viernes, 9 de diciembre de 2011

Depósitos de yeso proporcionan pruebas definitivas de agua en Marte

Depósito Homestake. Créditos: NASA.
El Mars Science Laboratory en su camino hacia el planeta rojo, está previsto para su aterrizaje en agosto. Mientras tanto, Opportunity, que ha estado funcionando durante casi ocho años, sigue enviando de vuelta los resultados científicos. Su más reciente anuncio, comunicado en la reunión anual de la American Geophysical Union, ofrece una claro indicio de que el agua fluyó a través de fisuras subterráneas, lo que nos da una mejor imagen de la historia geológica de Marte.

Los hallazgos se basan en material recogido en "Homestake", que se encuentra cerca del borde del cráter Endeavour. El material con sólo un par de centímetros de ancho, pero de 50 cm de largo. Lecturas con espectrómetro indican que es una forma de sulfato de calcio y que contiene cantidades significativas de agua. Los cristales de yeso se forman cuando sulfato de calcio reacciona con agua, que tienden a disolvente fácilmente, pero por el clima seco de Marte permite sean estables. El material ha sido visto en otras partes de Marte, en forma de dunas de arena en la región polar norte.

El yeso se forma cuando el calcio que contiene el agua entra en contacto con sulfatos, ya sea de rocas o por la actividad volcánica. El sulfato de calcio precipitado, captura moléculas de agua dentro de la estructura de cristal en el proceso. La vena de yeso indica claramente que el agua fluía a través de las grietas debajo de la superficie de Marte en algún momento de su pasado. Steve Squyres de Cornell, lider científico del rover, lo llama un "Slam-dum"

Por ahora, la evidencia de agua líquida en la superficie de Marte en su pasado es tan extensa que probablemente se puede tratar como un hecho. Pero, al menos hasta ahora, no hemos encontrado una manera de determinar si el agua fue alguna vez sustento para criaturas vivientes. Sin embargo, el hallazgo en Homestake es otro indicio de que las aguas de Marte estuvieron presentes en una variedad de entornos, tanto en la superficie y también por filtrado por debajo de él.

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