viernes, 31 de marzo de 2017

Que el pensamiento crítico no se quede sólo en los libros

Un análisis crítico de la arqueología conduce al rechazo de la astrología, conspiraciones, entre otras.

El mundo donde cada vez tienen más protagonismo teorías de conspiración desenfrenadas, noticias falsas y pseudociencia como la homeopatía muestran que el mundo debería ser un poco más escéptico con base en la ciencia. Por esa razón, a menudo se sugiere un verdadero programa de educación científica que ayudaría a reducir la aceptación de tonterías.
Pie grande. Créditos: Wayne Parrack/Flickr.

Un estudio hecho con estudiantes de la Universidad Estatal de Carolina del Norte sugiere que una clase sobre métodos de investigación científica no hace mucho bien. En cambio, una clase dedicada al análisis crítico de los absurdos en arqueología fue mucho más efectiva para lograr que los estudiantes rechazaran una variedad de teorías de pseudociencia y conspiración. Y funcionó aún mejor cuando los estudiantes tuvieron su propio proyecto de pensamiento crítico.

El estudio, realizado por Anne Collins McLaughlin y Alicia McGill, agrupo aspectos como la creencias en la astrología, teorías de la conspiración y antiguos extraterrestres. Las encuestas muestran que son muy populares; casi la mitad de la población estadounidense piensa que la astrología tiene bases científicas y su número ha aumentado con el tiempo.

Cualquiera podría pensar que la educación, especialmente en las ciencias, podría ayudar a revertir esta tendencia, pero McLaughlin y McGill tienen algunas noticias deprimentes. El rechazo de ideas epistemicamente injustificadas no se correlaciona con el conocimiento científico, y los estudiantes universitarios tienden a considerar cualquier cosa como cierto como cualquier persona.

En lugar de esperar que una exposición general a la academia produjera habilidades de pensamiento crítico, los autores tomaron las cosas en sus propias manos, diseñando un curso que utilizó la historia y la arqueología para analizar críticamente una variedad de ideas injustificadas que viven en el colectivo: la existencia de Pie grande, Triángulo de las Bermudas, maldiciones de las momias, el continente perdido de la Atlántida, los antiguos alienígenas y más. Todos estos fueron manejados críticamente, con un enfoque en la evidencia, la credibilidad de las fuentes, entre otros aspectos.

El curso fue tan popular que McGill terminó siendo una asignatura regular, incorporando un análisis independiente de una leyenda local, las luces de montaña de Brown. Para el control, los autores utilizaron una clase que debe enseñar el análisis crítico por implicación: usando métodos de investigación en psicología. Los estudiantes en cada una de estas clases recibieron inicialmente una encuesta que proporcionó una percepción de su conocimiento científico, luego se les preguntó acerca de una variedad de pseudociencias y conspiraciones. Además de los temas tratados en clase, las preguntas se referían a una variedad de creencias injustificadas: la Tierra posee 6.000 años de antigüedad, el número 13 es de mala suerte, astrología, medicina alternativa, círculos de cultivo, Illuminati y el farsa del aterrizaje lunar.

Al comienzo del semestre, no había diferencia en el nivel de creencias en las tres clases. Tampoco hubo correlación entre el conocimiento científico general y estas creencias injustificadas.

Cuando el semestre terminó, sin embargo, las cosas eran bastante diferentes. Los que pasaron por la clase de métodos de investigación no mostraron ningún cambio en su nivel de creencia injustificada. Aunque esto indudablemente incluyó algunas técnicas que podrían ayudar a identificar estas creencias, no hubo muestras de que los estudiantes las aplicaran sin instrucciones explícitas para hacerlo.

Por el contrario, los estudiantes que tomaban el curso de historia/arqueología se vieron obligados a analizar críticamente los temas que trataban. Y, de hecho, la creencia en esos temas decreció al final del semestre y se redujo aún más dramáticamente en la versión honorífica del curso. Aún más, los estudiantes también mostraron niveles más bajos de creencia en temas que no estaban cubiertos en la clase. Los estudiantes de honores mostraron de nuevo un efecto más grande. No está claro si los estudiantes de la clase de honores se beneficiaron del proyecto de clase o si el efecto más grande se produjo porque tenía más complejidad.

No es especialmente sorprendente que la enseñanza del análisis crítico en el contexto de temas que han mantenido el interés del público durante décadas sería más eficaz que hacer lo mismo en una clase especializada para las especialidades científicas. Pero es importante recordar que se trataba de un pequeño estudio, y sería bueno repetirlo durante varios años en diferentes universidades y tal vez con otras clases de control. Sin embargo, los autores señalan que estos estudiantes tenían niveles más bajos de creencia acrítica que la población en general, y sin embargo los niveles disminuyeron aún más después de la clase. Por lo tanto, existe la posibilidad de que veamos un impacto aún mayor en la población general de estudiantes.

Pero los profesores pueden querer ser cautelosos acerca, ya que los estudiantes se convierten en verdaderos dolores. Después de completar el curso, uno de ellos dijo a los instructores: "me encuentro más seguro desafiando lo que dicen mis profesores cuando usan falsas dicotomías, argumentos circulares o referencias de fuentes cuestionables".

Refrencia:

domingo, 26 de marzo de 2017

En la búsqueda de cromosomas para detectar el legado del trauma

La hija de una superviviente del Holocausto narra su participación en un estudio de la herencia epigenética.

El 23 de abril de 1945, mi padre, Gershon Glausiusz, fue liberado de los nazis. Tenía diez años. Dos semanas antes: él, su madre y tres hermanos sobrevivientes habían sido llevados en un tren junto con otros 2,500 prisioneros de Bergen-Belsen, un campo de concentración en Alemania donde mi padre había estado encarcelado desde el 6 de diciembre de 1944. Otro hermano, de sólo 21 meses había muerto en el campo. Durante 14 días, la familia sobrevivió con raciones minúsculas de cáscaras de papa cruda y maíz, mientras el tren recorrió Alemania oriental, obstaculizado por avances de ejércitos ruso y estadounidense, antes de detenerse en un bosque cerca de la pequeña ciudad alemán de Tröbitz.
Auswitch. Créditos: Jorge Cancela/Flickr.

A las 6 de la mañana, el encargado del vagón se asomó a la ventana con alambre de púas y vio a dos exploradores rusos en caballos blancos saliendo enmedio del bosque, su padre: "empezó a gritar, 'Frau Glausiusz, Die Russen sind schon da - los rusos ya están aquí' La razón por la que gritó a mi madre fue porque mi madre tenía la esperanza de que seríamos liberados". .Los rusos llegaron y sistemáticamente quitaron todas las cerraduras en todos los vagones. Los alemanes huyeron de la noche a la mañana con la locomotora y los vagones que contuvieron a los guardias. Durante su viaje tortuoso murieron unas 600 personas en el tren, principalmente de hambre o tifus.

Desde la infancia, he escuchado a mi padre describir su sufrimiento durante la guerra: su deportación de su casa en Szarvas, Hungría, en junio de 1944; la muerte de su abuelo en Bergen-Belsen; y los asesinatos de primos, tíos, tías y su otro abuelo en el campo de exterminio de Auschwitz.

En 2012, me ofrecí para participar en un estudio con niños sobrevivientes del Holocausto dirigido por Rachel Yehuda, neurocientífico y director de la división de estudios de estrés traumático en la Escuela de Medicina Mount Sinai en Nueva York. El estudio tuvo como objetivo determinar si el riesgo de enfermedad mental debido al trauma se pasa biológicamente de una generación a la siguiente.
En particular, los investigadores querían ver si tal riesgo podía heredarse a través de marcas epigenéticas - cambios químicos o "etiquetas" moleculares, como la unión de grupos metilo, nucleótidos de ADN, que alteran la expresión de genes sin cambiar la secuencia genética. Algunos investigadores afirman que estas marcas pueden en algunos casos ser transmitidas a la descendencia junto con las secuencias genéticas mismas, aunque el mecanismo para tal herencia epigenética es polémic.

Tema de estudio

Durante el curso del estudio, se completo un cuestionario en línea para evaluar la salud emocional de los sobrevivientes del Holocausto y para saber si sus padres tuvieron trastorno de estrés postraumático (TEPT). Un psicólogo la entrevistó sobre las experiencias de sus padres en tiempos de guerra y su propia historia de depresión y ansiedad. La sometieron a pruebas de sangre y orina midiendo la hormona cortisol, que permite al cuerpo responder al estrés, así como la metilación de GR-1F, un promotor de un gen que codifica un receptor de glucocorticoides, que se une al cortisol y ayuda a concluir la respuesta al estrés.

Los resultados de la investigación de Yehuda fueron publicados en American Journal of Psychiatry. El estudio comparó a 80 adultos que tenían por lo menos un padre que era un superviviente del Holocausto con 15 sujetos similares a los participantes cuyos padres no fueron expuestos al Holocausto y no tenían TEPT. El equipo encontró que en los niños cuyos padres tenían TEPT, tenían una metilación más alta deGR-1F. Si la madre y el padre eran sobrevivientes del Holocausto y padecían de (TEPT), los descendientes tenían una menor metilación de esta región promotora. En otras palabras, el estrés en los padres se tradujo en más metilación del promotor en la descendencia, y por lo tanto menos expresión génica, mientras que el estrés en ambos padres parecía tener un efecto opuesto.

En un estudio anterior con el mismo grupo de voluntarios, los investigadores demostraron que los receptores de glucocorticoides de las personas cuyas madres sobrevivieron al Holocausto y tenían TEPT eran más sensibles al cortisol y estas personas también excretaron menos la hormona del estrés en su orina. Los hijos nacidos de padres supervivientes con TEPT mostraron menor sensibilidad al cortisol y mayor excreción en comparación con los sujetos nacidos de madres, pero no de padres, que eran sobrevivientes con Trastorno de Estrés.

Esta es la primera evidencia en seres humanos de una marca epigenética en una progenie basada en la exposición previa a la concepción en un padre.


Respuesta al estrés

El receptor de glucocorticoides fue descubierto en un estudio de 2004 sobre epigenética, en el que un equipo dirigido por Michael Meaney, que estudia genética y comportamiento en la Universidad McGill en Montreal, Canadá, coautor del más reciente artículo con Yehuda, notó que las crías de ratas que eran atendidas por sus madres tenían una mayor expresión de los receptores de glucocorticoides y niveles más bajos de agresividad y comportamiento ansioso. La consolidación se asoció con metilación más baja de una región promotora del gen, que permite la expresión de glucocorticoides.

Yehuda encontró que un proceso similar puede estar ocurriendo en los hijos de sobrevivientes del Holocausto. Para los hijos de padres con TEPT, si tienen un aumento en la metilación, es más probable que tengan una disminución en la actividad del receptor. Un receptor de glucocorticoides menos activo está asociado con mayores cantidades de cortisol circulante, lo que sugiere que los niños de padres con TEPT son probablemente más propensos a la depresión o a estrés crónico.

Lo inverso parece ocurrir en la descendencia de madres con TEPT. En ese caso ocurre una disminución en la metilación, lo que es más probable que tenga un aumento en la expresión génica y la actividad del receptor de glucocorticoides; el receptor será más activo y más sensible.Las madres que sobrevivieron al Holocausto, a menudo temían la separación de sus hijos. Cuando una persona ha estado expuesto a una gran cantidad de pérdidas, está muy preocupado de que seguirá perdiendo a sus seres queridos, pueden experimentar un recelo sobre ellos. Los descendientes del holocausto, a menudo se quejan de que sus madres estaban sobre ellos.

Aunque no se identifica el mecanismo detrás de estos cambios, Yehuda considera que las modificaciones epigenéticas en los padres pueden ocurrir antes de la concepción, pero que en las madres los cambios ocurren antes de la concepción o durante la gestación.

Yehuda cree que es improbable que estas modificaciones bioquímicas ocurrieran en la infancia como resultado de la exposición a las historias de los padres, porque esta explicación no podía explicar las diferencias entre los casos en que el padre o la madre era sobreviviente del Holocausto.

La expresión está impulsada por acontecimientos históricos y síntomas de los padres. Aunque admite que, en principio, los cambios epigenéticos podrían ser simplemente el resultado de oír terribles historias mientras crece, pero si es así, no debería haber diferencias basadas en si la madre o la madre sobrevivió al Holocausto.

Este es un estudio muy importante que nos ayuda a comprender la importancia de la participación materna en comparación con la participación paterna en los efectos epigenéticos en la descendencia.

Pero Tim Bestor, genetista y biólogo de desarrollo en la Universidad de Columbia en Nueva York, es mucho más crítico de los resultados del estudio y de sus métodos. Para él este trabajo es extremadamente polémico, notando que las diferencias en la metilación del promotor entre los diversos grupos son pequeñas, y es difícil decir si son estadísticamente significativas porque el papel no incluye datos crudos sobre los patrones de metilación, sino simplemente los resume.

Además, añade que el receptor de glucocorticoides tiene al menos seis promotores.Sin embargo los investigadores estudiaron sólo uno de ellos, y es uno de los más débiles. Otros estudios han demostrado que este promotor no es metilado.

Aunque los resultados de Yehuda sugieren lo contrario, puesto que aún no se tienen datos primarios.
Yehuda defiende su investigación, pero añade que es un hallazgo bastante matizado. No debe tomarse en el sentido más literal. En el sentido más literal expresa que se muestra un tipo diferente de anormalidad del sistema de estrés basado en si su madre o su padre tienen TEPT.

Un sujeto anónimo del estudio contó que su padre nunca había sido formalmente diagnosticado con TETD. Supó que su padre, que cumplirá 80 años este año, también contó historias esperanzadoras sobre cómo, después de la liberación de la familia del tren, su tío cogió un pollo que su abuela cambió más tarde por harina para hacer una sopa muy básica. Y sobre otro abuelo, uno de los dos supervivientes de un batallón de esclavos húngaro, que pagó un autobús para llevar a su familia a casa.

Sin embargo, si el padre lo padeció entonces probablemente tiene una vulnerabilidad a la depresión o la ansiedad. Las posibilidades son que hay un vínculo real entre los síntomas de tu padre y los suyos, y los problemas no son necesariamente una función de una transmisión genética, sino de epigenética.

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martes, 21 de marzo de 2017

Va de nuevo: SpaceX sigue haciendo historia en la aeronáutica


Aunque todavía no hay una fecha de lanzamiento oficial para el relanzamiento del cohete de SpaceX, podría ocurrir el 29 de marzo. Durante este vuelo, que colocará el satélite SES-10 en órbita geoestacionaria, la compañía planea reutilizar el refuerzo de primera etapa de Falcon 9 que aterrizó con éxito en un buque de aviones no tripulados. Ese aterrizaje se produjo después de que el Halcón 9 colocó una carga en la Estación Espacial Internacional.
Descenso de Falcon 9. Créditos: SpaceX.

El próximo lanzamiento no ocurrirá antes del 29 de marzo, porque el lanzamiento del cohete Atlas V ocurrirá al 27 de marzo y se requiere alrededor de 48 horas para que la Fuerza Aérea reconfigure su sistema de rastreo. Cambios en el calendario del lanzamiento de Atlas podrían cambiar el lanzamiento de SpaceX a inicios de abril.

De acuerdo a NASASpaceflight.com, una prueba de fuego estática se ha programado para el 26 de marzo. La carga útil, el satélite de comunicaciones SES-10, se encuentra ya lista. Después del lanzamiento, el impulsor llevará a Falcon 9 hacia una trayectoria orbital y en la segunda etapa empujará al satélite hacia una trayectoria geoestacionaria. Mientras tanto, la primera etapa volverá para intentar hacer un retorno a la Tierra. El refuerzo de Falcon 9 reutilizado intentará un segundo aterrizaje no tripulado.

SpaceX ha devuelto más de media docena de cohetes por tierra y por mar, pero aún no ha demostrado la capacidad igualmente de reusar un cohete. El despegue y aterrizaje vertical de los cohetes ha sido durante mucho tiempo un santo grial de la industria aeroespacial, ya que ofrece la promesa de reutilización y cohetes de bajo costo. Blue Origin logró esta hazaña con su cohete New Shepard hace un año. Si SpaceX lo logra con el cohete Falcon 9, hará una fuerte declaración de que el futuro reside en reciclar cohetes, en lugar de gastarlos después de un solo lanzamiento.

Referencia:

domingo, 5 de marzo de 2017

Las exploraciones muestran cómo nuestros cerebros calculan el valor, pero aún no es toda la historia.

Es díficil saber si una historia será viral en la Web. Cualquier ecuación o fórmula para calcularlo tendría que considerar las cualidades de la historia, sus peculiares preferencias humanas y los hábitos en línea, al menos, eso es lo que cabría esperar. Pero, de acuerdo a neurocientíficos de la Universidad de Pensilvania, nuestros cerebros podrían tener un cálculo mucho más simple y genérico.
Créditos: Anna Carol/Flickr.

Mientras revisamos noticias, nuestros cerebros valoran si la historia es interesante para nosotros mismos y para otros, considerando si compartirla podría mejorar nuestra posición o nuestras relaciones. Entonces cerebro combina esas evaluaciones, analiza la información y en última instancia decide si compartirlo o no. Los investigadores analizaron los procesos cerebrales de diferentes participantes a medida que revisaban artículos de la sección de salud en el New York Times, prediciendo las historias que serían virales en la Web. Sus resultados fueron publicados en PNAS.

Los psicólogos consideraban que se compartía información basada su valor. No obstante los datos del estudio sugieren que también se debe considerar la importancia de la información para el individuo y su relevancia social.

Mirada del cerebro

Para analizar la actividad cerebral detrás de la viralidad, Falk y sus colegas, entre ellos los autores principales Christin Scholz y Elisa Baek, realizaron un meta análisis y estudios que vincularon procesos de pensamiento en regiones cerebrales específicas. Seleccionaron subregiones y sistemas en el cerebro relacionados con el procesamiento de la valoración, expectativas de auto-relevancia y la comprensión o predicción de los estados mentales de otros.

A continuación, usaron imágenes de resonancia magnética funcional -que rastrea la actividad en el cerebro basada en el flujo sanguíneo- para monitorear a 80 participantes mientras observaban más de 80 titulares y resúmenes de noticias. Todas las historias estaban relacionadas con la salud, con éxito variado en la Web, sin que los participantes lo supieran. Entre las historias seleccionadas, el total de comparticiones en Facebook, Twitter y correo electrónico variaba de 34 a 12,743 acciones.

Los investigadores analizaron la actividad cerebral de los participantes, registrando los cambios relativos de actividad en las regiones cerebrales que ya habían identificado. En el modelado de datos encontraron que la actividad en todas las regiones estaba vinculada a las decisiones de los participantes en su vida cotiadiana. Sin embargo, los investigadores observaron un patrón: la actividad que sugiere interés personal y social no bastaba para explicar la viralidad -el cerebro también debía involucrar su sistema de valoración-. El aumento de la actividad en las regiones de interés social y de interés propio estuvo vinculado a la actividad en el procesamiento de la valoración. Y la actividad de valoración alta fue clave para compartir.

Ese centro de procesamiento de valores es genérico, no se centra en las noticias. Y esa actividad también está involucrada en decidir qué se quiere comer o hacer.

Los investigadores examinaron si había aspectos en los artículos que pudieran predecirla su viralidad. Los autores utilizaron computadoras y evaluadores humanos para valorar cada historia sobre si era positiva y si era útil, polémica, evocadora o novedosa.

Pero todavía había un ingrediente secreto en la viralidad en la Web. Si bien la actividad cerebral fue el predictor más fuerte de la viralidad probada, incluso cuando se combinó con las respuestas de los encuestados de los participantes que todavía sólo puede representar alrededor del 20 por ciento de la variación en el artículo compartido. Eso es el doble de lo que podríamos hacer antes, señala Falk, pero aún muy lejos de lo predictivo.

Para los comunicadores que tratan de obtener información importante sobre la salud, es útil. Pero los investigadores tienen más trabajo que hacer para comprender plenamente el intercambio de información en nuestros mundos digitales.

Referencia:

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