viernes, 3 de febrero de 2012

El azúcar podría ser mala pero sus alternativas son peores

Créditos: Steve Snodgrass/Flickr.

Una polémica propuesta sería regular el azúcar como una sustancia tóxica, y no simplemente porque es rica en calorías causantes de la obesidad. Algunos investigadores dicen que es intrínsecamente peligroso, no muy diferente de alcohol o el tabaco, con propiedades únicas que desencadenan una cascada hormonal que termina en un mayor riesgo de enfermedad cardíaca, accidente cerebrovascular y diabetes tipo 2.

No es una proposición científica cierta, aunque un creciente cuerpo de investigación sugiere que puede muy bien ser cierto y las implicaciones son espinosas. Incluso las personas que simpatizan con las regulaciones públicas basadas en la salud pueden negarse a tratar la repostería en la misma categoría como los cigarrillos, como en la Universidad de California, San Francisco, sugieren nutriologos en un artículo de Nature del 2 de febrero.

Pero a cualquiera que busque en los edulcorantes artificiales una alternativa, como pasteles envasados ​​siendo garantías de que los reguladores no siempre van a necesitar hacer palanca de rosquilla en sus manos frías, muertas y regordetas, la ciencia ofrece sólo más incertidumbre. Algunos estudios incluso sugieren que el azúcar falsa puede causar los mismos problemas que el azúcar real.

"Esa es la pregunta de los $ 64.000", considera Susan Swithers del Centro de investigación sobre el comportamiento ingestivo en la Universidad Purdue. "Hay varios estudios epidemiológicos que muestran un mayor riesgo de síndrome metabólico en coincidencia con el consumo de refrescos de dieta", una rica fuente de edulcorantes. "Pero, ¿cómo se deben interpretar no está muy claro en estos momentos? Debido a que son estudios de correlación, no nos dicen la causa".

Los edulcorantes artificiales experimentan un rápido crecimiento, producto de miles de millones de dólares, presente en miles de productos alimenticios y sintetizada por los químicos con el mismo celo en perseguir a los investigadores de medicamentos de drogas de mayor éxito. Sin embargo, como se describe en un artículo de 2008 en la Revista American Journal of Clinical Nutrition, los beneficios para la salud aparentemente obvios que se espera en los sustitutos del azúcar no se han materializado.

A pesar de que los estadounidenses consumen más edulcorantes, las cinturas continuó expandiéndose. Causa y efecto es ambiguo: Los edulcorantes pueden provocar aumento de peso, pero tal vez personas más propensas a aumentar de peso consumen la mayoría de los edulcorantes. "Esta asociación puede ser casual o causal y cualquiera de los modos de direccionalidad es posible", concluyeron los autores de ese estudio.

"El uso de edulcorante artificial podría estar alimentando - en lugar de los combates - nuestra creciente epidemia de obesidad ".

Otros investigadores, sin embargo, son más desconfiados. Cuando epidemiólogos de Health Science Center de la Universidad de Texas llevaron a cabo un estudio de 9 años de duración con 5,158 adultos residentes de San Antonio, Texas , encontraron una relación entre edulcorantes y la obesidad. Se persistió incluso después de que la estadística represente el género, la etnia, la dieta y el comienzo de la dieta además del índice de masa corporal. "Estos resultados plantean la cuestión de si el uso de edulcorantes artificiales podrían estar alimentando - en lugar de luchar - nuestra creciente epidemia de obesidad", escribieron.

Otro estudio de 6,184 adultos estadounidenses relacionaron el consumo de refrescos de dieta con mayores tasas de síndrome metabólico, el término general para un trastorno fisiológico que conduce a la enfermedad cardíaca, accidente cerebrovascular y diabetes tipo 2. Una vez más, el vínculo sobrevivió el ajuste estadístico de la demografía, estilo de vida y dieta.

Eso es precisamente lo que se espera de comer demasiado azúcar, por lo menos en las ratas que convierten en el hígado la grasa. A su vez, provoca, a través de mecanismos todavía-no identificados, la resistencia a la insulina, una hormona utilizada por las células para procesar glucosa, más conocida como azúcar en la sangre. Cuando las señales de la insulina se pasan por alto, los niveles de azúcar en la sangre aumentan. El síndrome metabólico sigue. Pero ¿por qué esto sucede cuando se come azúcar falsa, no real?

Swithers cree que sabe. En 2008, ella y sus compañeros investigadores de Purdue Terry Davidson  alimentaron ratas con un suplemento de yogur azucarado, ya sea con glucosa, azúcar simple o sacarina sin calorías. Aparte de los suplementos, ambos grupos de ratas consumieron cantidades estándar. Los que comieron la sacarina no comieron nada más que el grupo de azúcar, pero resultaron con más grasa, aumentaron más su peso y consumieron más calorías. Un seguimiento de estudio de 2009 reforzó las conclusiones y encontró que el aumento de peso inusual se mantuvo incluso cuando las ratas dejaron de comer edulcorantes.

De acuerdo con Swithers, dos mecanismos pueden ser responsables. Cuando los cuerpos de las ratas se percataron de que la dulzura no predijo una subida de calorías inminente, ya que, naturalmente, sería producida por alimentos ricos en azúcar, sus cuerpos pueden haber cambiado de forma automática a modo de ahorro de calorías. Al mismo tiempo, la aceleración del metabolismo que normalmente se produce al comer alimentos altos en calorías y ayuda a procesar, se puede haber retrasado.

"Todo nuestro trabajo ha sido con ratas. Creemos que procesos similares ocurren en los seres humanos, pero no los hemos probado", agrega Swithers.

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