viernes, 20 de diciembre de 2013

Avances y hallazgos científicos en 2013

Science en su edición de Diciembre ha publicado sus habituales Revelaciones científicas del año, las cuales se reproducen a continuación.

Créditos: Science.

Avances logrados en la inmunoterapia contra el cáncer


Durante este año ha habido avances en el desarrollo de anticuerpos que funcionan como bloqueadores para receptores de proteínas en células T. De esta forma se ha aprovechado el sistema inmunológico para combatir tumores y lo más importante ha pasado la prueba en los ensayos clínicos.

Los casos de éxito abarcan desde una mujer con un tumor del tamaño de una toronja en un pulmón sigue viva trece año después de que le fue detectado hasta un hombre con cáncer de riñón metastásico cuya enfermedad seguía desapareciendo, incluso después de finalizado el tratamiento .

La  inmunoterapia aborda el cáncer apuntando al sistema inmunológico y no al tumor. Para aquellos con cáncer metastásico, las probabilidades siguen siendo dispares. Las inmunoterapias actuales no ayudan a todos y los investigadores en gran parte no tiene ni idea de por qué no se logran resultados. Están en una carrera para identificar biomarcadores que podrían ofrecer respuestas y experimentando con terapias más potentes . Es probable que algunos cánceres no cedan a la inmunoterapia durante muchos años. Incluso en áreas de oncología donde ha habido resultados, una cosa es cierta : Un libro se ha cerrado, y uno nuevo se ha abierto. ¿Cómo va a terminar?, es una incógnita .

Microcirugía genética para las Masas  


Una técnica de edición genética llamada CRISPR desencadenó una explosión de la investigación en 2013. La técnica se basa en una proteína llamada Cas9, que las bacterias ejercen como un arma para cortar el ADN de los virus depredadores. En 2012, los investigadores demostraron que podían convertir Cas9 en un bisturí para realizar la microcirugía en los genes. Este año, más de una docena de equipos manipularon genes específicos en ratones, ratas, bacterias, levaduras, pez cebra, nematodos, moscas de la fruta, plantas y células humanos, allanando el camino para la comprensión de cómo funcionan estos genes y, posiblemente, el aprovechamiento de ellos para mejorar la salud.

CLARITY deja todo perfectamente claro  


Una nueva técnica de imágenes cerebrales convierte el tejido cerebral transparente en imágenes claras. Llamado CLARITY elimina el mayor obstáculo para las imágenes cerebrales tradicionales: las moléculas de lípidos que componen las membranas celulares dispersan la luz, por lo que el tejido cerebral aparece opaco. Mediante el uso de moléculas de gel transparente, la técnica hace que el tejido cerebral se pueda observar, dejando las células nerviosas y otras estructuras visibles, de manera que los investigadores puedan estudiarlas. Los científicos dicen que CLARITY podría hacer tareas como el conteo de neuronas sea mucho más rápido y más eficiente.

Clonación humana: la última frontera


Durante este año investigadores anunciaron que habían obtenido células madre de embriones humanos clonados. Las células madre pueden desarrollarse en cualquiera de los tipos de células del cuerpo, una capacidad que los hace potencialmente útiles para el estudio y el tratamiento de enfermedades. Varios tipos de animales han sido clonados, pero las células humanas han demostrado ser mucho más difíciles de trabajar. Este año, una nueva receta, que incluye un poco de cafeína ha resuelto el problema.

Sirviendo mini-órganos  


En una investigación relevante, los científicos demostraron que células llamadas células madre pluripotentes podían convertirse en pequeños "órganos": mini-higados, mini-riñones, e incluso rudimentarios cerebros humanos en el laboratorio. Aunque los cerebros no tienen suministro de sangre y no crecen más allá del tamaño de una semilla de manzana, su tejido y la estructura son sorprendentemente similares a las que desarrollan cerebros humanos. Los investigadores ya los han utilizado para obtener nuevos conocimientos sobre la microcefalia, una condición en la que el cerebro no crece a su tamaño completo.

Aceleradores de partículas cósmicas identificados  


Este año, astrónomos rastrearon partículas de alta energía llamados rayos cósmicos de vuelta a sus lugares de nacimiento en las nubes de escombros de las supernovas. Los teóricos habían sospechado durante mucho tiempo que la mayoría de los rayos cósmicos se aceleran con las ondas expansivas de las explosiones de estrellas masivas llamadas supernovas. Pero los campos magnéticos en el espacio revuelven las trayectorias de las partículas, por lo que es imposible de rastrear de nuevo a sus fuentes.

En lugar de ello, los astrónomos buscaron la firma de radiación de las reacciones que los rayos cósmicos se disparan cuando se estrellan en átomos finamente dispersos en el espacio interestelar. Este año, el Telescopio Espacial de Rayos Gamma Fermi rastreó las partículas de alta energía donde se suponía que debía ser.

La carrera para aprovechar la luz solar  


Materiales para celdas solares llamados perovskitas se han desarrollado. Perovskitas son baratos y fáciles de elaborar. En el laboratorio, pueden convertir 15% de la energía de la luz solar en electricidad, que todavía está por detrás celdas solares de silicio comercial, pero va obteniendo mejorías.

Dormir, quizás para sanar


Investigadores que estudiaron ratones descubrieron evidencia experimental de que el sueño ayuda a restaurar y reparar el cerebro. Las observaciones mostraron que cuando los ratones duermen, los canales entre las neuronas en el cerebro se expanden, permitiendo que el líquido cefalorraquídeo que ahuyente a proteínas que en los seres humanos están asociados con la enfermedad de Alzheimer.

Sus microbios, su salud  


Los investigadores han encontrado que miles de millones de bacterias que viven en el interior del cuerpo humano juegan un papel vital en la determinación de cómo el cuerpo responde a retos tan diferentes como la desnutrición y el cáncer. Para que sea eficaz este estudio, los futuros tratamientos de medicina personalizada tendrán que tomar estos huéspedes microbianos en cuenta.


Diseño de vacunas


Investigadores utilizaron la biología estructural, estudio de las moléculas de la vida, para diseñar el ingrediente clave de una vacuna contra una peligrosa enfermedad de la infancia. El virus respiratorio sincitial (VRS) hospitaliza a millones de bebés cada año. Este año, científicos cristalizaron un anticuerpo que el cuerpo utiliza para luchar contra el RSV, a continuación, analizaron su estructura y utilizan la información para diseñar un inmunógeno que puede conducir a una vacuna. Otros investigadores esperan que un enfoque similar producirá nuevos medicamentos contra el VIH.

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