martes, 29 de marzo de 2016

Algo se impactó con Júpiter

Los informes que poco a poco comienzan a aparecer por parte de astrónomos aficionados notifican sobre el impacto de un asteroide o cometa contra Júpiter. Si se confirma, este sería uno de sólo un puñado de los impactos registrados en vez del gigante gaseoso.

Los detalles son pocos y distantes entre sí por el momento. Sabemos hasta ahora, a partir de los vídeos publicados en Internet, que se identificó un brillo momentáneo en Júpiter, que probablemente procede de un impacto.
El impacto se puede ver a la derecha, cerca de las tres lunas de Júpiter. Créditos: John McKeon/YouTube

John McKeon, uno de los astrónomos, escribió en Reddit bajo el nombre de usuario bubbleweed: "La hora exacta es 00:18:45 UT [17 de marzo], si alguien estaba grabando Júpiter en ese momento, le recomiendo revisar sus vídeos".

El vídeo del impacto parece mostrar un objeto grande y brillante, mostrando como se impacta con la capa de nubes superiores. Esto en gran medida apunta a algún tipo de evento de impacto.

Otra astrónoma, calibra2340 en YouTube , también capturó el evento: me recuerda al cometa Shoemaker-Levy 9, mi única explicación para esto es un asteroide o cometa que entra a la alta atmósfera de Júpiter y se quema, explotando muy rápido [sic]".

El cometa Shoemaker-Levy 9 es una referencia muy famosa, describe un evento de impacto en Júpiter ocurrido en 1994, cuando se observó como el cometa que se había dividido dos años antes, chocó contra Júpiter. El impacto dejó marcas en el gigante de gas, y algunos han sugerido que esté conserva marcas residuales del impacto.

Eventos como Shoemaker y otros impactos muestran como Júpiter atrae muchos cuerpos que caen en el efecto de su gravedad. Un destello de este tamaño indica que un objeto de un buen tamaño golpeo la atmósfera superior de Júpiter y el que haya sido descubierto por astrónomos aficionados demuestra lo valiosa que es su labor.

El siguiente paso de este impacto será, confirmar que realmente fue un impacto. Una forma de hacer esto será para buscar signos de impacto en la cubierta de nubes superiores de Júpiter.

Por ahora, sin embargo, los astrónomos aficionados pueden disfrutar de la gloria de tal descubrimiento uno de sólo un puñado de impactos conocidos en Júpiter. Incluso hay una posibilidad de que van a llegar a nombrarlo.

Referencia:

lunes, 21 de marzo de 2016

Los científicos trabajan para predecir el siguiente Zika

Un estudio analiza los elementos de una pandemia

Cuando un virus salta de la vida silvestre a los seres humanos, puede provocar unas pocas infecciones o bien volverse un brote explosivo. Por ejemplo, los expertos en salud temían que el virus de la gripe aviar H5N1 diera lugar a una pandemia masiva y mortal en los seres humanos en la década del 2000, pero con su limitada capacidad para saltar de un humano a otro, el miedo quedo atrás, cosa que no ocurre con el zika, ebola, y el VIH/SIDA.
Créditos: Flickr/Nicolas Raymond

Averiguar de forma previa el tipo de escenario viral en el que se desarrollará una nueva infección es vital para proteger la salud pública, permitiendo a los funcionarios de salud anticipar y frustrar la propagación de infecciones antes de que estas se salgan de control. Pero los investigadores se han esforzado en gran medida y han logrado resultados poco alentadores.

Para tratar de romper la receta molecular de una pandemia, los investigadores analizaron una serie de características biológicas de 203 virus, considerando los elementos que han y no han causado grandes brotes. Los investigadores trataron de encontrar predictores de potencial infeccioso entre las características de cada virus, incluido su árbol genealógico; genoma (ADN o ARN), longitud y segmentación; estructura exterior de su partícula viral; tendencia a recombinarse con virus relativos y producir variaciones en su genética; tiempo que se hospeda en la víctima; mortalidad; y si o no se propaga a través de un vector, como son mosquitos o garrapatas. Los resultados aparecen en Proceedings of the National Academy of Sciences.

De forma sorpresiva, los investigadores encontraron que los genomas segmentados y la tendencia genética a recombinar no eran buenos indicadores de potencial pandémico un virus. Estos datos se enmarcan dentro de las infecciones del punto muerto de H5N1, el cual tiene un genoma segmentado que se recombina con facilidad.

Los factores que fueron buenos predictores de potencial pandémico incluyen la capacidad de mantener una víctima viva por un tiempo, considerando el tiempo en que el infectado puede mantener la propagación de la infección. Además, el tener una estructura exterior sin envoltura es también un buen predictor. Esto puede ser debido a que carecen de una capa protectora para las proteínas virales internas y se tienen más oportunidades para interactuar e infectar una variedad de células incluyendo las células humanas.

Pero el predictor más fuerte de potencial pandémico es la transmisión directa de persona a persona, sin considerar que el virus Zika transmitida por mosquitos es una rareza de transmisión vectorial.

De los 69 virus transmitidas por vectores, que infectan a humanos incluidos en el estudio, sólo seis tienen el potencial de diseminarse de persona a persona. Esto puede ser debido a que muchos de los 69 virus también infectan poblaciones de animales conocidos como salvajes "depósitos". Si bien este tipo de poblaciones depósito puede dar a los virus oportunidades constantes para infectar a las personas, el cambio a un nuevo huésped, tales como un ser humano, es un obstáculo biológico. En los casos en que un virus salta a un ser humano, no suelen adaptarse para infectar a otros seres humanos.

El virus Zika, identificado primero en los monos, es el único virus vector de transmisión que parece es capaz de romper completamente su ciclo de depósito y difundirse de forma independiente entre los seres humanos a través de la transmisión sexual.

A pesar de la excepción, los autores tienen la esperanza de que el análisis puede ayudar con las predicciones de virus emergentes. Al identificar las principales características biológicas de virus emergentes con éxito, el análisis se puede utilizar para generar predicciones a gran escala de la probabilidad de que un virus logre ser propagación epidémica.

Refererencia:

domingo, 13 de marzo de 2016

La otra cara de Chernobyl: alimentos contaminados

Hace treinta años, una explosión en la central nuclear de Chernobyl en Pripyat, Ucrania -que en ese entonces formaba parte de la Unión Soviética- extendió enormes cantidades de combustible y materiales básicos radiactivos a la atmósfera, e irradió grandes extensiones de tierra. Es el peor accidente nuclear de la historia. Los residentes que viven cerca o incluso dentro de las áreas contaminadas que rodean el lugar de la catástrofe todavía están siendo expuestos a la radiación mortal, especialmente a través de su dieta.
Créditos: Stefan Krasowski
Un informe de Greenpeace publicado esta semana señala que las concentraciones de isótopos radiactivos dentro de los alimentos y cultivos producidos localmente contienen a veces hasta 16 veces por encima de los límites permisibles. Los investigadores destacaron que el isótopo nuclear de cesio-137 es motivo de preocupación, no sólo porque es fácilmente absorbido por las plantas, sino porque lleva varios siglos en decaer hasta el punto en que se convierte en no dañino.

Los niveles más altos de radioactividad se detectaron en leche, setas, bayas y carne. A modo de ejemplo, las muestras de leche recogidas a 200 kilómetros de distancia de Chernobyl contenían niveles de cesio-137 por encima del límite permisible establecido para el consumo de adultos, y muy por encima de los límites establecidos para los niños. Beber o comer cualquiera de estos alimentos aumentará el riesgo de contraer algún tipo de cáncer, aunque el aumento del riesgo varía de una persona a otra.

Es evidente que la radiación del desastre se ha distribuido en el ecosistema local de una manera completa, y no sólo en términos de cultivos comestibles. El informe menciona que más de 1,100 incendios forestales se produjeron entre 1993 y 2013 en la zona, lo que significa que la radiación de la explosión, inicialmente absorbida por la vegetación, ha sido redistribuida.

Dejar de consumir tales alimentos contaminados es más difícil de lo que parece. Con un economía en apuros ofrecer productos saludables es cada vez más difícil. Y las aparentes soluciones sólo han servido para agravar las cosas.

La investigación sólo ha servido para poner de relieve los problemas que provocó el desastre nuclear de Chernobyl en realidad. Sin embargo, vale la pena señalar que los accidentes nucleares son realmente muy raros y este evento en particular fue causada por una preocupante falta de procedimientos de seguridad y un diseño de reactor soviético enormemente deficiente.

El segundo desastre nuclear más catastrófico del mundo -el incidente de Fukushima provocado por un tsunami en 2011 frente a la costa de Japón - ha sido, gracias a una combinación de trabajo duro y constancia, en gran medida contenido. No se pudo contener una décima parte de la radiación comparada con la producida en Chernobyl, sin embargo la mayoría termino en el mar.

Referencia:

jueves, 10 de marzo de 2016

Go: el desafío que enfrenta la Inteligencia Artificial contra el hombre

El milenario juego Go es considerado más parecido al pensamiento humano que el ajedrez, motivo por el cual programar un decente juego de ajedrez resulta más sencillo y con mejores resultados que programar un juego de Go, hasta ahora.
Juego de Go. Créditos: Jaro Larnos.

Aunque simple el tablero de Go es de 19 x 19 (361 casillas) junto a la sencillez de las piedras blancas y negras ofrece una combinación de posiciones posibles cercana a la 6.7 × 10152, en el cual dos jugadores mueven piedras negras o blancas en el tablero en un intento de conquistar tanto territorio como sea posible rodeando de piedras a su oponente. El Go se ha jugado en Asia desde hace miles de años, hoy en día tiene más de 40 millones de jugadores en todo el mundo.

Con ello DeepMind que pertenece a Google ha creado AlphaGo, un programa de Inteligencia Artificial que es capaz de jugar Go y que esta semana esta enfrentando a Lee Se-dol, un hombre de 33 años de edad, proveniente de Corea del Sur, y que es el actual campeón del mundo del antiguo juego de mesa asiático.

Habrá cinco partidos en total, todos los cuales serán transmitidos en vivo por YouTube directamente desde Seúl, Corea del Sur. Los partidos serán transmitidos a la 1 pm, hora local, en Seúl (4 am GMT). Cada juego puede tardar alrededor de cuatro a cinco horas en concluir.


En octubre del año pasado, AlphaGo logró derrotar el tres veces campeón de Europa de Go, Fan Hui, con un marcador de cinco victorias y cero derrotas. Este avance, que fue portada en Nature, fue el primer ejemplo de un programa informático que derrotaba a un jugador profesional de Go, y anunciaba una nueva era de la inteligencia artificial.

Durante años, Go ha sido considerado como un "gran desafío" para la inteligencia artificial a batir. El obstáculo para la IA solía ser el juego de ajedrez, hasta que la computadora de IBM Deep Blue venció a Gran Maestro Garry Kasparov en febrero de 1996. Sin embargo, en comparación con el ajedrez, Go contiene una cantidad ridícula de posibles posiciones y patrones y el juego requiere un cierto sentido de intuición humana.

Referencia:

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