sábado, 14 de noviembre de 2015

¿Qué es realmente un planeta?

La definición oficial de un planeta sigue siendo controvertido. La degradación de Plutón al estatus de planeta enano en 2006 causó un alboroto cuando la Unión Astronómica Internacional (IAU) cambió la definición oficial, diciendo que un planeta debe ser un cuerpo esférico girando alrededor de una estrella y que ha limpiado su órbita de otros residuos, siendo esto último algo que Plutón aparentemente no ha realizado.

Créditos:NASA Goddard Space.

Pero si bien esto parece bueno para el Sistema Solar, donde los cuerpos están lo suficientemente cerca como para estudiar sus órbitas, la definición es esencialmente inútil al hablar de exoplanetas, la mayoría de los cuales están demasiado lejos para ver si han limpiado su órbita. Es así que Jean-Luc Margot de la Universidad de Los Ángeles, California, ha ideado una fórmula que puede resolver esto con sólo saber la masa de un cuerpo, su periodo orbital, y la masa de la estrella que orbita -datos disponibles fácilmente para la mayoría de los exoplanetas-.

Su aportación será publicada en Astronomical Journal, aunque una pre-impresión está disponible en Arxiv. La fórmula se puede ver en la sección tres. Margot presentó su investigación esta semana en la 47ª reunión anual de la Sociedad Americana Astronómica en Maryland.

La conexión entre los datos orbitales y las masas en la fórmula, permite conocer si un cuerpo ha limpiado su órbita en un marco de tiempo específico -como la vida útil de su estrella-. Sólo un cuerpo que ha limpiado todos los residuos dentro de un máximo de cinco veces su esfera de influencia gravitatoria, conocido como su "zona de alimentación" o esfera de Hill, es considerado un planeta por Margot.

Para nuestro propio Sistema Solar esto crea un límite claro entre los ocho planetas principales y los planetas enanos, mientras Margot dice que el método de clasificación también funciona en el 99 por ciento de todos los exoplanetas conocidos. Señala que un planeta debe tener un tamaño por debajo de 13 masas de Júpiter, ya que es la masa límite para la fusión termonuclear del deuterio, cuando un cuerpo comienza a convertirse en una estrella.

Por lo tanto, la nueva definición que ha propuesto Margot es la siguiente: Un planeta es un cuerpo en órbita alrededor de una o más estrellas, que domina su órbita según la fórmula y tiene una masa por debajo de 13 Júpiters. No hay necesidad de exigir que el objeto sea esférico, como la definición de la IAU, porque los cuerpos que pueden despejar sus órbitas es casi seguro que sean redondos.

Aún no hay una opinión de la IAU sobre la pertinencia de esta clasificación. Teniendo en cuenta que la próxima asamblea general de la UAI se celebrará hasta el año 2018, será hasta entonces cuando este tipo de cuestiones se decidan.

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