martes, 2 de octubre de 2012

Aprenda a leer un informe científico

Créditos: Mattias Adolfsson
No confían en nosotros. Es decir, la prensa no es siempre el transmisor de información más fiable. Pero gracias a los cambios en el financiamiento y los nuevos modelos de publicación, ahora se puede eludir por completo y leer las investigaciones actuales. El problema es que es más difícil de lo que parece. La lectura de un documento original no garantiza comprensión. Los periodistas científicos tratan de ayudar en ese frente, pero a igual que cualquier otro filtro, puntos importantes pueden perderse en la traducción. Así que hay que explorar una serie de elementos críticos en el estudio o la cobertura de los medios al respecto para determinar si contiene algo que cambie la forma de entender la vida o sólo es similar a un consejo que se puede escuchar detrás del sofá en la oficina del dentista. Pero bueno ¿Cuáles son esos elementos? Buena pregunta.

Causalidad vs correlación


¿Cómo saber si los resultados de un estudio responden a la pregunta que se habían propuesto al inicio? A veces el resultado es sólo una coincidencia, hay una correlación, pero no una causalidad. Un meta-análisis agrupa los resultados de estudios más pequeños y es una señal de filtro para este tipo de ruido.

Verdadero tamaño del efecto


Tenga cuidado con el lenguaje comadreja, un "triple aumento" sólo puede tener un cambio de 1 por ciento a 3 por ciento. Un estudio reciente reportó que el riesgo de mortalidad de las mujeres aumentó 133 por ciento. Eso suena horrible, pero la elevada tasa de mortalidad era todavía de sólo un 1,9 por ciento.

El poder estadístico


Mire dos factores, N y P. La n es el número de sujetos utilizados en el estudio. Experimentos multifacéticos suelen tener un menor número de temas que las encuestas simples. Los estudios genéticos necesita un n grande. El valor de p permite saber si el resultado es "estadísticamente significativo", que es la probabilidad de que ocurra algo por casualidad. ¿Quieres ver una p menor de 0,05. (Los resultados pueden ser estadísticamente significativos y sólo muestran correlación o que tienen factores de confusión.)

Conflictos de interés


La mayoría de las revistas ahora señalan esto como una cuestión de política. ¿La empresa que fabrica el medicamento o producto asociado con el laboratorio hizo el estudio? ¿Alguno de los autores tratan de vender un producto? Por ejemplo, los autores de un estudio que exploraba la eficacia de los "entrenadores mentales" técnicas de mejora cognitiva trabajaron para la compañía que desarrolló (y vendió) tales técnicas. Se divulgó esto, pero eso es todavía una bandera roja.

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