sábado, 16 de septiembre de 2017

El inusual terremoto en México pudo haber aliviado una brecha sísmica

El epicentro del terremoto, que se produjo justo antes de la medianoche hora local, esta justo al sureste de la brecha de Tehuantepec, en un tramo que abarca 125 kilómetros de la costa del Pacífico mexicano que se ha mantenido sísmicamente silencioso desde hace más de un siglo. A lo largo de esa costa, las placas tectónicas del océano se encuentran con la placa norteamericana continental y se desplazan por debajo de ella. Violentos terremotos ocurren cuando hay una liberación de presión acumulada entre las placas. Pero las rupturas de alguna manera han evitado la brecha de Tehuantepec y la brecha de Guerrero, a más de 500 kilómetros al noroeste.
Créditos: Luis Carbayo/ Cuartoscuro

Durante décadas, los científicos han monitoreado la brecha de Guerrero debido a su proximidad a la Ciudad de México. Una ruptura podría devastar la capital, construida sobre un lecho drenado que amplifica las ondas sísmicas. En 1985, un terremoto de magnitud 8.1 cerca de la brecha de Guerrero mató a miles, estimulando a la ciudad para instalar un sistema de alerta sísmica y creando un estricto reglamento de construcción. Esas medidas parecieron ayudar la semana pasada: el capital sufrió un pequeño daño a pesar de una considerable sacudida.

La brecha de Tehuantepec ha tenido poca atención. Manea junto con su esposa, la geofísica Marina Manea de la UNAM la han estudiado desde el año 2000. Ahora su prioridad es averiguar cuánto de la brecha de Tehuantepec se desplazo en el terremoto de la semana pasada, que mató a más de 90 personas y destruyó o dañó severamente hogares de 2,3 millones de personas, principalmente en los estados de Chiapas y Oaxaca. Aunque el epicentro estaba justo fuera de la brecha, se han registrado más de mil réplicas, muchas en la brecha misma. Vlad Manea dice que algunos de ellos pudieron haber sido lo suficientemente fuertes para liberar la presión almacenada y cerrar la brecha, lo que haría que los futuros terremotos en la región sea menos probables.

En terreno inestable

El temblor de la semana pasada puede haber aliviado la presión en uno de los dos "huecos sísmicos" en la zona de subducción de la costa de México, donde las placas tectónicas se mueven una debajo de otra.
Créditos: (Gráfico) G. Grullón /Science; (Datos) V. Kostoglodov; Servicio Sismológico Nacional de México

Él admite, sin embargo, que el efecto del terremoto sobre la brecha es difícil de juzgar, debido a su origen inusual. La mayoría de los grandes terremotos mexicanos ocurren justo a lo largo de los límites entre la placa de Cocos y las placas norteamericanas. Pero esta ruptura comenzó a 70 kilómetros abajo, dentro de la propia placa de Cocos, y se desplazo antes de detenerse a unos 40 kilómetros de profundidad, probablemente en la subducción de la placa.
Eso deja en claro el riesgo futuro de la brecha de Tehuantepec. El terremoto de la semana pasada podría incluso haber aumentado el estrés en la brecha y aumentado las posibilidades de que el futuro se desplace. Pero la profundidad del evento tuvo por lo menos un beneficio: la ruptura no avanzo el fondo del océano, lo que amortiguó los tsunamis. Las olas resultantes en Chiapas y Oaxaca tenían sólo de 2 a 3 metros de altura.

Ahora Vladimir Kostoglodov, un sismólogo de la UNAM en la Ciudad de México, esta compartiendo sus datos para todos aquellos investigadores en el mundo que quieran investigar este terremoto "extremadamente extraño" y sus secuelas para poder mejorar la comprensión de las zonas de subducción.

Referencias:

miércoles, 30 de agosto de 2017

La misión Cassini llega su fin

La misión internacional Cassini, un proyecto de colaboración entre la NASA, Agencia Espacial Europea y la Italiana ASI, empezará su fin cuando se sumerja en Saturno con el propósito de explorar el planeta como no se ha hecho hasta el momento.
Créditos: NASA.

Cuando concluya su quinta inmersión, la sonda iniciará su inmersión en Saturno con el fin de obtener datos directos para su análisis posterior. Introducirse en el planeta permitirá recabar información de la atmósfera, el magnetismo y el comportamiento de sus auroras.

Fue hace veinte años cuando la Sonda despegó de Cabo Cañaveral; 3,500 millones de kilómetros y trece años después su desenlace esta cerca. Será el 15 de septiembre cuando descienda para tener una colisión en el planeta y evitando con ella contaminar un satélite que sea capaz de albergar vida.

La misión hasta ahora ha revelado la dinámica caótica de sus anillos, descubrió geiserés en la Luna Encelado y retrato tormentas. Su análisis del clima permitió comprender que las estaciones duran la mitad de un año en Saturno y que pasa del equinoccio al solsticio cambiando su patrón climático. Su estudio nos ha acercado más a los gigantes de gas, un camino que continuará la sonda Juno en Júpiter.

Cassini también hizo historia cuando lanzó la sonda de Huygens, que se convirtió en la primera nave en el Sistema Solar exterior. Después de una audaz descenso de dos horas y media a la superficie de la luna de Titán en 2005, Huygens envió instantáneas de una planicie congelada llena de rocas. Las herramientas de cartografía de Cassini reveló más tarde que Titán era un mundo lleno de lagos y ríos de hidrocarburos, reabastecidos por el metano y la lluvia de etano.

Las mayores sorpresas de Cassini surgieron al estudiar algunas de las más de 60 lunas de Saturno, planteando tantas preguntas como contestó.

Sus lunas

Una mirada a las lunas más pequeñas del planeta - nunca antes vistas de cerca - descubrió una panoplia de formas extrañas. Hyperion se asemeja a una esponja, y Pan se ha comparado con un pedazo de raviolis del espacio. Pandora cuenta con un enorme cráter de impacto, una cicatriz de una colisión hace mucho tiempo.

Pero las observaciones más asombrosas fueron de Titán y Encelado. En Titán, la luna más grande de Saturno, Cassini descubrió un mundo con química compleja similar a la de la Tierra antes de que surgiera la vida. En los 72 minutos que Huygens sobrevivió en la superficie de Titán, se obtuvieron imágenes de un paisaje con rocas congeladas y cubierto en una niebla anaranjada. Desde arriba, Cassini mapeó la luna usando su radar y otros instrumentos, revelando enormes dunas de hielo de agua cubiertas con un esmalte de hidrocarburos, que serpentean durante cientos de kilómetros en bandas onduladas cerca del ecuador. El metano líquido y el etano llueven, formando ríos y lagos de hidrocarburos. Cassini capturó imágenes de la luz del sol reflejándose en estos cuerpos de líquido e incluso utilizó el radar para trazar sus fondos, esbozando las profundidades a través de las cuales podría deslizarse un sumergible de una misión futura.

Incluso después de todo eso, Encelado robó el espectáculo. Se creía que era inerte antes de que Cassini llegara, cuando se supo que la luna arroja hielo y vapor de agua. Impulsados ​​por el tirón gravitatorio de Saturno, los géiseres sacan 200 kilogramos de material salado y orgánico cada segundo.

Los científicos de la Cassini se sorprendieron al descubrir que este material contiene pequeñas partículas de sílice, que pueden estar formadas por la interacción del agua y la roca en las vías hidrotermales profundas dentro de Encelado. En la Tierra, los respiraderos de aguas profundas similares son el hogar de microbios que se desarrollan fuera de la energía química, lejos de la luz solar - y por lo tanto Enceladus ha saltado a la parte superior de la lista de lugares para buscar microbios extraterrestres. Los científicos planetarios ya están planeando misiones de retorno para volar a través de las plumas de Encelado y olfatear por indicios de vida.

Los anillos siempre cambiantes


Los anillos de Saturno - la característica más icónica del planeta - están poblados por miles de millones de partículas heladas. De lejos, los anillos parecen fijos y perfectamente esculpidos, pero Cassini reveló algunos de los procesos que los forman, y mostró lo dinámicos que realmente son. Anillo características forma, cambiar de forma y desaparecer - a veces en cuestión de horas.

Cassini descubrió cómo las fuerzas gravitatorias de las lunas más pequeñas de Saturno pueden ayudar a guiar las partículas del anillo en bandas bellamente elaboradas. Por ejemplo, el pequeño Pan, a sólo 28 kilómetros de ancho, ha despejado un ancho camino a través de los anillos. Las bandas oscuras y brillantes en los anillos de cada lado de este espacio reflejan la atracción de la gravedad de Pan. Las imágenes tomadas durante los años revelaron cómo algunas de las lunas de Saturno modelan y esculpen continuamente sus anillos - un fenómeno que no era totalmente aparente hasta que Cassini analizo los anillos-.

Pero las lunas no son pastores perfectos. En el anillo F de Saturno, una banda estrecha a lo largo del borde exterior de los anillos principales, Cassini encontró aerosoles efímeros de material llamado mini-jets. El tirón gravitacional de la luna cercana Prometheus probablemente hace que las partículas de hielo en el anillo se agrupen como bolas de nieve.

Esos objetos más grandes golpean hacia fuera, detrás de las partículas detrás de ellos como un velo polvoriento que puede llegar hasta los 180 kilómetros de largo, estropeando anillos por demás perfectos.

Los cambios dramáticos también pueden jugar a grandes escalas. Alrededor del equinoccio de Saturno, cuando la luz del sol caía en una inclinación escarpada a través de los anillos, Cassini observó rasgos similares a los rayos que giran con los anillos como el patrón en una rueda de bicicleta. Estos rayos, que pueden ser grandes rayas de partículas cargadas electrostáticamente que se desplazan justo por encima y por debajo de los anillos, pueden formarse y desaparecer en el transcurso de unas pocas horas.

Las características son parecidas a un rayo que parece estar hecho de partículas cargadas que giran alrededor del planeta.

Profundidad de la atmósfera


Con el sistema de anillo magnífico de Saturno que distrae el ojo, los patrones que giran pasan desapercibidos. Cassini cambió esto observando cómo las tormentas rocian la atmósfera de Saturno a lo largo de muchos años terrestres, proporcionando profundas percepciones sobre las corrientes que conforman la atmósfera del planeta.

A finales de 2010, la nave espacial estuvo en primera fila cuando una tormenta que se convirtió en una enorme nube blanca que giraba por más de 10,000 kilómetros de diámetro. La tormenta se agitaba desde el fondo de la atmósfera hasta sus capas superiores, y en los meses siguientes, abarcó el hemisferio norte hasta que la "cabeza" de la tormenta se estrelló contra su cola. Tormentas similares aparecen cada dos o tres décadas, una tasa que es probablemente controlada por la cantidad de vapor de agua en la atmósfera. Otros planetas del Sistema Solar, como Júpiter, tienen tormentas masivas pero no rodean el planeta.

Cassini también probó una característica única en forma de hexágono, con 30,000 kilómetros de diámetro, en el polo norte de Saturno. Confinado por los vientos que fluyen a más de 300 kilómetros por hora, el hexágono es el hogar de vórtices más pequeños como el huracán que giran dentro de él. Curiosamente, Saturno no tiene tal característica en su polo sur.

Incluso el interior de Saturno se enfocó mejor gracias a la misión. El planeta tiene un campo magnético fuerte y complejo, generado por el líquido que se agita profundamente dentro de él. Las auroras brillantes que brillan alrededor de los polos de Saturno sirvieron como postes guía al ayudar a revelar los patrones y la intensidad de sus campos magnéticos polares.

Algunos misterios fundamentales permanecen. Los científicos de la misión todavía están trabajando para determinar cuánto tiempo es un día de Saturno. Debido a que el planeta no tiene superficie sólida, los investigadores no pueden rastrear una característica fija para medir su tasa de rotación. En cambio, han intentado medir su verdadera velocidad de giro observando las poderosas emisiones de radio rotativas del planeta, las cuales deberían reflejar el movimiento del campo magnético proveniente de las profundidades interiores. Pero Cassini encontró que estas emisiones eran más intrincadas de lo esperado, lo que complica los esfuerzos para utilizarlas para entender la tasa de rotación. Más información detallada sobre el campo magnético puede venir durante esta fase final de la misión.

Aunque la misión llegará a su fin pronto, dejará una gran cantidad de información para futuros estudios.

domingo, 27 de agosto de 2017

La civilización mesopotámica tuvo su apogeo hace aproximadamente 4,000 años, con ciudades avanzadas en toda la región conocida hoy como Irak. Eran especialmente brillantes con las matemáticas, concibieron la idea del cero, así como el sistema de números con base 60 que todavía utilizamos hoy para describir el tiempo (por ejemplo 60 minutos forman una hora). Ahora un reciente descubrimiento muestra que inventaron la trigonometría, casi 1,000 años antes de que naciera Pitágoras.

Matemáticos de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Daniel Mansfield y Norman Wildberger, descubrieron al realizar un análisis de una antigua tableta cuneiforme llamada Plimpton 322, la cual fue escrita entre 1822-1762 aNE en la ciudad de Larsa. Su descubrimiento publicado en Historia Mathematica muestra como está contiene cuatro columnas y 15 filas de números siguiendo el sistema sexagesimal. Las cifras que en la tablilla aparecen muestran una secuencia de quince triángulos rectángulares.
La tableta de 3,700 años conocida como Plimpton 322 resultó ser una tabla trigonométrica, expresa proporciones de las longitudes de los lados de los triángulos, en vez de ángulos. Créditos: Universidad de Nueva Gales del Sur.

Lo que dificultaba entender esto antes era la completa falta de familiaridad del sistema trigonométrico de los babilonios. Utilizamos el sistema griego, el cual describe triángulos usando ángulos que se derivan de poner el triángulo dentro de un círculo. Los babilonios, en cambio, utilizaron relaciones de las longitudes del triángulo para determinar su forma. Lo hicieron poniendo el triángulo dentro de un rectángulo y añadiendo las relaciones de seno coseno y tangente, que son la clave de la trigonometría de hoy.

Ternas pitagóricas


La tablilla muestra ternas pitagóricas, relaciones de tres números (x,y,z))donde se cumple la condición de x2 + y2 = z2, por ejemplo 32 + 42 = 52 aunque con valores a partir de 119, 120 y 169.

La información sobre estas relaciones se dividen en tres columnas de números exactos. Además su trigonometría no parte de angulos por lo que su comprensión es más sencilla al no recurrir por ejemplo a números irracionales.

Además hay muchas ventajas para el sistema babilonio de trigonometría, puesto que el sistema de números base 60, o sexagesimal, es mucho más preciso que el sistema decimal al que estamos acostumbrados. Eso es porque no hay aproximaciones en la trigonometría babilónica. La base 60 permite a los matemáticos hacer más con números enteros. Por supuesto hay un montón de desventajas con un sistema sin números imaginarios y decimales. Pero es perfecto para lo que los babilonios estaban haciendo: la construcción de grandes edificios, el cálculo de la pendiente y la medición de las tierras para uso agrícola.

Nadie está seguro de porqué el sistema de trigonometría de Babilonia se extinguió, a pesar de que conservamos el conocimiento de cero y el sistema de base 60, aunque su descubrimiento tiene posibles aplicaciones en topografía, gráficos por computadora y la educación. Es un recordatorio de que los avances intelectuales pueden ser olvidados durante siglos, sólo para reaparecer en una nueva forma.

Referencia:

sábado, 19 de agosto de 2017

Cómo disfrutar el eclipse sin dañar la vista

El próximo 21 de agosto podremos ver un eclipse solar que ofrecerá una peculiar -aunque breve- vista cuando el sol desaparezca detrás de la luna, reemplazando un brillante cielo de verano con oscuridad.

¿Está bien observar directamente? La respuesta es no, al menos no sin la protección adecuada. Es peligroso mirarlo a simple vista o con un teléfono inteligente, binoculares o un telescopio. Mirar al sol, no importa qué pequeño se vea o cuánto tiempo lo mire, puede provocar daños temporales, y a veces permanentes, a la visión.
Créditos: Erik Drost/Flickr.

Lentes de sol corrientes y lentes de cámara o telescopio no protegen sus ojos. Los espectadores deben utilizar gafas diseñadas especialmente para este tipo de eventos, que pueden bloquear los rayos nocivos del sol.

Gafas con designación "ISO 12312-2", indica que el producto cumple con estándares internacionales de seguridad.

¿Cuándo debo ocupar lentes o filtros?


El momento de totalidad es el período en que la cara del sol está totalmente cubierta por la luna y el cielo es el más oscuro. El eclipse parcial es cuando la cara del sol está sólo parcialmente cubierta.

Sólo durante la totalidad o eclipse total -que dura menos de tres minutos- se pueden quitar las gafas especiales con filtros solares. Aunque para la mayoría de las personas, lo mejor sería mantener los lentes puestos.

En aquellos lugares donde hay eclipse parcial, no hay tiempo seguro para quitarse las gafas de protección.

¿Porqué hay que protegerse del sol?

Nuestros ojos están condicionados únicamente para manejar las condiciones típicas de la luz del día. Las células de la retina -la parte posterior del ojo- están acostumbradas a niveles de luz más consistentes de luz ambientales como estando los que se mantienen al estar en casa o la calle, pero no mirando directamente al sol.

Mirar directamente al sol sin filtros solares adecuados puede significar un problema rápidamente. Las longitudes de onda de luz específicas dentro de los poderosos rayos solares pueden dañar las células de la retina que están en la fóvea, un pequeño hoyo en la retina central que facilita la visión de alta agudeza para la lectura, reconocimiento facial y conducción.

Ese daño puede causar un ‘agujero’ parcial en la retina u otros cambios en una condición llamada retinopatía solar. Dependiendo de la duración y la extensión de la exposición, los resultados pueden variar. Tener visión borrosa o ver manchas podrían ser daños pasajeros. En otros casos, los daños podrían ser permanentes: la visión nunca más volvería a ser normal.

Aunque la mayoría de la gente sabe que no debe mirar directamente al sol, el próximo eclipse solar es un evento raro que inspirará a muchos a levantar la mirada hacia el cielo.

sábado, 5 de agosto de 2017

La técnica CRISPR nos lleva a nuevos límites científicos y éticos

CRISPR corrige genes en embriones humanos

Un equipo internacional de investigadores ha utilizado la edición de genes CRISPR-Cas9, una técnica que permite a los científicos realizar cambios precisos en los genomas con relativa facilidad para corregir una mutación causante de enfermedades en docenas de embriones humanos viables. El estudio representa una mejora significativa en la eficiencia y precisión de los esfuerzos anteriores.
Créditos: Be Celicious/Flickr.

Los investigadores se enfocaron en la mutación de un gen llamado MYBPC3 . Tales mutaciones hacen que el músculo del corazón se altere -una condición conocida como cardiomiopatía hipertrófica-, que es la principal causa de muerte súbita en los atletas jóvenes. La mutación es dominante, lo que significa que un niño necesita heredar sólo una copia del gen mutado para experimentar sus efectos.


El equipo también abordó dos obstáculos de seguridad que habían enturbiado las discusiones sobre la aplicación de CRISPR-Cas9 a la terapia génica en seres humanos: el riesgo de hacer cambios genéticos adicionales, no deseados (llamados mutaciones fuera de destino) y el riesgo de generar mosaicos. Un embrión contiene diferentes secuencias genéticas. Los investigadores dicen que no encontraron evidencia de cambios genéticos fuera del objetivo, y generaron solo un mosaico en un experimento con 58 embriones.

La investigación genética en embriones humanos gana impulso

Varios equipos en China ya han usado CRISPR-Cas9 para alterar genes relacionados con enfermedades en embriones humanos. También se está trabajando en Suecia y el Reino Unido para utilizar la técnica y estudiar las primeras etapas del desarrollo del embrión humano. Esa investigación está dirigida hacia la comprensión básica de la biología reproductiva y del desarrollo, así como comprender algunas de las causas de los primeros abortos espontáneos.

La investigación publicada en Nature, fue conducida en los Estados Unidos y dirigida por Shoukhrat Mitalipov, especialista en biología reproductiva de la Universidad de Oregon en San Francisco. Estados Unidos no permite que el dinero federal se utilice para la investigación con embriones humanos, pero el trabajo no es ilegal si es financiado con inversión privada.

En febrero, un influyente informe de la Academia Nacional de Ciencias, Ingeniería y Medicina de los Estados Unidos concluyó que se debería permitir a científicos la edición de genes en embriones humanos para la investigación. El informe también agregaba que, en última instancia, puede ser aceptable utilizar la técnica para alterar los embriones destinados al implante, si el objetivo era tratar una enfermedad devastadora y si no había otras alternativas razonables.

Medidas de seguridad


El equipo de Mitalipov tomó varias medidas para mejorar la seguridad de la técnica. El sistema CRISPR requiere una enzima llamada Cas9, que corta el gen dirigido por una molécula guía de ARN. Por lo general, los investigadores que deseen editar un genoma insertarán el ADN que codifica los componentes CRISPR en las células y luego se basarán en la maquinaria de las células para generar las proteínas y el ARN necesarios. Pero el equipo de Mitalipov inyectó en su lugar la proteína Cas9, unida a su guía ARN , directamente en las células.

Debido a que la proteína Cas9 se degrada más rápidamente que el ADN que la codifica, la enzima se queda con menos tiempo para cortar el ADN. Aún así, la tasa de error CRISPR-Cas9 puede variar dependiendo de qué secuencia de ADN se está dirigiendo. Se predijo que la mutación MYBPC3, en particular, podría anularse de forma efectiva.

El hecho de que el equipo no encontró cambios fuera del objetivo no significa que los cambios no están ahí, por lo que estos investigadores tendrán que hacer mucho más trabajo si quieren definir con certeza los efectos.

Mosaicos minimizados


Los investigadores también intentaron reducir el riesgo de mosaicos inyectando los componentes de CRISPR-Cas9 en el óvulo al mismo tiempo que inyectaron espermatozoides para fertilizarlo. Esto fue más temprano que los experimentos anteriores de edición de embriones humanos habían hecho y los estudios en embriones de ratón han demostrado que la técnica puede eliminar los mosaicos cuando el genoma del padre es el objetivo.

El experimento el grupo de Mitalipov fue realizado en 58 embriones humanos fertilizados con espermatozoides que portaba la mutación MYBPC3, 42 fueron editados con éxito para contener dos copias normales del gen MYBPC3. Sólo uno tuvo un mosaico. En comparación, el equipo encontró que 13 de 54 embriones tratados poseían mosaicos cuando se inyectó la maquinaria CRISPR-Cas9 18 horas después de la fecundación.

La baja tasa de mosaicos y la inusualmente alta eficiencia de la edición de genes hacen que el estudio destaque. Se necesitan pruebas adicionales para demostrar que la baja tasa de mosaicos es válida para otros objetivos de edición de genes, pero por ahora, es un gran paso en esa dirección.

Lanner también está editando genes en embriones humanos, como una forma de aprender más acerca de la biología del desarrollo humano. Pero señala que en Suecia, sería ilegal crear embriones sólo por razones de investigación. En su lugar, debe usar embriones sobrantes de las clínicas de fertilidad (creados con óvulos ya fertilizados), por lo que el tipo que el equipo de Mitalipov hizo - en el que se introduce la maquinaria CRISPR-Cas9 al mismo tiempo que el esperma - este fuera de alcance.

Aún no hay "diseños de bebes"


La eficacia de la edición de genes en el documento de Nature es emocionante, dice el biólogo de células madre George Daley del Hospital de niños de Boston en Massachusetts. "Se pone en juego el hecho de que esta tecnología es probable que sea operativa", dice. "Pero todavía es muy prematuro".

Daley se preocupa de que el éxito podría motivar a probar la técnica antes de que se haya probado completamente. Señala una técnica experimental llamada terapia de reemplazo mitocondrial, que pretende tratar a los embriones para un trastorno que deshabilita las estructuras de células generadoras de energía llamadas mitocondrias. En septiembre pasado, se informó que un médico había realizado la técnica en una clínica de fertilidad en México, a pesar de que muchos expertos creían que aún no estaba listo para la práctica clínica. Desde entonces, los informes que informan de su uso han comenzado a aparecer.

El biólogo del desarrollo Robin Lovell-Badge del Instituto Francis Crick de Londres comparte esas preocupaciones. Pero sus preocupaciones giran en torno a los "bebés de diseño" -niños que han sido mejorados genéticamente, en lugar de simplemente corregir las mutaciones causantes de la enfermedad- pueden ser aliviados un poco por el nuevo documento. En sus experimentos, el equipo de Mitalipov proporcionó una hebra de ADN para servir como plantilla para reescribir la mutación causante de la enfermedad. Pero, sorprendentemente, los embriones no usaron la plantilla que los investigadores proporcionaron. En cambio, los embriones usaron el ADN de la madre como guía para reparar la mutación MYBPC3 llevada por el esperma del padre.

"Esto no es un paso claro hacia un bebé de diseño", dice Lovell-Badge. "Esto sugiere que no se puede agregar nada que no esta ahí".

Referencia:

jueves, 27 de julio de 2017

XXI

Por qué cantamos

Mario Benedetti



Si cada hora viene con su muerte
si el tiempo es una cueva de ladrones
los aires ya no son los buenos aires
la vida es nada más que un blanco inmóvil

usted preguntará por qué cantamos

si nuestros bravos quedan sin abrazo
la patria se nos muere de tristeza
y el corazón del hombre se hace añicos
antes aún que explote la vergüenza

usted preguntará por qué cantamos

si estamos lejos como un horizonte
si allá quedaron árboles y cielo
si cada noche es siempre alguna ausencia
y cada despertar un desencuentro

usted preguntará por qué cantamos

cantamos por que el río está sonando
y cuando el río suena / suena el río
cantamos por que el cruel no tiene nombre
y en cambio tiene nombre su destino

cantamos por el niño y por todo
y por que algún futuro y por que el pueblo
cantamos por los sobrevivientes
y nuestros muertos quieren que cantemos

cantamos por que el grito no es bastante
y no es bastante el llanto ni la bronca
cantamos por que creemos en la gente
y por que venceremos la derrota

cantamos por que el sol nos reconoce
y por que el campo huele a primavera
y por que en este tallo en aquel fruto
cada pregunta tiene su respuesta

cantamos por que llueve sobre el surco
y somos militantes de la vida
y por que no podemos ni queremos
dejar que la canción se haga ceniza.

(Cotidianas - 1979)
Retratos y canciones

[11323 días]

sábado, 15 de julio de 2017

Cómo afecta la pobreza al cerebro

Un estudio sin precedentes en Bangladesh podría revelar cómo la desnutrición, deficiente higiene y otros desafíos dejan huella en el desarrollo infantil.

A finales de la década de 1960, un equipo de investigadores comenzó a distribuir un suplemento nutricional a las familias con niños pequeños en las zonas rurales de Guatemala. Estaban probando la hipótesis de que proporcionar proteína en los primeros años de vida reduciría la incidencia de rretraso en el crecimiento.
Créditos:Flickr/Mountainamoeba.

Los niños que recibieron suplementos crecieron 1 a 2 centímetros más que los de un grupo de control. Pero los beneficios no se detuvieron allí. Los niños que recibieron nutrición adicional pasaron a puntuar más alto en las pruebas de lectura y conocimiento como adolescentes y cuando los investigadores regresaron a principios de los años 2000, las mujeres y hombres que habían recibido los suplementos en los primeros tres años de vida completaron más años de escolaridad y los hombres.

Si el seguimiento adecuado este estudio hubiera quedado en el olvido. En cambio, sus conclusiones han servido para que insituciones como el Banco Mundial consideren en la intervención temprana tiene efectos a largo plazo en la salud humana.

Desde la investigación guatemalteca, estudios en todo el mundo -Brasil, Perú, Jamaica, Filipinas, Kenia y Zimbabwe- han asociado el crecimiento deficiente en niños pequeños con resultados cognitivos menores y peores resultados escolares.

Un cuadro fue surgiendo lentamente -una dieta pobre y episodios regulares de enfermedades diarreicas- como un preámbulo de déficits intelectuales y mortalidad. Pero no todo el retraso de crecimiento, que afecta a unos 160 millones de niños en todo el mundo, está relacionado con estos malos resultados. Ahora, los investigadores están tratando de desentrañar los vínculos entre crecimiento y desarrollo neurológico. ¿Es culpa de la mala nutrición? ¿Qué pasa con la negligencia emocional, enfermedades infecciosas u otros desafíos?

Shahria Hafiz Kakon esta realizando una investgación en los barrios bajos de Dhaka, Bangladesh, donde alrededor del 40% de los niños tienen presentan retraso de crecimiento. Forma parte del Centro Internacional para la Investigación de Enfermedades Diarreicas, en Dharka, Bangladesh y dirige el primer estudio de imágenes cerebrales de niños con estas características.

La investigación es innovadora en otros aspectos. Es financiada por la Fundación Bill y Melinda Gates en Seattle, Washington, siendo uno de los primeros estudios que analiza cómo los cerebros de bebés y niños pequeños en el mundo en desarrollo responden a la adversidad. Y promete proporcionar información de referencia importante sobre el desarrollo de la primera infancia y el rendimiento cognitivo.

Kakon y sus colegas han realizado pruebas de resonancia magnética (MRI) en niños de dos y tres meses de edad, identificaron regiones cerebrales que son más pequeñas en niños con retraso de crecimiento que en otros. También están utilizando otras pruebas, como electroencefalogramas (EEG).

Previamente Benjamin Crookston, científico de salud en la Universidad Brigham Young en Provo, Utah, quien dirigió estudios en Perú reportaron un vínculo entre el crecimiento pobre y probemas cognitivos.

La larga sombra del retraso del crecimiento


En 2006, la Organización Mundial de la Salud (OMS) informó de un extenso estudio para medir altura y masa corporal de niños entre el nacimiento y la edad de cinco años en Brasil, Ghana, India, Noruega, Omán y Estados Unidos. Los resultados mostraron que los niños sanos y bien alimentados de todo el mundo siguen una trayectoria de crecimiento muy similar y establecieron puntos de referencia para el crecimiento atípico. El retraso de crecimiento, según la OMS, se define como dos desviaciones estándar por debajo de la altura media para una edad determinada. Tal diferencia puede parecer sutil. A los 6 meses de edad, se consideraría que una niña tenía un retraso de crecimiento si tenía 61 centímetros de largo, a pesar de estar a menos de 5 centímetros de la mediana.

Los puntos de referencia ayudaron a aumentar la conciencia sobre el retraso del crecimiento. En muchos países, más del 30% de los niños menores de cinco años se encuentra en esta condición; en Bangladesh, India, Guatemala y Nigeria, son más del 40% . En 2012, el creciente consenso sobre los efectos del retraso del crecimiento motivó a la OMS a comprometerse a reducir el porcentaje a un 40% para 2025.

Incluso cuando los funcionarios comenzaron a tomar medidas, los investigadores se dieron cuenta de que había serios vacíos en los protocolos para identificar los problemas relacionados con el retraso del crecimiento. Muchos estudios del desarrollo del cerebro se basaron en pruebas de memoria, habla y otras funciones cognitivas que no son adecuadas para niños muy pequeños. Y si los padres y los médicos tienen que esperar hasta que los niños están en la escuela para notar cualquier diferencia, probablemente será demasiado tarde para intervenir.

Ahí es donde entra el trabajo de Kakon. En una mañana reciente estaba con una madre que le había marcado a media noche: su hijo tenía fiebre. Antes de examinar al niño, Kakon preguntó a su madre cómo era su familia. Muchos padres llaman a Kakon apa -una palabra bengalí para decir hermana mayor-.

Hace unos cinco años, la Fundación Gates se interesó en seguir el desarrollo del cerebro en niños pequeños que vivían en la adversidad, especialmente con retraso de crecimiento y mala nutrición. La fundación había estado estudiando las respuestas de los niños a las vacunas en la clínica de Kakon.

Para realizar el estudio, la fundación conectó el equipo de Dhaka con Charles Nelson, neurocientífico pediátrico en el hospital de niños de Boston y la escuela médica de Harvard en Massachusetts. Tenía experiencia en imágenes cerebrales -y en la adversidad infantil-. En el 2000, iniciaron un estudio de seguimiento del desarrollo cerebral de niños que habían crecido en orfanatos rumanos. Aunque alimentados y protegidos, los niños casi no tenían estimulación, contacto social o apoyo emocional. Muchos habían experimentado problemas cognitivos a largo plazo.

El estudio de Nelson reveló que los cerebros de los huérfanos llevaban marcas de negligencia. MRIs mostró que a la edad de ocho años, tenían regiones más pequeñas de materia gris y blanco asociados con la atención y el lenguaje que los niños cuidados por sus familias biológicas. Algunos niños que se habían sido llevados de orfanatos a hogares presentaban menores déficits.

Los niños en el estudio de Dhaka tienen una visión completamente diferente. Están rodeados de lugares de interés, sonidos y familias ampliadas que a menudo viven juntas en barrios reducidos. Es el opuesto de niños acostado en una cuna, mirando a un techo blanco todo el día.

Pero los niños de Bangladesh viven con mala nutrición y pobre higiene. Y los investigadores no habían explorado los impactos de tales condiciones en el desarrollo cerebral. Hay estudios de imágenes cerebrales de niños que crecen en la pobreza. Pero estos se han centrado principalmente en las zonas de altos ingresos, como Estados Unidos, Europa y Australia. No importa cuan pobres los niños ahí, la mayoría tienen algunos alimentos nutritivos, agua limpia y drenaje. En cambio los que viven en los barrios bajos de Dhaka viven y juegan alrededor de canales abiertos de aguas residuales. Como sus casos hay más niños en todo el mundo y no sabíamos nada sobre ellos en cuanto a su desarrollo cognitivo.

Las marcas de la adversidad

A principios de 2015, el equipo de Nelson y los investigadores de Bangladesh habían transformado la humilde clínica de Dhaka en un laboratorio de vanguardia. Para su equipo de EEG, tenían que encontrar una habitación sin cables en las paredes y sin unidades de aire acondicionado, que podrían interferir con la capacidad del dispositivo para detectar la actividad en el cerebro.

Los investigadores también crearon una sala para la espectroscopía funcional infrarroja (fNIRS), en la que los niños usan una banda para la cabeza con sensores que miden el flujo sanguíneo en el cerebro. La técnica proporciona información sobre la actividad cerebral similar a la de la RM funcional, pero no requiere una máquina grande y los niños no tienen que permanecer inmóviles. FNIRS se ha utilizado en infantes desde finales de los años 90.

Los investigadores también están realizando MRIs, en un hospital cerca de la clínica. Hasta el momento, han escaneado a 12 bebés de 2 a 3 meses con un retraso de crecimiento. Al igual que los huérfanos rumanos y los niños que crecen en la pobreza en los países desarrollados, estos niños han tenido menores volúmenes de materia gris que un grupo de 20 niños del grupo de control. Es perjudicial ver estas diferencias a una edad tan temprana. Es difícil saber qué regiones están afectadas en estos niños pequeños, pero tener menos materia gris se asoció con puntuaciones peores en las pruebas de lenguaje y memoria visual a los seis meses de edad.

Unos 130 niños en el estudio de Dhaka tuvieron pruebas de fNIRS a los 36 meses de edad, y los investigadores vieron patrones distintos de actividad cerebral en aquellos con retraso del crecimiento y otras adversidades. Cuanto más pequeños eran los niños, más actividad cerebral tenían en respuesta a imágenes y sonidos de estímulos no-sociales, como camiones. Los niños de mayor edad respondían más a los estímulos sociales, como rostros de mujeres. Esto podría sugerir demoras en el proceso por el cual las regiones cerebrales se especializan para ciertas tareas.

EEG detectó mayor actividad eléctrica entre los niños con retraso de crecimiento, junto con una gama de ondas cerebrales que reflejan la resolución de problemas y la comunicación entre las regiones del cerebro. Eso fue una sorpresa para los investigadores, porque los estudios en huérfanos y niños pobres generalmente han encontrado una actividad moderada. La discrepancia podría estar relacionada con los diferentes tipos de adversidad que enfrentan los niños en Dhaka, incluyendo inseguridad alimenticia, infecciones y madres con altas tasas de depresión.

El equipo de Nelson está tratando de analizar qué formas de adversidad parecen ser las más responsables de las diferencias en la actividad cerebral entre los niños de Dhaka. Las señales eléctricas mejoradas en las pruebas de EEG están fuertemente ligadas al aumento de los marcadores inflamatorios en la sangre, lo que probablemente refleja una mayor exposición a los patógenos intestinales.

Si esto se mantiene a medida que se realizan más estudios en niños, podría señalar la importancia de mejorar el drenaje y reducir infecciones gastrointestinales. O la depresión materna podría resultar estar fuertemente vinculada con el desarrollo del cerebro, en cuyo caso ayudar a las madres podría ser tan crucial como asegurarse de que sus bebés tengan una buena nutrición. Aún no hay una respuesta sólida.

Los participantes de 36 meses tienen ahora alrededor de 5 años de edad, y el equipo se está preparando para tomar algunas medidas de seguimiento. Esto nos dará una idea de si los niños han seguido o no la misma trayectoria de desarrollo del cerebro. Los investigadores también realizarán pruebas cognitivas para estudiar el rendimiento escolar.

Una mejor investigación


Uno de los retos de estos estudios es que los investigadores todavía están tratando de determinar que es el desarrollo normal del cerebro parece. Unos pocos años antes de que el estudio de Dhaka comenzara, un equipo de investigadores británicos y gambianos se preparó para hacer pruebas de EEG y fNIRS en niños en las zonas rurales de Gambia durante los dos primeros años de vida.

Al igual que el estudio de Dhaka, los investigadores están analizando cómo el desarrollo del cerebro está relacionado con una serie de consideraciones, incluyendo nutrición y la interacción entre padres e hijos. Pero a lo largo del camino, están tratando de definir una trayectoria estándar de la función cerebral para los niños.

Daniel Marks, neurocientífico pediatra de la Oregon Health & Science de la Universidad de Portland, y consultor de la fundación, afirma que hay una gran iniciativa de la Fundación Gates y los Institutos Nacionales de Salud de los Estados Unidos para lograr imagen del desarrollo normal del cerebro. Es sólo un reflejo de la urgencia del problema.

Una de las esperanzas para el estudio de Dhaka, y la motivación para financiarlo, es que revelará patrones distintos en el cerebro de los bebés que predicen malos resultados más adelante en la vida y podrían utilizarse para ver si las intervenciones están funcionando.

Tal intervención probablemente tendrá que incluir la nutrición, dice Martorell. Él y sus colegas están haciendo otro estudio de seguimiento de los aldeanos guatemaltecos para ver si aquellos que recibieron suplementos de proteínas antes de los 7 años tienen tasas más bajas de enfermedades del corazón y diabetes 40 años después. Pero es poco probable que la nutrición sea suficiente, ya sea para prevenir el retraso del crecimiento o para promover el desarrollo cognitivo normal. Hasta ahora, las intervenciones nutricionales más exitosas han ayudado a superar alrededor de un tercio del déficit de altura típico. Y tales programas pueden ser muy costosos; En el estudio guatemalteco, por ejemplo, los investigadores dirigieron centros especiales para proporcionar suplementos.

Sin embargo, los investigadores se esfuerzan por mejorar las intervenciones. Un grupo implicado en el estudio de la vacuna en Bangladesh está planeando probar suplementos en mujeres embarazadas en la esperanza de aumentar el peso del nacimiento de los bebés y de mantener su crecimiento en los primeros dos años cruciales de la vida. Tahmeed Ahmed, director de nutrición y servicios clínicos en el centro de investigación de enfermedades diarreicas, está planeando un ensayo de alimentos como plátanos y garbanzos para tratar de promover el crecimiento de buenas bacterias intestinales en niños de Bangladesh de entre 12 y 18 meses de edad. Una comunidad bacteriana saludable podría hacer que el intestino sea menos vulnerable a las infecciones que interfieren con la absorción de nutrientes y que aumentan la inflamación en el cuerpo.

En última instancia, no se trata de si los niños tienen retraso en el crecimiento o cognitivo. Se trata de cómo serán sus vidas a medida que envejecen. Estudios como el de Dhaka se esfuerzan por ayudar a determinar si las intervenciones están funcionando antes de que sea tarde.

Referencia:

sábado, 8 de julio de 2017

El LHC ha vuelto a hacer lo que mejor sabe hacer: colisionar materia y encontrar nuevas partículas.
Esta vez los físicos se han encontrado con una buena noticia. La partícula detectada es cuatro veces más pesada que un protón y podría ayudar a desafiar algunas ideas sobre la naturaleza de la memoria.

Gracias a la colaboración del detector LHCb, uno de los experimentos del LHC junto a ATLAS y CMS, se logró la detección del bosón de Higgs.
Barión Xi cc ++. Créditos: CERN.

El LHC al lograr colisiones de alta energía ha detectado partículas con diferentes propiedades, la mayoría de las cuales ya habían sido descubiertas.

Ejecutar estos experimentos una y otra vez modificando variables para luego analizar comportamientos de las partículas a medida que se forman e interactúan entre sí puede proporcionar información de vez en cuando diferente.

Ahora se añade oficialmente una nueva partícula, la cual ya se había predicho que existía, pero no se había visto.

Sabemos de la existencia de dos bariones los cuales forman protones y neutrones. Y estos bariones son efectivamente trillizos de partículas más pequeñas llamadas quarks, que son partículas elementales, lo que significa que no están formados de otras partículas.

Las partículas quarks vienen en variedades, curiosamente llamados, up, down, top, bottom, charm y strange. Las combinaciones de estas partículas forman bosones diferentes. Los modelos actuales predicen que hay una infinidad de formas en que los quarks pueden hacer bariones, algunas más comunes que otros.

Por ejemplo los protones consisten en dos quarks up y un quark down, mientras que los neutrones son dos quarks downs y un quark up. Estos quarks se unen mediante lo que se llama fuerza nuclear fuerte, que es causada por el intercambio de partículas llamadas gluones.

Ahora se conoce un nuevo barion -formado por dos quarks charm y un quark up- que se ha llamado Xi cc ++.

Los quarks tienen masas diferentes y charm es una de las mayores. Eso hace que este barión tenga una masa mayor, lo cual es una buena noticia para los físicos de partículas.

Encontrar un baryon con dos quark charms es de gran interés, ya que proporciona una herramienta única para profundizar en la cromodinámica cuántica, la teoría que describe una interacción fuerte, la cual es una de las cuatro fuerzas fundamentales.

Estudiar cómo esta partícula se mantiene unida comparación con las predicciones hechas por modelos actuales ayudará a dar a las teorías una buena sacudida.

El hecho de que este formado por dos quarks pesados ​​debe dar a Xi cc ++ una estructura ligeramente diferente que los protones y neutrones.

A diferencia de otros bariones, en los cuales los tres quarks realizan una elaborada danza alrededor de cada uno, se espera que un barion doblemente pesado actúe como un sistema planetario, donde los dos quarks pesados ​​desempeñan el papel de estrellas pesadas orbitando uno alrededor del otro, donde  el quark más ligero este en órbita alrededor de este sistema binario.

El experimento LHCb sigue siendo un detector en este tipo de productos de descomposición, así como en la fabricación de quarks pesados.

El descubrimiento tiene una estadística 7 sigma. Los físicos celebran al obtener el 5 sigma, así que podemos estar bastante seguros de que  es real y que es también evidencia del Modelo estándar. La investigación ha sido sometida a Physical Review Letters.

Mike Mcrae, "",

jueves, 29 de junio de 2017

¿Se puede volar con frecuencia?

Elon Musk y SpaceX tuvieron un fin de semana ocupado. Mientras gran parte del país celebraba el fin de semana en la playa o disfrutaba pasando tiempo con sus amigos, SpaceX trabajaba duro lanzando dos cohetes para clientes, uno en la costa este y uno en la costa oeste. Uno de esos cohetes había volado anteriormente. Y a pesar de los peligrosos reingresos, la compañía recuperó los dos primeros propulsores de la etapa.
Space X. Créditos: Flickr/Steve Jurvetson

Por ello SpaceX ha recibido una gran cantidad de elogios por sus logros y tiene una legión de admiradores dentro de la comunidad aeroespacial y el público en general. Pero también tiene críticos, principalmente competidores que miran a SpaceX y ven una empresa que recibe atenciones pero no siempre logra lo que se propone. Lo que quizás sea más llamativo en los lanzamientos consecutivos de este fin de semana son los éxitos de la compañía.

Vuelo


Durante el verano de 2014, durante el calor de la competencia entre SpaceX, Boeing y Sierra Nevada para ganar grandes contratos de la NASA y convertirse en proveedores de servicios comerciales de la tripulación.

Se analizó que había una retórica que venía de Musk y la compañía en lugar de mirar la sustancia. Había pronosticado catorce vuelos ese año y otros catorce al año siguiente, sólo realizó dos.

A principios de julio de 2014, SpaceX lanzó su cohete Falcon 9 apenas dos veces ese año. Tenía un plan mucho más largo, con decenas de clientes esperando en la cola. Musk se estaba volviendo tan irremediablemente atrasado en su plan de lanzamiento que Boeing no podía ver cómo SpaceX podría fácilmente agregar vuelos de tripulación comerciales a su programa de lanzamiento.

SpaceX continuó luchando con este lanzamiento en 2015 (seis vuelos exitosos, un accidente) y en 2016 (ocho vuelos exitosos, un accidente). Sin embargo, al mismo tiempo, SpaceX fue innovando casi continuamente, refinando su cohete para mejorar su capacidad de elevación y la capacidad de aterrizar el refuerzo de primera etapa.

Ahora comenzamos a ver cómo SpaceX construye cohetes y mejora su capacidad de vuelo. A finales de este verano, SpaceX tendrá tres plataformas de lanzamiento operacionales, y una cuarta en Brownsville, Texas, que podría estar en línea a finales de 2018. Hasta ahora en 2017, SpaceX ha lanzado con éxito más cohetes este año (nueve) que en cualquier año anterior. Y ni siquiera estamos a finales de junio.

Solo el gobierno


En 2016 otra de sus principales críticas a SpaceX es que la compañía subsistía en gran parte debido a los ingresos del gobierno de los EE.UU., obtenía cerca del 70 por ciento de su financiación de la NASA, NOAA y otras agencias gubernamentales.

En ese momento, esta fuente era más o menos correcta. A través de abril de 2016, SpaceX lanzó su cohete Falcon 9 un total de 22 veces para los clientes de pago y 12 de esos lanzamientos fueron para la NASA y un puñado de otras agencias gubernamentales. Factorizando los premios multimillonarios que SpaceX había recibido por servicios comerciales de carga y tripulación de la NASA, era totalmente razonable sugerir que SpaceX había obtenido la mayoría de sus ingresos por parte del gobierno de Estados Unidos.

Desde esa discusión, sin embargo, SpaceX ha comenzado a lanzar una proporción mucho mayor de misiones comerciales. Durante los últimos 14 meses SpaceX ha volado 15 veces, y sólo cuatro de esas misiones han llevado cargas útiles del gobierno. En consecuencia, la fracción de la empresa de lanzamientos puramente comerciales ha aumentado de 45 por ciento antes de abril de 2016 a 71 por ciento desde entonces. Los próximos dos lanzamientos de SpaceX serán también para clientes comerciales, por lo que parece plausible para finales de este año que cerca de tres cuartas partes de los lanzamientos de Falcon 9 sean para clientes privados y no para el gobierno. En resumen, es cada vez más difícil argumentar que SpaceX se está convirtiendo en algo más que una empresa espacial comercial.

Además de las críticas honestas, también ha habido una serie de aspersiones completamente deshonestas lanzadas en Musk y la compañía. Esta corriente subyacente de sentimiento anti-Musk alega que SpaceX existe únicamente para ordeñar al gobierno y que Elon Musk es un gran "estafador". La crítica ha surgido en algunos sitios web de derechas. La realidad es que SpaceX ahora está ahorrando bastante dinero a E.E.U.U. y podemos tener una confianza creciente de que lo hará en el futuro en una escala aún mayor.

Referencia:

miércoles, 28 de junio de 2017

Cada vez hay más noticias falsas: no todo lo que se lee en Internet es cierto. El problema es que cada vez es más difícil reconocer la verdad de lo falso y hay evidencia de que lo último viaja más rápido. En los últimos meses se han analizado sus consecuencias en los medios de comunicación, la publicidad e incluso la política. Los modestos primeros resultados ayudan a comprender que la inundación de la falsedad es un recordatorio de que las máquinas nos pueden ayudar a lidiar con noticias falsas, pero sólo si los seres humanos tomamos la iniciativa.
Créditos: Flickr/Marco Verch.

A fines del año pasado, el director en investigación de Inteligencia Artificial Yann LeCun, de Facebook anunció a los periodistas que la tecnología en aprendizaje profundo ayudaría a reconocer noticias falsas. La compañía entonces modificó el feed para suprimir noticias falsas, aunque no está claro su efecto. Poco después del comentario de LeCun, un grupo de académicos, miembros de la industria de la tecnología y periodistas lanzaron su propio proyecto llamado Fake News Challenge para tratar de obtener algoritmos que reconocieran noticias falsas.

Los primeros resultados de ese esfuerzo fueron publicados en este mes. Los algoritmos de los equipos ganadores podrían ayudarán a frenar la desinformación en línea, pero al ser una herramienta aún hay áreas en las cuales debe trabajar.

En la primera tarea planteada por el Fake News Challenge se les pidió a los equipos que hicieran un algoritmo que pudiera identificar si dos o más artículos abordaban el mismo tema, y ​​si lo era, si estaban de acuerdo o en desacuerdo. Los tres primeros equipos fueron de la división de seguridad cibernética de Cisco Talos Intelligence; TU Darmstadt, en Alemania; y el Colegio Universitario de Londres. Cada uno consiguió más del 80 por ciento de una puntuación perfecta en una métrica que otorgó la mayoría de los puntos por el trabajo más desafiante en identificar si dos historias estaban de acuerdo. Los tres utilizaron el aprendizaje profundo, técnica utilizada por Google, Facebook y otros para analizar y traducir texto.

Eso podría no sonar muy relevante para el problema de desmentir mentiras que se esparcen en línea. Pero los organizadores del concurso dicen que, dadas las limitaciones del algoritmo para entender el lenguaje, lo mejor que puede hacer la máquina ahora es ayudar a las personas a rastrear las noticias falsas más rápido. Los algoritmos podrían agrupar artículos para acelerar su detección, evitar que se propague y refutar la desinformación antes de que transcurran 24 horas y sea difícil de contener.

Fake News Challenge planea anunciar más concursos en los próximos meses. Una opción es pedirle a las personas que elaboren un código que pueda capturar imágenes con texto superpuesto. Ese formato ha sido adoptado por algunas personas que crean sitios falsos de noticias para recolectar dólares producto de anuncios publicitarios.

Con el tiempo Fake News Challenge y otros gradualmente ayudarán a generar algoritmos para el análisis de noticias. La tecnología existente no está cerca de tener la capacidad de entender el lenguaje y tomar decisiones que son necesarias. Dar a las máquinas la capacidad de censurar con eficacia cierto tipo de información también tendrá un dilema ético.

También advierte a cualquiera que será definir qué es una noticia falsa: el como reducirla, identificarla o etiquetarla. Los algoritmos serán útiles, pero el progreso real en la comprensión o el control del fenómeno de las noticias falsas es en última instancia una tarea para los seres humanos no para las máquinas.

Referencia:
Tom Simonite,"Humans Can’t Expect AI to Just Fight Fake News for Them", Wired.

martes, 27 de junio de 2017

Hace tres mil millones de años, dos agujeros negros chocaron para formar uno más grande. En el proceso, produjeron una onda masiva rodando a través de la tela del espacio-tiempo a la velocidad de la luz. Cuando la onda finalmente llegó a la Tierra el 4 de enero de este año, se había desvanecido en una ligera cosquilleo sobre los instrumentos súper sensibles de LIGO, y por tercera vez, los físicos observaron una ondulación en el espacio. Más detecciones significa que los físicos tienen una comprensión más precisa de cómo funciona la gravedad y podrían ayudar a tener una nueva forma de estudiar los misterios más profundos del universo.

Concepción artística de dos agujeros negros que se fusionan, similares a los detectados por LIGO.
Créditos: LIGO / Caltech / MIT / Sonoma State (Aurore Simonnet)


Las ondas gravitacionales previamente detectadas -la primera de las cuales se anunció el año pasado- también provenían de colisiones de agujeros negros.  A través del cruce de números y la simulación de estrellas, los investigadores determinaron que la onda se originó en un agujero negro con una masa 30 veces a la del sol al fusionarse con un agujero con 20 veces la masa del sol.

LIGO busca ondas gravitacionales al detectar pequeñas compresiones que causan en la Tierra. Desde arriba, los observatorios de LIGO parecen un L en ángulo recto. Si una onda gravitatoria barre, cambiará momentáneamente las longitudes de uno de estos brazos y usando láseres LIGO mide estas fluctuaciones extremadamente pequeñas con minuciosa precisión. Se puede recoger una compresión o estiramiento 10,000 veces más pequeño que el ancho de un protón. Para confirmar que el cambio es causado por una onda gravitacional y no por el ruido de un camión que cruza por la carretera, LIGO busca señales simultáneas en sus dos observatorios: uno en Livingston, Louisiana, y el otro en Hanford, Washington.

Esta detección es sólo la última pista en la búsqueda de la verdadera naturaleza de la gravedad. La teoría de la gravedad más conocida es la relatividad general de Einstein, que predijo la existencia de las ondas gravitatorias hace más de cien años. Pero debido a que los físicos todavía no podían determinar con certeza que todas las predicciones de Einstein son correctas, han preparado un surtido de teorías alternativas para contrarrestar la relatividad general.

Algunas teorías alternativas predicen que como una onda gravitacional se mueve a través del espacio, debe exhibir una característica conocida como dispersión. Dispersión ocurre con la luz del sol cuando produce un arco iris: a medida que la luz blanca pasa a través del vapor de agua, diferentes colores viajan en diferentes caminos. Estas teorías predicen que los diferentes componentes de una onda gravitatoria deben hacer lo mismo moviéndose a través del espacio-tiempo.

La relatividad general, sin embargo, no predice la dispersión -si esa teoría es verdadera, la onda debe permanecer junta-. Los investigadores de LIGO no han encontrado ninguna evidencia de dispersión, demostrando que la relatividad general es realmente la teoría correcta.

Pronto LIGO no será el único perro guardián de la gravedad en la galaxia. El equipo está trabajando con investigadores de todo el mundo para establecer más observatorios de ondas gravitacionales: los colaboradores europeos de LIGO han construido el observatorio, Virgo, que se pondrá en línea este verano. Cuanto más sitios tengan los físicos, tendrán mayor precisión para medir las propiedades de las ondas gravitacionales y comprobar la relatividad general.

Pero LIGO no se trata sólo de ovacionar a Einstein. Las ondas gravitacionales pueden ayudar a los científicos a caracterizar los agujeros negros en el centro de muchas galaxias, incluyendo las de la Tierra. Estudiarlos podría ayudar a responder a algunas preguntas básicas sobre cómo la galaxia llegó a ser lo que es.

Incluso los hechos más básicos sobre los agujeros negros pueden arrojar algo de luz sobre sus enigmáticos pasados. La medición de ondas gravitacionales implica que los dos agujeros negros probablemente giraron inclinados uno con respecto al otro. Los físicos generalmente piensan que los agujeros negros binarios, como los que produjeron esta onda gravitatoria, podrían haberse formado de dos maneras: nacieron juntos en la misma nube de gas denso, o emigraron unos hacia otros a lo largo de su vida. Esta inclinación sugiere que estos agujeros negros hicieron esto último. Información como esta ayudará a entender mejor la naturaleza de los agujeros negros.

Aunque esta es la tercera detección de LIGO ayudará a mejorar el detector. Los "sonidos" de las ondas gravitacionales, que acompañan los mapas visuales capturados con telescopios, harían que la comprensión de los científicos sobre el universo se convierta en una experiencia multimedia mucho más rica.

Referencia:

martes, 13 de junio de 2017

La resurrección de especies extintas viene con cuestiones legales

Traer especies extintas lleva consigo reglas de especies en peligro o regulaciones en OGMs

La biología moderna ha desarrollado una serie de tecnologías -células madre, edición de genomas y más- que han llamado la atención debido a su uso potencial en medicina. Pero estas técnicas también plantean una excitante posibilidad: podríamos ser capaces de traer especies extintas. Tal acto plantea las perspectivas de tomar especies del pasado y recrear ecosistemas que no se han visto en miles de años.

La des-extinción plantea un panorama de cuestiones éticas y ambientales. Aunque los temas legales también están involucrados. Y, se complica aún más, las cuestiones jurídicas que se aplican dependen de cómo se extingue una especie.

Muchas opciones

Créditos: Karen/Flickr.

Introducir una especie extinta se puede lograr de varias maneras. La primera es relativamente simple: selección selectiva. Un puñado de especies extintas han dejado parte de su legado genómico a través de la hibridación con especies que sobreviven o por medio de la domesticación. Los intentos pasados ​​de traer una especie con la selección selectiva para una apariencia específica incluyen el quagga y el bos. Pero esto claramente no recrea las especies ancestrales; no se desarrollo un bos, sino una vaca parecida a un bos.

Con los avances en la secuenciación de ADN más antiguo, sin embargo, ahora es posible guiar estos esfuerzos de cría basados ​​en la genética subyacente. En algunos casos, puede ser posible guiar la crianza de modo que el resultado final sea un animal cuyo genoma sea casi idéntico a la especie extinta.

¿Es eso un éxito? Hasta cierto punto, eso depende de cómo definimos una especie en términos de diferencias de ADN, y no hay un consenso general acerca de cuánto dos individuos pueden diferir en el nivel de ADN y todavía pertenecer a la misma especie.

Temas similares se plantean por otro enfoque que se está considerando. En muchos casos, no tenemos un híbrido que tenga la mayor parte del legado genético de una especie extinta, pero sí tenemos la secuencia del genoma de la especie extinta. El advenimiento de la tecnología de edición de ADN (principalmente CRISPR-cas) podría permitirnos comenzar con el genoma de una especie relacionada y modificarla hasta que se parezca al extinto. Ese es el enfoque que se ha sugerido para el mamut lanudo, utilizando el elefante como una fuente del genoma sustituto.

Sin embargo, la edición de grandes secciones del genoma es costosa y requiere mucho tiempo, por lo que, con toda probabilidad, el producto final será principalmente de la especie donante. Los rasgos visibles dominantes, sin embargo, harán que parezca la especie deseada.

Para algunas especies, hay también una tercera opción: una resurrección genuina. Para una serie de organismos, ahora sabemos cómo crear un clon trasplantando el núcleo de una célula en un huevo no fertilizado. Todo lo que se necesita es una célula viable para proporcionar una fuente del núcleo. Mientras que esto no crearía una copia genética perfecta (el ADN mitocondrial sería proporcionado por cualquier especie que donó el huevo), la especie resucitada sería genuina.

Especies legales


El método utilizado en realidad modifica la forma en que la ley percibe la extinción. Por ejemplo, casi no hay restricciones sobre la cría selectiva, y el producto final tendría las mismas restricciones sobre las especies progenitoras. Sin embargo, si los animales des-extintos serían generados por la edición genomica y calificarían como organismos genéticamente modificados en la mayoría de las jurisdicciones. En los Estados Unidos, la liberación de un OMG en la naturaleza requiere una evaluación del impacto ambiental. Existe una restricción similar en la UE, y los gobiernos locales suelen tener normas más estrictas.

También vale la pena señalar que los OGM pueden ser patentados. Las cosas se complican aún más si los resultados de la cría o la ingeniería se consideran una nueva especie. No habría manera de comenzar esa especie con nada más que una población minúscula, que lo colocaría casi con seguridad dentro del reino de leyes de la conservación como la acta de la especie en peligro. Lo mismo se aplica para una especie que ha sido resucitada a través de la clonación.

En caso de que esto ocurra, también aumenta el riesgo de que parte del limitado dinero y los recursos que tenemos disponibles para la conservación de especies se dedicará a las especies recientemente resucitadas. Eso, a su vez, significaría menos dinero disponible para las especies que aún se mantienen con vida.

Los autores mantienen el argumento de que podemos evitar varias cuestiones simplemente siendo cuidadosos con los esfuerzos sobre la des-extinción. Pero el tema parece ser lo suficientemente inmenso como para que podamos considerar la posibilidad de revisar las leyes y reglamentos antes de que la tecnología progrese mucho más. De lo contrario, corremos el riesgo de terminar con una especie que, legalmente, aún no estemos seguros de qué hacer.

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miércoles, 31 de mayo de 2017

Matemáticas: Cuánto podrían aumentar las emisiones de carbono de EUA

Un análisis detallado muestra cuánto CO2 podría aumentar debido a los cambios en la política climática de Trump

Donald Trump ha anunciado que retira a los Estados Unidos del acuerdo climático de París. Su política puede socavar profundamente la capacidad de la nación de alcanzar los objetivos climáticos que EE.UU. prometió bajo el acuerdo.
Créditos:  Christopher Craig/Flickr.

Según un nuevo informe publicado por analistas, el retiro de EUA de las regulaciones actuales del clima, si tiene éxito, podría hacer que el país libere 0.4 gigatoneladas de dióxido de carbono si tales políticas se mantienen.

El acuerdo de Paris estableció que Estados Unidos reduciría sus emisiones 28 por ciento por debajo de los niveles de 2005 para 2025. Una de las principales políticas que Trump apunta al Plan de Energía Limpia (CPP), una pieza central del plan de acción de Obama que implicaba que el sector eléctrico reduciera significativamente sus emisiones. El plan está actualmente vinculado a los tribunales, pero si no se convierte en realidad, su desaparición liberaría 202 millones de toneladas de CO2 en emisiones anuales.

Se prevía que el sector energético reduciría significativamente sus emisiones sin el CPP debido al retiro de las centrales de carbón y al crecimiento de energías renovables y gas natural. Pero sin el CPP, o un plan alternativo, las emisiones de EUA no disminuirán.

El informe destaca otras acciones de Trump que podrían dañar los esfuerzos climáticos de Estados Unidos. Uno de ellos es el posible retroceso en los estándares de eficiencia de los vehículos. Si la administración debilita esas regulaciones, el informe dice que los automóviles agregarían 22 millones de toneladas de CO2 en 2025.

El gobierno de Trump también está revisando los reglamentos de la Agencia de Protección Ambiental de EE.UU. para las emisiones de metano de la industria de petróleo y gas. La regla de la EPA habría reducido las emisiones de CO2 en 9.2 millones de toneladas para 2025.

Si todas las políticas climáticas actuales de Estados Unidos -incluyendo el CPP- se mantuvieran en vigor, las emisiones estadounidenses se reducirían un 10 por ciento por debajo de los niveles de 2005 para 2025. Incluso esa reducción no se aproxima a la prometida reducción de 26 a 28 por ciento. Sin embargo el debilitamiento de estas políticas hará que el objetivo de París este más aún más fuera de alcance.

El Plan de Acción del Clima de Obama fue diseñado como guía para otras accione. El CPP y los estándares de vehículos eran piezas centrales, pero el plan contenía políticas adicionales que todavía no se habían implementado, como estrategias para duplicar la productividad energética para 2030. El hundimiento de las políticas climáticas de Estados Unidos -tanto planificadas como actuales- podría cambiar la trayectoria de emisiones de la nación de una disminución a una línea plana relativa durante los próximos 10 años.

El informe también señala que el objetivo 2025 de los Estados Unidos en sí mismo no mantendrá el aumento de la temperatura global por debajo de 2 grados Celsius, que es el objetivo central del acuerdo climático. La acción de otros grandes emisores nacionales es esencial. Y bajo el acuerdo, se supone que las naciones aumentan sus recortes de emisiones a lo largo del tiempo.

El objetivo último de París todavía no está fuera de alcance para EUA, según algunos expertos. El informe presenta los puntos de vista más pesimistas en términos de lo que podría suceder. Por un lado, el replanteo regulatorio del presidente quizá no ocurra; rescindir o alterar las regulaciones toma tiempo y los grupos ambientalistas casi con seguridad lucharán cualquier cambio en la corte. Además, las fuerzas económicas están influyendo fuertemente en las emisiones de la nación, en particular el crecimiento del gas natural y la energía renovable junto con la disminución del carbón. Los gobiernos estatales y locales también afectan las emisiones; California, desafiando a la Casa Blanca, está siguiendo sus propias regulaciones climáticas rigurosas.

Referencia:

martes, 30 de mayo de 2017

Características inesperadas de la gravedad y los campos magnéticos proporcionan nuevas pistas del interior de Júpiter.

Es difícil imaginar que el planeta más grande del Sistema Solar, el que proporcionó a Galileo sus primeras observaciones astronómicas, posee aún secretos 450 años después. Sin embargo, a pesar de innumerables horas que se han consumido mirando a través de telescopios y numerosos visitantes robóticos, todavía hay mucho que aún no sabemos acerca de Júpiter. Lo más notable es que ni siquiera teníamos una imagen decente de los polos del planeta y teníamos pocas idea de cómo podría ser su interior.
Equipo e instrumentos de la Sonda Juno. Créditos: NASA.

Gracias a la llegada de la sonda Juno esto está empezando a cambiar. Después de unas pocas órbitas, Juno ha captado los dos polos, ha rastreado parte de la dinámica de su atmósfera y ha comenzado a dar pruebas de lo que puede estar en las profundidades del interior del planeta.

Mirando las nubes

A principios de este año, Juno realizó la aproximación más cercana a Júpiter, pasando a 5,000 km de las nubes de Júpiter. La órbita altamente elíptica de Juno también sirvió para orbitar ambos polos, lo que les permitió ser visualizados con mayor detalle que nunca. Y cada instrumento de la sonda logró capturar algunos datos.

Los datos más fáciles de interpretar provienen de su cámara, la JunoCam, que captura imágenes en RGBM, el RGB habitual más una longitud de onda sensible al metano. Se prevía que se podía observar algo como el polo de Saturno, que tiene un vórtice justo en el polo y una extraña forma hexagonal en sus nubes. En cambio, los polos de Júpiter tienen un patrón de bandas en las latitudes medias dando paso a una superficie más oscura llena de ciclones. También hay áreas más difusas, de color claro, de hasta 10,000 km de ancho que no tienen una rotación definida. Y no hay indicios de formaciones de nubes hexagonales.

El hardware de imágenes por microondas también permitió rastrear la temperatura de diferentes bandas de nubes en las latitudes medias de Júpiter. El trabajo anterior se había centrado en cómo estas bandas se mueven tan rápidamente al este o al oeste del planeta. Sin embargo, los datos de Juno muestran que hay una banda cerca del ecuador donde el material caliente del interior del planeta sube y alcanza las nubes, mientras que una banda más fría al norte permite que el material vuelva a las profundidades. Los científicos que participan en el análisis de los datos sugieren que esto puede ser un análogo de la célula de Hadley que se encuentra en la atmósfera de la Tierra, concluyendo que "la estructura es una célula de Hadley sin lluvia".

El dispositivo de infrarrojos (el Jovian infrarrojo Auroral Mapper) ha rastreado pequeñas regiones frías y calientes a través de las bandas de nubes. Se cree que las regiones calientes son áreas que se han secado, se han enfriado y ahora están descendiendo al interior de Júpiter. Parecen más calientes simplemente porque la falta de agua y amoníaco permite que el calor interno de Júpiter alcance la superficie en lugar de ser absorbido.

Mirando hacia adentro

Uno de los objetivos clave de la misión Juno es proporcionar alguna perspectiva sobre el interior de Júpiter. Hay un debate en curso sobre si la formación de Júpiter requirió un núcleo sólido para comenzar a reunir el gas que lo convirtió en un gigante. Y sospechamos, pero no sabemos, que el hidrógeno se vuelve metálico bajo las presiones dentro del planeta, produciendo un campo magnético que puede extenderse más de 100 veces sobre el radio del planeta.

Juno no necesita ningún instrumento especial para rastrear el campo gravitatorio de Júpiter; en cambio, puede percibir a medida que acelera la nave espacial, un cambio que aparece como un cambio Doppler en las señales de comunicaciones. Los resultados de sólo un par de órbitas son inconsistentes con algunos de nuestros modelos del interior del planeta gigante, pero aún consistente con varios otros. Así que probablemente tendremos que esperar varias órbitas más para refinar las mediciones de Juno antes de averiguar sobre el interior de Júpiter.

El campo magnético, por el contrario, ya ha cedido un poco de sorpresa a Juno. La órbita de la sonda fue realizada en el área donde interactúa la magnetosfera de Júpiter con el viento solar, donde cruzó esta área varias veces en cada órbita, debido a las fluctuaciones en la fuerza de la magnetosfera y el viento solar. Significativamente, Juno es la primera sonda en medir el campo magnético desde dentro de la órbita de la luna Io desde 1974 (cuando Pioneer 11 visitó este planeta).

Inesperadamente, el campo magnético se hizo mucho más fuerte durante el acercamiento más cercano, alcanzando fuerzas de más de 1,5 veces las predichas por los modelos. También fue más variable de lo esperado. Esto, concluye el equipo, "presagia una región de generación de dinamo no muy lejos de la superficie". En esos niveles, no se supone que el hidrógeno sea metálico; en su lugar, debería ser similar al modelo estándar de la molécula de H2. Por lo tanto, no está claro qué está proporcionando el medio conductor necesario para producir el magnetismo.

Acelerador de partículas planetario

Con Juno, viaja un JEDI a Júpiter. Ese es el Jupiter Energetic Particle Detector Instrument, que es sensible a los electrones de alta energía y los iones. JEDI realizó un seguimiento a los electrones energéticos que caían en las regiones polares de Júpiter, donde crean auroras capturadas por los sistemas UV de Juno. En su bombardeo más intenso, los autores estiman que cada metro cuadrado de la atmósfera de Júpiter está recibiendo 200 miliWatts de energía de partículas cargadas. Pero el planeta no es sólo una víctima del bombardeo; también se detectó corrientes de electrones siendo enviadas hacia arriba, canalizadas a lo largo de las líneas de campo magnético de Júpiter.

Los electrones no son lo único que se acerca alrededor del planeta gigante. El hardware del detector separaba los iones basados ​​en la masa y la carga, y recogía protones, oxígeno ionizado y azufre. El azufre se originó en los volcanes de Io. De hecho, la imagen de las auroras mostraba firmas claras de las órbitas de las cuatro lunas más grandes de Júpiter.

Desafortunadamente, esta intensa radiación cortará la vida de Juno. Y no es lo único; los equipos científicos informan que los granos de polvo "impactan la nave espacial con una velocidad relativa de más de 60km/s, lo que proporciona suficiente energía cinética para vaporizar el polvo y una porción de la sonda". Pero, en sólo unas pocas órbitas, ya hemos obtenido muchos datos de alta resolución sobre el gigante de nuestro Sistema Solar. Mientras sobreviva a algunas órbitas más, casi seguramente proporcionará a los científicos planetarios suficientes datos para mantenerlos ocupados durante años.

Referencia:

lunes, 29 de mayo de 2017

El LHC inicia otro año de física de alta energía

Los primeros haces de protones estables del año han llegado al CERN.
La física de partículas tiene una temporada, como si se tratará del fútbol. El funcionamiento de un colisionador de partículas masivas requiere demasiada energía, por lo que los operadores programan un tiempo de inactividad durante períodos en que la demanda local de energía tiende a ser alta. Para el Colisionador de iones pesados ​​de Brookhaven, ubicado en Long Island, eso significa que el verano no es su época cuando el aire acondicionado es cotidiano. Para el Large Hadron Collider del CERN, la demanda de calefacción en invierno es lo que marca sus estaciones.
Detector ATLAS durante su construcción. Créditos: CERN.

Y por fortuna en el Hemisferio Norte, el invierno ya ha terminado. Es la temporada de partículas de nuevo, y los primeros haces de iones comienzan a moverse en el LHC.

La pausa del invierno 2016/2017 fue mucho más corta que el período de dos años de inactividad que vivió el LHC durante su actualización para manejar colisiones con energías de 13 TeV. Sin embargo, las personas que actualizan el hardware utilizan las pausas de invierno para hacer mantenimiento y algunas mejoras menores. Por lo tanto, cada primavera, pasan por el proceso de revisión del hardware y asegurarse de que todo está funcionando correctamente antes de iniciar cualquier colisión.

El proceso aparentemente no tuvo problemas, ya que la primera revisión de la estabilidad de haces se realizó en poco tiempo. Debido a la naturaleza tentativa del reinicio, los haces eran relativamente pequeños. Cada uno de los dos "haces" del colisionador posee realmente de racimos de protones y el LHC es capaz de manejar un haz con más de mil racimos. Los haces de hoy sólo tenían tres racimos en cada uno. Así, mientras los cuatro detectores del LHC están recolectando datos, es sólo una pequeña cantidad en este momento; Los operadores aumentarán el número de haces en las próximas semanas.

La carrera de este año tratará de obtener la mayor cantidad de colisiones posible usando el hardware existente. Mediante el aumento del número de colisiones, los físicos tendrán la oportunidad de estudiar el bosón de Higgs con más detalle y echar un vistazo a algunos comportamientos extraños de partículas descubiertos en años anteriores. Salvo un catastrófico fracaso, la obtención de datos continuará durante todo el verano y hasta el otoño.

Las rarezas empezarán a surgir a partir de análisis más profundos de los datos del LHC. El Colisionador realizará un seguimiento en tiempo real para poder consultar lo que sucede dentro de este experimento.

Referencia:

sábado, 27 de mayo de 2017

¿Por qué las personas matan animales para divertirse?

Miles de personas cada año visitan África con armas en la mano. Es un juego peligroso

"La gran bestia se erguía como una estatua ruda, su piel negra a la luz del sol, parecía lo que era, un monstruo que sobrevivía desde el pasado, desde los días en que las bestias luchaban contra el hombre antes que se hiciera tan astuto como para dominarlos".
Créditos: ACJ1/Flickr.

Theodore Roosevelt, ex presidente de los Estados Unidos y famoso cazador, se mostró poético en torno a un enorme rinoceronte toro en su libro de 1910 "African Game Trails", después de vislumbrar el rinoceronte durante un Safari en el este de África británico y el Congo belga a principios de ese año.

¿Qué pasó después? Roosevelt le disparó.

Primero con el cañón derecho de su arma, "la bala atravesó ambos pulmones", y luego con la izquierda, "la bala entró entre el cuello y el hombro y perforando su corazón", escribió Roosevelt. Una tercera bala de otro miembro del grupo de caza derribó al gran animal, "a sólo trece pasos de donde nos encontramos", según Roosevelt.

A más de 100 años, miles de personas cada año todavía realizan viajes a África con armas en mano. Solicitan permisos para cazar de forma recreativa grandes animales, muchos de los cuales -leopardos, leones y elefantes, por nombrar sólo algunos- son especies amenazadas o en peligro de extinción.

Y aunque el "deporte" tiene riesgos para los cazadores, el 19 de mayo, un cazador en Zimbabwe fue aplastado a muerte por un elefante después de que el animal fuera herido por otro miembro de su equipo de caza. Entonces, ¿qué motiva a la gente a cazar a estos animales por placer y exhibir orgullosamente los cuerpos o las partes del cuerpo como trofeos preciosos?

Juego de poder

El asesinato de animales grandes y peligrosos como un espectáculo se remonta a miles de años, con registros del imperio asirio (4,000 a 600 aC) que describen reyes que se jactan de matar elefantes, ibex, avestruces, toros salvajes y leones, de acuerdo con un estudio publicado en 2008 en la revista Bulletin of the American Schools of Oriental Research.

Estas cacerías fueron cuidadosamente orquestadas y dirigidas para la diversión de la realeza y como demostraciones de su fuerza, explicaba Linda Kalof, profesora de sociología en la Universidad Estatal de Michigan.

"Las antiguas cacerías eran espectaculares demostraciones de poder real y dominio, donde había público junto al rey observando", explico Kalof. "Una cacería exitosa requiere la muerte de animales salvajes -animales que son hostiles, que pueden atacar a los humanos y no están sumisos a la autoridad humana".

Incluso hoy en día, la adquisición de animales como trofeo es una forma de mostrar el poder. En algunos países africanos, donde la caza mayor y la exhibición de trofeos son formas costosas de entretenimiento practicadas por hombres blancos, la caza recuerda ideologías profundamente arraigadas en el colonialismo y el patriarcado, agrega Kalof.

El alto costo de la caza

Y luego está el dinero involucrado. La caza legal, que se lleva a cabo bajo la supervisión de agencias gubernamentales y guías oficiales, implica caros permisos y está limitada a poblaciones específicas de animales y sólo en ciertas áreas. La caza furtiva ilegal, por otra parte, elude todas las regulaciones y donde a los animales poco importa su edad, sexo, o estado de conservación.

El precio asociado a la caza legal es considerable, una vez que compense los costos de los gastos de viaje y alojamiento, equipo de última generación, guías locales y permisos de caza. La caza regulada por el gobierno es una empresa en auge en algunos países africanos, con cazadores visitantes gastando unos $200 millones anuales, informó The New York Times en 2015.

Y cuando el dentista estadounidense Walter Palmer disparó a un león de 13 años llamado Cecil en Zimbabwe en julio de 2015, supuestamente pago $ 54,000 sólo en permisos.

En otras palabras, las personas que cazan de manera recreativa -y comparten fotos de sus trofeos- están transmitiendo que tienen hábitos lujosos, agrega el biólogo Chris Darimont, profesor en el Departamento de Geografía de la Universidad de Victoria en Columbia Británica.

En un estudio sobre el comportamiento contemporáneo de la caza de trofeos, publicado en marzo de 2016 en la revista Biology Letters, Darimont y sus co-autores investigaron si la antropología evolutiva podría proporcionar respuestas sobre los motivos de la caza recreativa. Ellos sugirieron en sus descubrimientos que los hombres usan la caza para enviar señales sobre sus aptitudes a rivales y compañeros potenciales, señalando que incluso los cazadores de subsistencia (los que matan a los animales para comer) apuntan a animales que son más difíciles de atrapar, y ellos pueden permitirse el lujo de asumir ese riesgo.

"La inferencia es que tienen las características físicas y mentales que les permiten comportarse de una manera costosa y absorber esos costos", dijo Darimont.

Y al compartir imágenes de sus trofeos en las redes sociales, los cazadores ahora pueden transmitir mensajes sobre su riqueza personal y su estatus social ante una audiencia global, agregó.

Recursos para la conservación


Pero hay otro lado de la historia de la caza recreativa: algunos cazadores argumentan que el dinero gastado en su pasatiempo ayuda a la conservación. Cuando los cazadores pagan miles de dólares a las agencias gubernamentales por el privilegio de cazar ciertos animales en zonas designadas, parte de esos costos pueden ser invertidos en programas federales y esfuerzos comunitarios para preservar animales que viven en áreas protegidas, según el Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF).

"En ciertos casos limitados y rigurosamente controlados, incluso para especies amenazadas, la evidencia científica ha demostrado que la caza de trofeos puede ser una herramienta de conservación eficaz como parte de una amplia mezcla de estrategias", indica el WWF en su sitio web.

Debido a que la caza legal proporciona empleos e ingresos locales, puede funcionar como un medio de disuasión contra la caza furtiva y ayuda a conservar los ecosistemas, comenta el cazador profesional Nathan Askew, propietario de una compañía estadounidense que conduce safaris de caza en Sudáfrica, Tanzania, Botswana y Mozambique.

"El impacto económico positivo provocado por la caza incentiva a gobiernos, empresas y personas a proteger a los animales y sus hábitats", dijo Askew.

Al demostrar que la vida silvestre tiene un valor económico, la caza puede involucrar activamente a las comunidades locales en los esfuerzos para detener a los cazadores furtivos y preservar los espacios salvajes que de otra manera no podrían mantenerse para la fauna silvestre, argumenta la organización cazadora Safari Club International.

La caza bajo la supervisión del gobierno también puede preservar la salud de las poblaciones de animales en el medio silvestre mediante la eliminación de individuos que son menos aptos. En Namibia, por ejemplo, los rinocerontes negros figuran en peligro crítico, con sólo 5,000 individuos que permanecen en estado silvestre. Sin embargo, el gobierno de Namibia mantiene una cuota de caza anual de cinco machos post-cría, para estimular el crecimiento de la población al permitir que los machos más jóvenes se reproduzcan, explicó el representante de SCI.

"No sólo la caza de rinocerontes negros beneficia al crecimiento de la población de rinocerontes, sino que también genera cientos de miles de dólares en ingresos que por ley se debe destinar a la conservación de rinocerontes en Namibia.

Preguntas sobre la caza recreativa

Sin embargo, estudios recientes sugieren que los cazadores modernos pueden sobrestimar sus contribuciones a la conservación de la vida silvestre. No todos los países que apoyan la caza recreativa son transparentes sobre el destino de esos ingresos, y puede ser incierto cuánto, en su caso, beneficia a las comunidades africanas o los esfuerzos de conservación.

Un informe que el personal demócrata del Comité de Recursos Naturales de la Cámara de Representantes emitió en junio de 2016 sugirió que los ingresos provenientes de la caza en países africanos como Zimbabwe, Tanzania, Sudáfrica y Namibia, no estaba cubriendo las necesidades de conservación.

"Al evaluar el flujo de los ingresos de caza de trofeos a los esfuerzos de conservación, encontramos muchos ejemplos preocupantes de que los fondos fueron desviados de su propósito o no dedicados a la conservación en primer lugar", escribieron los autores del informe.

Otros expertos también han cuestionado la utilidad de la caza como una herramienta para la conservación. De hecho, cuando se trata de leones, "la caza de trofeos se suma al problema", escribió Jeff Flocken, director norteamericano del Fondo Internacional para el Bienestar Animal, en agosto de 2013, en una columna de opinión de National Geographic.

Flocken argumentó que la caza de trofeos debilita la reserva de genes del león africano porque las matanzas de trofeos más deseables son hombres jóvenes y sanos. Eliminarlos de la población significa que su ADN no contribuirá a la próxima generación de leones. Matar a los jóvenes también desestabiliza su orgullo y puede resultar en más bajas de leones.

Pero quizás lo más importante, añadió, la caza recreativa legal descarrila los esfuerzos de conservación simplemente porque devalua la vida de los animales cazados.

"Es un mensaje que no se escuchará mientras sea común y legal matar leones por deporte", dijo Flocken en el artículo. "¿Por qué alguien debería gastar dinero protegiendo un animal para que un americano rico puede pagar para ir a matarlo?"

Mindy Weisberger , "Hunting Big Game: Why People Kill Animals for Fun", Scientific American

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