspendido en el océano - posiblemente un destino compartido con la mayoría del aceite derramado.

Sin poder calcular con precisión la rapidez con que el aceite se mantiene suspendido, los investigadores fueron capaces de medir la actividad de los microbios responsables de su descomposición. El pronostico indica que, pasarán meses antes de que esta columna se haya ido.

Los resultados publicados el 19 de agosto en Science, indican mediante "una foto", una de las tantas advertencias . WHOI autor Chris Reddy lo llamó "el primer capítulo." Pero con esas advertencias en cuenta, los resultados sugieren que el aceite que sigue en el Golfo podría estar allí durante mucho tiempo.

Los resultados vienen como legado aún en evolución, sobre el daño causado por Deepwater Horizon en aguas profundas que más allá de ser una cuestión de controversia política y científica.

No mucho tiempo después de poder tapar la fuga el 15 de julio, después de casi 18 927 000 litros de petróleo se habían filtrado al mar, los periodistas comenzaron a plantear preguntas como "¿Dónde está todo el petróleo?". A pesar de que cientos de kilómetros cuadrados de superficie del océano se habían cubierto y había otros cientos de kilómetros de costa sucia, todavía era mucho menos de lo esperado.

La mayoría del público interpretó que al producirse el derrame en una perforación petrolera ubicada  en aguas profundas, los derrames flotarían a la superficie. Sin embargo la dinámica de vertidos en aguas profundas, donde el aceite caliente sale disparado en agua fría a una profundidad extraordinaria y presión, son diferentes.

Un estudio de 2003 insinuó, lo que ahora sabemos es cierto, gran parte del petróleo no flota. Se eleva un poco y se queda allí. Por lo tanto los informes elaborados durante el desastre, empleando plumas bajo el agua del petróleo, en última instancia recibió menos atención general que la contaminación del litoral, pero no era menos real.

A razón del accidente, la administración de Obama anunció fuertes restricciones a la perforación en aguas profundas, al mismo  tiempo la Agencia Federal de  Administración Nacional Oceánica y Atmosférica publicó un informe declarando que casi tres cuartas partes de petróleo derramado en el golfo ya se había recogido ( pdf). Esta conclusión fue atacada de inmediato por oceanógrafos de la Universidad de Georgia. Con base en los mismos datos, se dijo que casi tres cuartas partes del petróleo todavía estaba allí.

La diferencia fue drástica, pero relativamente fácil de explicar. NOAA considera aceite disuelto en el agua o químicos dispersos prueba de que se ha recogido. Para los investigadores de Geogia, no era más que el azúcar que se ha agitado en el té helado. El ecólogo de Georgia Charles Hopkinson llama el estudio del gobierno "absolutamente incorrecto", diciendo que "el petróleo aún está allí, y que podría demorar años en degradarse". Poco después de la declaración del equipo de Georgia, investigadores de la Universidad de Florida informaron del hallazgo de petróleo en aguas profundas evidenciado en desoves de peces.

El equipo de WHOI en Science hacía notar las limitaciones de los datos, recogidos durante dos semanas en junio por un vehículo a control remoto programado para seguir el petróleo, sin embargo los resultados no son alentadores.

Las mediciones de los niveles de oxígeno del agua -un indicador de la actividad respiratoria de los microorganismos descomponedores del aceite- encontró más actividad de lo esperado en el agua libre de aceite, pero mucho menos en la superficie. Algunas de las diferencias es debido a ue las reacciones químicas ocurren más lentamente en el ambiente más frío de las profundidades del mar. Pero incluso teniendo eso en cuenta, era más lenta de lo previsto.

"Los hidrocarburos que proveen la respiración microbiana no son apreciables en las escalas temporales de nuestro estudio", escribieron los investigadores en Science. "Se puede tomar muchos meses antes de un estudio atenuante de manera significativa sobre la pluma de hidrocarburos."

La composición exacta de la pluma aún queda por determinar, pero sin duda contiene benceno, tolueno, xileno y otros compuestos responsables de la toxicidad del petróleo. Las consecuencias en aguas profundas podrían ser mucho mayores que en las costas.

"Es fácil de relacionar con un pelícano aceitado. Es más difícil relacionar con un copépodo aceitado", dijo el ecologista del acuario de Georgia Al Dove, que estudia los tiburones ballena en el Golfo de México. "La gente se acostumbra a ver las imágenes de vida silvestre llenos de residuos de petróleo, pájaros en playa, y eso es una tragedia - pero no es lo que va a mantener el ecosistema de volver a lo que era".

Los ecosistemas de las profundidades del Golfo de mar se han estudiado mucho menos de lo realizado con las costas, pero es posible que los efectos sean similares en ambos escenarios.

"Mi experiencia es que lo que ocurre en aguas poco profundas afecta lo que ocurre en las profundidades del mar, y viceversa", añade Craig McClain, un ecólogo de aguas profundas en el Centro Nacional de Síntesis Evolutiva. "La interconexión es realmente importante, y ahora sólo estamos empezando a controlar la misma."

McClain, comenta que los datos sobre la vida en alta mar son más difíciles de reunir e interpretar que en las costas, donde los animales pueden contarse con facilidad y los datos sólidos de referencia ya existen.

"Los residuos del subsuelo menor podrían permanecer por décadas", dijo Carys Mitchelmore, toxicólogo de la Universidad de Maryland. "Habrá un cuadro negro de organismos muertos ahí fuera".

Referencia:

lunes, 16 de agosto de 2010

La psicología del poder

Cuando el director general Mark Hurd renunció a Hewlett-Packard la semana pasada a raíz de distintas violaciónes éticas, hubo personas que expresaron su sorpresa. Hurd, después de todo, era conocido como un ejecutivo eficaz y con una implecable reputación.

Pero el público no debería haberse sorprendido tanto. Desde escándalos de prostitución hasta acusaciones de corrupción son una de las constantes que existen en contra de ejecutivos corporativos y atletas de clase mundial, parece que los titulares están atiborrados con los últimos tropiezos de alguien en una posición de poder. Sin embargo, esto no es sólo una anecdóta: Las encuestas de las organizaciones encuentran que la gran mayoría de los comportamientos groseros e inapropiados, como pueden ser los gritos de blasfemias, provienen de las oficinas de personas con más autoridad.

Los psicólogos se refieren a esto como la paradoja del poder. Los mismos rasgos que ayudaron a los líderes a acumulan control, son las primeras que desaparecen una vez que sube al poder. En lugar de ser amables, honestos y valientes, se vuelven impulsivos, imprudentes y groseros. En algunos casos, estos nuevos hábitos pueden ayudar al líder a ser más decisivo y sincero, o más propensos a tomar decisiones que sean rentables, independientemente de su popularidad. Un estudio reciente encontró que los CEOs con exceso de confianza fueron más propensos a perseguir la innovación y tener en sus empresas en nuevas orientaciones tecnológicas. Si no se controla, sin embargo, estos instintos pueden dar lugar a una gran caída.


Hace unos años, Dacher Keltner, un psicólogo de la Universidad de California, Berkeley, comenzó a entrevistar a estudiantes de primer año en un dormitorio grande en el campus de Berkeley. Les dio pizza y una encuesta, en la cual les pedía dieran sus primeras impresiones de todos los demás estudiantes en el dormitorio. El Sr. Keltner volvió al final del año escolar con la misma encuesta y más pizza gratis. Según la encuesta, los estudiantes en la parte superior de la jerarquía social-fueron considerados como los más "poderosos" y respetados -eran también los más considerados-, y obtuvieron mayores puntuaciones en las medidas de afabilidad y extroversión. En otras palabras, la buena gente llegó al primer lugar.

Este resultado no es exclusivo de estudios en Berkeley. Otros estudios han encontrado resultados similares en las fuerzas armadas, las corporaciones y la política. "La gente da autoridad a la gente que realmente gusta", dice Keltner.

Por supuesto, estos hallazgos científicos contradicen el tópico del poder, que indica que la única manera de llegar a la cima es mediante un comportamiento egoísta y moralmente dudoso. En "El Príncipe", un tratado sobre el arte de la política del siglo 16, el filósofo italiano Nicolás Maquiavelo insistía en que la compasión se puso en el camino de la eminencia. Si un líder tiene que elegir entre ser temido o ser amado, Maquiavelo insistía en que el líder siempre debe ser temido. El amor está sobrevalorado.

No obstante, no puede ser el mejor consejo. Otro estudio realizado por el Keltner y Anderson Cameron, profesores de la Haas School of Business, estudiaron los tendencias "maquiavélicas", tales como la disposición de difundir rumores maliciosos, en una hermandad. Resultó que los miembros de la hermandad maquiavélica fueron rápidamente identificados por el grupo y aislados. A nadie le agradaron, así que nunca llegaron a ser poderosos.

Hay algo profundamente edificante sobre esta investigación. Es reconfortante pensar que la mejor manera de acumular poder es hacer a los demás lo que quisieras que te hicieran a ti. En los últimos años, este tema incluso ha sido extendido a los primates no humanos, como los chimpancés. Frans de Waal, un primatólogo de la Universidad Emory, ha observado que el tamaño y la fuerza de los chimpancés macho no resulta ser una correcta predicciòn pasar saber quien dominara al resto. En su lugar, la capacidad de forjar relaciones sociales y participar en la "diplomacia" es a menudo mucho más importante.

Ahora las malas noticias, que se refiere a lo que sucede cuando todos los chicos buenos consiguen realmente en el poder. Si bien un poco de compasión puede ayudarnos a subir la escala social, una vez que estemos en la parte superior terminamos transformando en un tipo muy diferente de la bestia.

"Es un efecto muy consistente", agrega Keltner. "Cuando le das a la gente el poder, básicamente comienzan a actuar como tontos. Coquetean de manera inapropiada, se burlan de una manera hostil, y se vuelven totalmente impulsivos. Keltner compara el sentimiento de poder a un daño cerebral, y señala que las personas con mucha autoridad tienden a comportarse como los pacientes neurológicos con un lóbulo órbito-frontal dañado, una área del cerebro que es crucial para la empatía y la toma de decisiones.

¿Por qué las personas a llegan al poder coquetean con internos y solicitan sobornos de los documentos financieros? Según los psicólogos, uno de los principales problemas con la autoridad es que nos hace menos comprensivos con las inquietudes y emociones de los demás. Por ejemplo, varios estudios han encontrado que las personas en posiciones de autoridad se comportan basados en estereotipos y generalizaciones cuando se juzga a otras personas. También pasan mucho menos tiempo haciendo contacto visual, al menos cuando una persona sin el poder está hablando.

Considere la posibilidad de un estudio reciente dirigido por Adam Galinsky, un psicólogo de la Universidad Northwestern. Galinsky y sus colegas comenzaron pidiendo a los sujetos describieran una experiencia en la que había una sensación de poder o de una época en que se sentían totalmente impotentes. A continuación, los psicólogos pidieron a los sujetos para dibujar la letra E en la frente. A quienes se indujo con los sentimientos de poder eran mucho más propensos a dibujar la letra al revés, al menos cuando la ve otra persona. Galinsky afirma que este efecto es provocado por la miopía del poder, que hace que sea mucho más difícil imaginar el mundo desde la perspectiva de otra persona. Esta hecha de forma inversa porque no se preocupan por el punto de vista de los demás.

En el peor de los casos, el poder puede convertir en hipócritas. En un estudio de 2009, Galinsky pidió a pensar en experiencias de poder o de impotencia. Los estudiantes se dividieron en dos grupos. El primer grupo se le dio para votar, en una escala de nueve puntos, la seriedad moral de falsos informes sobre gastos de viajes en el trabajo. El segundo grupo fue invitado a participar en un juego de dados, en el que los resultados de los dados determinaban el número de billetes de lotería que cada estudiante recibiría. Un rollo más altos provocó un aumento de boletos.

Los participantes en el primer grupo examinaron la notificación incorrecta de los gastos de viaje como un delito mucho peor. Sin embargo, el juego de dados producía un resultado completamente contradictorio. En este caso, la gente en el grupo de experiencias poder informaba, en promedio, un resultado estadísticamente improbable, con una puntuación media de los dados de 20% por encima de lo esperado por azar. (El grupo de poder, por el contrario, sólo informó resultados ligeramente elevados de los dados.) Esto sugiere fuertemente que mentían acerca de sus resultados reales, manipulando los números para obtener una boletos adicionales.

Aunque las personas casi siempre saben que hacer trampa está mal, su sentido de poder hace que sea más fácil racionalizar la falta de ética. Por ejemplo, cuando los psicólogos pidieron a los sujetos (tanto en  condiciones de poder e impotencia) que juzgaran un individuo que conducía demasiado rápido para no llegar tarde a una cita, la gente en el grupo de poder expresaban que era peor el crimen que cuando ellos mismos lo habían hecho. En otras palabras, el sentimiento de la eminencia llevado a la gente a la conclusión de que había una buena razón para que la gente importante cometiera un exceso de velocidad.

Hay más información en WSJ, si usted está interesado en cómo el poder distorsiona nuestra respuesta a los anuncios, o por qué el poder sólo corrompe absolutamente cuando pensamos que nadie está mirando.

Referencia:
Jonah Lehrer, "The Psychology of Power", Wired.

viernes, 13 de agosto de 2010

El poder de la curiosidad

La curiosidad es uno de los rasgos de personalidad que se subestima. Sin embargo es una de las características que definen la personalidad, es un hábito mental realmente importante. Pero también es muy impreciso. ¿Qué significa estar interesado en ideas aparentemente irrelevantes? Y ¿cómo podemos medir ese interés? Si bien hemos analizado la inteligencia prima hasta la muerte - los científicos ya empiezan a desentrañar la anatomía de la inteligencia - nuestra curiosidad sobre el mundo sigue siendo sobre todo un misterio. (De acuerdo con una revisión de la literatura, la cantidad de investigación en la curiosidad alcanzó su punto máximo a finales de 1940.) Einstein no estaría contento: "No tengo talentos especiales", declaró una vez. "Sólo soy apasionadamente curioso".

Sin embargo, se está produciendo un progreso; nuestra curiosidad sobre el cerebro aún nos lleva a comprender la curiosidad. Uno de los más recientes e interesantes documentos proviene del laboratorio de Colin Camerer en Caltech y fue dirigido por Min Jeong Kang. El experimento fue sencillo: Se entrevisto a un grupo de diecinueve personas a las cuales se les pidió responder un cuestionario de 40 preguntas, mientras se realizaba un escáner de la actividad cerebral. Después de leer cada pregunta, a los sujetos se les pidió formularan en silencio su respuesta, para indicar su curiosidad sobre la respuesta correcta. Entonces, vieron la cuestión planteada de nuevo, seguido por la respuesta correcta. Eso fue todo.

Los resultados del experimento fMRI son intrigantes, por una parte se observa, los procesos neurales en los cuales subyace la creatividad. La primera cosa que los científicos encontraron es que curiosidad obedece a una curva en forma de U invertida, de modo que cuando es mayor la curiosidad es cuando menos sabemos sobre un tema (nuestra curiosidad se ha despertado), pero no demasiado (todavía no estamos seguros de la respuesta). Esto apoya la teoría de la brecha de información de la curiosidad, que fue desarrollado por primera vez por George Loewenstein de la Universidad Carnegie-Mellon en los años 90. Según Loewenstein, la curiosidad es bastante simple: Se presenta cuando sentimos una "brecha entre lo que sabemos y lo que queremos saber". Esta diferencia tiene consecuencias emocionales: se siente como una picazón mental, una picadura de mosquito en el cerebro. Buscamos nuevos conocimientos porque así es como rascarse la picazón.

Los datos del modelo fMRI muestran también una falta de información sobre la curiosidad. Resulta que, en los momentos después de que se realizó la primer pregunta, los sujetos mostraron un aumento sustancial en la actividad cerebral en tres áreas diferenciadas: el núcleo caudado izquierdo, la corteza prefrontal y la circunvalación del parahipocampo. El hallazgo más interesante es la activación del núcleo caudado, que parece ser la intersección entre nuevos conocimientos y emociones positivas. (Por ejemplo, el caudado se ha demostrado suele ser activado por diversos tipos de aprendizaje que implica la retroalimentación, aunque también ha sido estrechamente vinculado a diversos mecanismos de recompensa vía dopamina.) La lección es que nuestro deseo de información abstracta - la causa de la curiosidad - que empieza como un antojo dopaminérgicos, enraizada en la misma vía primaria que responde a emociones similares.

La elegancia de este sistema es muestra que un talento humano, aparentemente es resultado de un único proceso mental antiguo. Porque en última instancia, la curiosidad es una emoción, una comezón inexplicable que nos dice que seguir buscando la respuesta, puede tomar ventaja de toda la ingeniería evolutiva que entró en nuestro cerebro a través de un medio dopaminérgica. (La selección natural ya había inventado un sistema motivacional eficaz). Cuando Einstein tenía curiosidad acerca de la curvatura del espacio-tiempo, no se basaba en algunos circuitos de última moda. En su lugar, él estaba usando el mismo sistema neural básico que el de una rata en un laberinto, en busca de una bolita de comida. Como mencionan los cientificos:

El entender la base neuronal de la curiosidad tiene importantes implicaciones sustantivas. Tenga en cuenta que, si bien la búsqueda de información es generalmente una muestra de la evolución mediante la adaptación, las tecnologías modernas amplían la cantidad de información disponible, y por lo tanto los efectos potenciales de la curiosidad. Comprender la curiosidad es también importante para la selección y motivación de los trabajadores del conocimiento que se reúnen la información (tales como científicos, detectives y periodistas). La producción de noticias, publicidad y entretenimiento también es, en cierta medida, un intento de crear curiosidad. El hecho de que se aumente la curiosidad con la incertidumbre (hasta cierto punto), sugiere que una pequeña cantidad de conocimiento puede picar la curiosidad y cebar el hambre de conocimiento, tanto como un estímulo olfativo o visual puede cebar un hambre de comida, lo que podría sugerir la forma de propiciar un aprendizaje.

Referencias:

Jonah Lehrer, "The Itch of Curiosity", Wired Science.

lunes, 9 de agosto de 2010


Los sueños violentos pueden presagiar trastornos cerebrales hasta por medio siglo, de acuerdo a un nuevo estudio. El resultado, divulgado en Neurology, pone de relieve cómo algunas enfermedades neurológicas pueden apoderarse décadas antes de que una persona es diagnosticada. Detectar signos de alerta temprana de la enfermedad puede permitir a los médicos controlar y tratar a los pacientes mucho antes de que el cerebro se deteriora.

Las personas con un trastorno del sueño llamado trastorno de la conducta de sueño REM, o RBD, experimentan un cambio repentino en la naturaleza de sus sueños. Los sueños cada vez se vuelven más violentos y con frecuencia participan episodios en los que actua un atacante. La parálisis muscular normal que acompaña los sueños se va, dejando al soñador, que es más a menudo hombres, de representar el sueño mediante golpes, torceduras y grita. En muchos casos, una persona que comparte cama con el soñador puede resultar herido.

Los médicos solían asocial el RBD como un trastorno aislado. Pero los estudios de seguimiento revelaron que un número sorprendente de estos pacientes desarrollaron posteriormente enfermedades neurodegenerativas, incluyendo la enfermedad de Parkinson y la demencia con cuerpos de Lewy. Las cifras exactas varían, pero algunos estudios encuentran que del 80 al 100 por ciento eventualmente desarrollan un trastorno neurodegenerativo.

"El consenso entre los investigadores es que RBD no es una cuestión de que sucedera, sino de cuándo", dice Carlos Schenck experto en sueño del Centro Regional de Trastornos del Sueño en Minnesota, Minneapolis, que fue uno de los primeros investigadores en describir RBD. "Básicamente, cuanto más tiempo tiene el padecimiento, mayo es la probabilidad de que se convierta en una enfermedad neurodegenerativa".

En el nuevo estudio, el neurólogo Bradley Boeve, de la Clínica Mayo en Rochester, Minnesota, y sus colegas querían saber cuál es el intervalo de tiempo entre RBD y que suceda el trastorno neurodegenerativo. "Conocemos el sindrome pero no sabemos cuanto tiempo pude continuar", añade Boeve.

Boeve y su equipo examinaron los registros médicos de pacientes de la Clínica Mayo para identificar a las personas diagnosticadas con RBD primero y luego con un trastorno neurodegenerativo al menos 15 años más tarde.

De los 27 pacientes que cumplen con los criterios (de los cuales sólo tres eran mujeres, lo que refleja el predominio masculino curiosa de RBD), la mediana de intervalo entre la aparición de los trastornos del sueño y del trastorno neurológico fue de 25 años, encontró el equipo. En seis de estos pacientes, Boeve dice, el trastorno del sueño fue descubierto por su esposa en su luna de miel o poco después. En un caso, RBD precedo la enfermedad de Parkinson por 50 años.

Los investigadores no pueden estimar con qué frecuencia ocurre esto en la población general, ya que los pacientes fueron seleccionados para tener un intervalo mínimo de 15 años entre el inicio de RBD y el diagnóstico de enfermedades neurodegenerativas. Pero encontrar los intervalos largos entre las enfermedades fue inesperada.

"No conocemos con profundidad las manifestaciones clínicas que pueden empezar con tanta antelación, previas a las enfermedades neurodegenerativas", comenta Boeve. "Hay otras enfermedades que podrían informarnos con décadas de una manifestación clínica a otra".

El intervalo de 50-años descubierto en el estudio es un período de latencia "extraordinariamente largo y lento", dice Schenck. "Esa es la gran noticia."

Este intervalo de tiempo trae la esperanza de que una vez que un "agente neuroprotector misterioso y mágico se identifica", dice Schenck, pueda ser usado antes que el cerebro este dañado gravemente. Algunos investigadores creen que cuando los síntomas muestran demencia, ya es demasiado tarde para deshacer el daño.

Referencia:

Laura Sanders, "Violent Dreams May Precede Brain Disease", Science News.

viernes, 6 de agosto de 2010

El dinosaurio que jamás existió

Créditos: Wikipedia.

El triceratops es sin duda uno de los dinosaurios más emblematicos, no hace falta ser paleontologo para poder describirlo. Sin embargo, tal parece ser que tal dinosaurio nunca existió como especie.

John Scanella y Jack Horner, de la Universidad del Estado de Montana, EE.UU, después de haber estudiado restos fósiles de torosaurios y triceratops han llegado a la conclusión de que los triceraptos no pueden ser considerados una especie sino que en realidad son torosaurios jóvenes.

De acuerdo a su hipótesis conforme los triceratops envejecían tanto sus cuernos como su cresta iba volviendose como la de los torosaurios. Para reforzar su hipotesis señalan que hasta el momento no se han descubierto restos fósiles de torosaurios jóvenes.

Los científicos consideran que el desarrollo del triceratops hacia su fase adulta hacía que los cuernos cortos se hicieran largos, los bordes en forma de sierra se comenzaran a suavizar y que justamente los especimenes que hasta el momento se han encontrado de mayor edad en triceratops muestren un adelgazamiento de huesos en el justo lugar donde los torosaurios muestran agujeros.

Referencia:

Graham Lawton, "Morph-osaurs: How shape-shifting dinosaurs deceived us", New Scientist.

lunes, 2 de agosto de 2010

No hay una cara en Marte


Arriba imagen tomada por la Sonda Viking 1 en 1976. Debajo fotografía capturada por Mars Global Surveyor en 2001. Créditos: NASA.

Una fotografía tomada el 25 de julio de 1976 dió origen a uno de los más populares falsos egnimas de la actualidad. Tomada por la sonda espacial Viking 1, una de las primeras sondas que se acercaron al planeta rojo, capturó una región conocida como Cydonia.

Tal lugar de pronto cobro notariedad por algunas personas quienes consideraban que se observaban perfectamente una cara que miraba al cielo junto a pirámides y otras construcciones. Robert Bauval y Graham Hancock, herederos intelectuales de Erich von Däniken, propusieron en 1998 que se trataba de un equivalente a las construcciones de la meseta de Giza (Egipto). "Cuanto más detenidamente se examina, más evidente resulta que realmente podría tratarse de un conjunto de enormes monumentos en ruinas sobre la superficie de Marte".

Tal fotografía, ha sido durante casi un cuarto de siglo, como un argumento de ufologos y oportunistas que reclaman a la NASA el haber ocultado evidencia de vida inteligente en el planeta vecino.

Sin embargo una fotografía reciente capturada por la cámara HiRISE de la Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, cierra el falso debate sobre la polémica estructura geológica. La nueva imagen tomada a 300 kilómetros el 5 de abril de 2007 y hecha publica la semana pasada muestra en perfecto detalle sólo una meseta. De esta manera se cierra la discusión, en la cual científicos desde hace tiempo consideraban que se trataba de nada más y nada menos que una simpe pareidolia, una jugarreta del cerebro cuando muestra patrones conocidos en lugares donde no lo hay.

Referencia:

Luis Alfonso Gámez, "Pasión marciana", Magonia.

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